El Senado acaba de adelantar la disputa entre SpaceX y Blue Origin

Una controvertida enmienda impulsada por la firma espacial Blue Origin de Jeff Bezos fue aprobada en el Senado el miércoles por la noche, acercándose poco a poco a convertirse en ley. Abarrotada dentro de un gigantesco proyecto de ley de ciencia y tecnología diseñado principalmente para contrarrestar la competencia de China, la enmienda permitiría a la NASA gastar hasta $ 10 mil millones en su asediado programa de aterrizaje lunar. Además de contrarrestar a China, también marca el último desarrollo en la senda de guerra de Bezos para contrarrestar la competencia de SpaceX de Elon Musk.

Para Blue Origin, el aumento de $ 10 mil millones es un arma clave en una rivalidad duradera entre las dos personas más ricas del país; de una forma u otra, la compañía espera que parte de la financiación pueda ayudar a darle una mejor oportunidad de competir con SpaceX. Es solo un frente en un esfuerzo de amplio alcance para cambiar el resultado de la competencia del Human Landing System de la NASA: la agencia espacial otorgó a SpaceX, y solo a SpaceX, un contrato de $ 2.9 mil millones en abril para lanzar sus dos primeras misiones a la Luna para 2024. trastornando las expectativas de que se seleccionarían dos empresas.

La NASA dice que eligió SpaceX porque tenía la mejor y más asequible propuesta, y solo SpaceX porque no tenía fondos suficientes para elegir una segunda empresa. El año pasado, el Congreso le dio a la NASA una cuarta parte de lo que solicitó para financiar dos módulos de aterrizaje lunares separados. Blue Origin y Dynetics, las dos empresas perdedoras, presentaron protestas ante la principal agencia de vigilancia del país, la Oficina de Responsabilidad del Gobierno, lo que provocó una pausa en el premio de SpaceX que podría durar hasta el 4 de agosto. Entre docenas de contraargumentos, Blue Origin dice que la NASA le dio injustamente a SpaceX la oportunidad de negociar su contrato que otros postores no obtuvieron y rechazó injustamente su propuesta de aproximadamente $ 6 mil millones.

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Hay mucho en juego: si la GAO apoya los argumentos de Blue Origin, podría reiniciar toda la competencia del módulo de aterrizaje lunar y retrasar el objetivo de la NASA de llevar humanos a la Luna para 2024, la fecha límite principal en el programa Artemis de la agencia. Si la GAO rechaza la protesta de la compañía, las cosas proceden según lo planeado y SpaceX reanuda, o comienza, su trabajo de aterrizaje lunar.

Pero, en su lucha de dos frentes en Capitol Hill y en la GAO, Blue Origin podría no querer ninguna decisión sobre su protesta en absoluto.

Los abogados y cabilderos de la compañía de Bezos argumentan que la NASA, en cualquier momento durante la revisión de la protesta por parte de la GAO, puede simplemente ejercer su capacidad para tomar una “acción correctiva” formal a su decisión de HLS, entablar negociaciones con cualquiera de los dos postores perdedores, luego elija uno como segundo contratista que desarrollaría su módulo de aterrizaje lunar junto con SpaceX, sin tener que reabrir toda la competencia. Si el plan de acción correctiva resuelve cualquiera de los problemas planteados en la protesta de Blue Origin, los abogados de la GAO rechazarían la protesta. Tales acuerdos no son infrecuentes: casi la mitad de las 2.137 protestas de licitación del año pasado fueron desestimadas porque una agencia tomó medidas correctivas.

Pero es extremadamente poco probable que la NASA opte por revertir repentinamente su decisión de HLS mediante una acción correctiva. En respuesta formal a la protesta de Blue Origin a fines del mes pasado, la agencia defendió ferozmente su decisión de adjudicación en una extensa refutación presentada ante la GAO, según personas familiarizadas con el proceso. Al personal de la agencia involucrado en el esfuerzo de la NASA le preocupa que una reversión pueda sentar un mal precedente y le preocupa que agregar otra compañía pueda alterar los términos del premio actual de SpaceX y potencialmente generar otra pesadilla legal.

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Sin embargo, algunos argumentan que una razón para corregir la decisión sería si la NASA tuviera alguna garantía de que tendría suficiente dinero para pagar un segundo contratista. Ahí es donde entra en juego el hercúleo esfuerzo de cabildeo de Blue Origin.

Los senadores Maria Cantwell, una demócrata de alto rango del estado natal de Blue Origin, Washington, y Roger Wicker, un republicano de Mississippi, propusieron la enmienda que fue aprobada por el Senado anoche. En su versión original, habría obligado vagamente a la NASA a elegir al menos un contratista más dentro de los 30 días posteriores a la promulgación del proyecto de ley y usar $ 10 mil millones para financiar todo el programa, el contrato de SpaceX y el contrato hipotético de la segunda compañía, hasta 2026. Cantwell había sido molesto por la decisión de la NASA de elegir una empresa y redactó el lenguaje para promover la competencia comercial, dicen sus asistentes.

Siguió un coro de oposición bipartidista, con el senador Bernie Sanders, uno de los principales críticos de Washington de Jeff Bezos y otros multimillonarios, llamándolo un “rescate multimillonario de Bezos” y contrapropuesta para eliminar por completo el lenguaje de Cantwell-Wicker. “Tengo un problema real con la autorización de $ 10 mil millones para alguien que, entre otras cosas, es la persona más rica de este país”, dijo Sanders, quien votó en contra del proyecto de ley anoche, a principios de este mes. “Llámame un río”, dijo el senador republicano Rand Paul (R-KY) en un Pío sobre la protesta de Blue Origin. “¿Jeff Bezos perdió un contrato espacial, así que ahora el Senado inserta una disposición de rescate de Bezos por $ 10 mil millones para su compañía espacial?”

