El secreto de los 1000 años que hizo que los peces Betta fueran hermosos

Durante siglos, los seres humanos han estado cautivados por la belleza del pez beta. Sus cuerpos delgados y aletas de gran tamaño, que cuelgan como hilos de seda, vienen en una variedad de colores vibrantes que rara vez se ven en la naturaleza.

Sin embargo, los bettas, también conocidos como peces luchadores siameses, no se convirtieron en obras de arte vivientes por sí solos. Los elaborados colores del pez betta y sus aletas largas y fluidas son el producto de un milenio de cuidadosa reproducción selectiva. O como lo expresó Yi-Kai Tea, un candidato a doctorado en la Universidad de Sydney que estudia la evolución y la especiación de los peces, «literalmente, el equivalente en peces de la domesticación de perros».

Un nuevo estudio, subido en abril al servicio de preimpresión BioRxiv, muestra a través de la secuenciación del genoma que los humanos comenzaron a domesticar bettas hace al menos 1000 años. El milenio de cuidadosa selección dio lugar a la asombrosa diversidad de peces betta domésticos vivos hoy en día, pero también provocó que tanto los peces betta domésticos como silvestres sufrieran grandes cambios genéticos. Al estudiar los genes de estos peces, argumentan los autores del estudio, los científicos pueden aprender mucho sobre cómo la domesticación altera los genes de los animales salvajes.

Tea, que no participó en el análisis, elogió la investigación por ser «el primer estudio importante en desentrañar la base genética de este fenómeno notable» en peces, dijo.

Las 73 especies de bettas se originaron en el sudeste asiático. Pero la especie omnipresente que se vende en las tiendas de mascotas y en los mercados de pulgas es Betta splendens. Los bettas domesticados de esta especie son mucho más coloridos que la mayoría de las especies silvestres.

“Los bettas silvestres pueden verse muy diferentes a los bettas ornamentales”, dijo Young Mi Kwon, investigador de la Universidad de Columbia y autor principal del estudio. «Tienen aletas cortas, coloración más apagada y carecen de los aleteos llamativos que se pueden encontrar en las variedades ornamentales».

Los bettas domésticos también son «muy agresivos», dijo. «No puedes poner dos machos betta en el mismo tanque, se atacarán entre sí y lucharán hasta la muerte».

Los bettas salvajes son mucho menos agresivos. Es probable que esto se deba a que las especies ornamentales «inicialmente fueron domesticadas para las peleas, similar a las peleas de gallos», dijo Kwon.

A fines del siglo XIX, los criadores comenzaron a centrarse en crear variedades ornamentales de peces, que se habían vuelto extremadamente populares en Occidente. “Esta historia ha dado forma a los peces betta ornamentales que vemos hoy, un pez realmente hermoso con temperamento”, dijo.

Para determinar exactamente cómo esta historia dio forma a los bettas ornamentales que vemos hoy, la Sra. Kwon y un equipo de científicos recolectaron muestras de ADN de bettas silvestres y domésticos y secuenciaron sus genomas.

«Nos sorprendió el tiempo que los bettas han sido parte de la historia de la humanidad; ha sido domesticado durante al menos 1.000 años, lo que lo convierte en una de las domesticaciones de peces más antiguas que se conocen», dijo la Sra. Kwon. Eso está más atrás que la investigación anecdótica anterior citada en el estudio que sugiere que los bettas habían sido criados para pelear ya en el siglo XIII.

La investigación también destacó por qué los criadores han podido crear docenas de diferentes variedades de betta. Hay bettas rojos, amarillos y azules, bettas con aletas grandes y aletas pequeñas e incluso bettas que se asemejan a la bandera de Tailandia. Si puedes imaginarlo, probablemente exista.

“Muchos de los rasgos que seleccionan los criadores están regulados por muy pocos genes que tienen un efecto importante”, dijo la Sra. Kwon. «Esto significa que no se necesitan tantos cruces para obtener el rasgo o los rasgos que desea para su pez».

Como era de esperar, los investigadores también descubrieron que los bettas domésticos son genéticamente diferentes a sus primos salvajes. Sin embargo, se sorprendieron al descubrir que, en años pasados ​​y recientes, los bettas domésticos se han cruzado con los salvajes. Esta hibridación, que probablemente fue el resultado de la liberación de bettas domésticos en la naturaleza, podría socavar los esfuerzos de conservación.

“Los domésticos salvajes, si están más en forma que sus contrapartes silvestres, pueden apoderarse de las poblaciones silvestres”, dijo Kwon. Muchas especies silvestres de betta están amenazadas de extinción, principalmente como resultado de la pérdida de hábitat.

Al estudiar la historia evolutiva de estos peces con mayor detalle, los investigadores esperan mejorar nuestra comprensión de cómo la domesticación altera los genes de las especies.

Aunque todavía hay mucho que aprender sobre cómo la domesticación está afectando a los bettas, el proceso ha producido una plétora de hermosos peces cuyos colores y formas fantásticos quizás nunca hubieran existido de otra manera.

Bettas tan extravagantes como la variedad doméstica «es poco probable que se encuentren en la naturaleza», dijo Tea. «Es como esperar que los chihuahuas existan naturalmente en la naturaleza sin la interferencia humana».