El discurso del “rescate de Bezos” comenzó cuando los cabilderos de SpaceX distribuyeron un memorando de cabildeo a los legisladores el mes pasado en el que calificaron la enmienda Cantwell-Wicker como “un reparto de 10 mil millones de dólares de una sola fuente” que “lanzará el programa Artemis de la NASA a años de litigio”.

“ESTA ENMIENDA NO SE TRATA DE COMPETENCIA. ESTO ES UN DESEMBOLSO ”, el memo de SpaceX, una copia del cual se compartió con El borde y reportado por primera vez por La El Correo de Washington, gritos en mayúsculas. Agrega: “Blue Origin ha recibido más de 778 millones de dólares de la NASA, la Fuerza Aérea y la Fuerza Espacial desde 2011, y no ha producido un solo cohete o nave espacial capaz de alcanzar la órbita”.

La enmienda no ordena explícitamente a la NASA que agregue otro contratista del módulo de aterrizaje lunar para que trabaje junto con SpaceX, o incluso que elija Blue Origin, ya que partes de los $ 10 mil millones podrían ir a SpaceX en el futuro. Pero el plazo de 30 días se consideró un mandato de facto para hacerlo, ya que la creación de un nuevo programa de desarrollo en esa pequeña ventana sería poco probable y porque la propuesta de módulo de aterrizaje de Blue Origin quedó en segundo lugar detrás de la de SpaceX. Después de semanas de negociaciones entre la NASA y el Congreso, el plazo de 30 días de la enmienda se amplió a 60 días, y el año de financiación se detiene en 2025 en lugar de 2026, según la versión del proyecto de ley que se aprobó, bloqueando una concesión destinada a otorgar a la NASA. más flexibilidad para utilizar los $ 10 mil millones de acuerdo con su plan original.

Ese plan incluye competencias futuras, como un programa de desarrollo que podría dar a las empresas unos $ 15 millones para madurar sus diseños de módulos de aterrizaje lunar, o una competencia más grande para proporcionar a la NASA transporte de rutina a la Luna. Pero Blue Origin no quiere esperar a que se abran esos programas. Está liderando un equipo nacional de empresas que reunió en 2019 para construir una propuesta ganadora del módulo de aterrizaje lunar. Ese equipo incluye a Northrop Grumman y Lockheed Martin, dos contratistas de defensa y espacio que cotizan en bolsa y que podrían decidir abandonar el barco y trabajar en sus propias propuestas para los premios de seguimiento, especulan algunos en la industria espacial.

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Imagen: Peter Parks / AFP a través de Getty Images

Sin embargo, la Selección Nacional de Bezos todavía está junta. Draper Laboratory, la tercera empresa del equipo de Blue Origin, ganó un contrato separado de $ 49 millones a fines del mes pasado para construir software de aviónica parcialmente para apoyar la campaña de misiones Artemis de la NASA para no solo regresar al aterrizaje en la luna, sino para crear una presencia sostenida en vecindad lunar ”, según un documento contractual. No está claro si ese software será compatible con el módulo de aterrizaje lunar de SpaceX, Starship.

“El trabajo de Draper bajo este premio puede incluir el sistema de aterrizaje humano de la NASA, pero aún no lo sabemos”, dijo Pete Paceley, vicepresidente de espacio civil de Draper. El borde, y agregó que Draper sigue siendo miembro del Equipo Nacional. “Si trabajamos en HLS bajo este contrato, será en apoyo directo a la NASA”.

En cuanto a la enmienda Cantwell respaldada por Blue Origin, que sobrevivió al Senado, no está claro si sobrevivirá a la Cámara. El representante Eddie Bernice Johnson (D-TX), quien preside el comité de la Cámara y el subcomité que supervisa la NASA, se ha manifestado en contra del enfoque general de la NASA para llegar a la Luna. Una portavoz del representante Johnson se negó a ofrecer comentarios sobre el destino de la enmienda. En una declaración anterior relacionada con el premio de la NASA a SpaceX, el representante Johnson dijo que aún existía una “necesidad obvia de una nueva línea de base del programa de exploración lunar de la NASA, que no tiene ninguna posibilidad realista de devolver astronautas estadounidenses a la Luna para 2024”.

Nadie sabe cuándo la Cámara podría votar sobre la enmienda y no está claro cuánto cambiará en el proceso. Otros miembros del Congreso han apoyado el programa Moon de la NASA. El nuevo administrador de la NASA, el exsenador Bill Nelson, ha estado invadiendo el Capitolio con reuniones y declaraciones públicas desde la primera semana que asumió el cargo, reuniendo apoyo para el programa Moon de su agencia.

“La Ley de Innovación y Competitividad de EE. UU., Que incluye el proyecto de ley de autorización de la NASA, es una inversión en investigación científica e innovación tecnológica que ayudará a garantizar que EE. UU. Continúe liderando el espacio y nos encamine para ejecutar muchos aterrizajes en la Luna en este década ”, dijo Nelson en una de esas declaraciones del martes por la noche, después de que el Senado aprobara el proyecto de ley de ciencia y tecnología en el que estaba abarrotada la enmienda Cantwell. “Aplaudo la aprobación del proyecto de ley por el Senado y espero trabajar con la Cámara para que se convierta en ley”.