El Starliner de Boeing se acopla a la estación espacial de la NASA

Un par de años más tarde de lo esperado, el taxi espacial Starliner de Boeing llegó a la Estación Espacial Internacional el viernes por la noche.

No había astronautas adentro para este viaje, pero marcó un hito crucial que eludió a Boeing durante una prueba de vuelo problemática en 2019, cuando la misma nave espacial sin tripulación no pudo llegar al puesto de avanzada en órbita. La compañía pasó dos años y medio solucionando una serie de problemas técnicos antes de que Starliner volviera a la plataforma de lanzamiento, quedando atrás de SpaceX, que desde entonces ha llevado cinco tripulaciones a la estación espacial para la NASA.

Se espera que la nave espacial pase cuatro o cinco días en la estación espacial antes de regresar a la Tierra, lanzándose en paracaídas a uno de los cinco sitios de aterrizaje en el oeste de los Estados Unidos.

Una conclusión exitosa de la misión podría proporcionar a la NASA la confianza suficiente para poner a los astronautas a bordo para el próximo vuelo de Starliner, que podría ocurrir a fines de año.

Boeing es una de las dos empresas que la NASA ha contratado para llevar astronautas hacia y desde la ISS. Los contratos se emitieron en 2014, tres años después de que la NASA retirara los transbordadores espaciales. Luego, la agencia tuvo que depender de Rusia para transportar astronautas durante casi una década. Si bien SpaceX, fundada por Elon Musk, actualmente lleva tripulaciones a la órbita, una segunda opción de transporte para la NASA ofrece redundancia en caso de que cualquiera de las naves sufra un accidente y evita una mayor dependencia de Rusia, que se ha vuelto políticamente complicada desde que invadió Ucrania a principios de este año. año.


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Un día después de su lanzamiento desde Florida, el morro del Starliner se enganchó en uno de los puertos de acoplamiento de la estación espacial a las 8:28 p. m., hora del Este. Su escotilla se abrirá el sábado, lo que permitirá a los astronautas de la estación espacial comenzar a descargar 800 libras de carga, en su mayoría alimentos y suministros.

El lanzamiento, la aproximación orbital y el acoplamiento encontraron algunas fallas, pero no problemas importantes. Después de que Starliner se separara de la segunda etapa del cohete Atlas 5 que lo llevó al espacio, dos de los propulsores de la nave espacial fallaron durante un disparo para ponerla en una órbita estable. Otros propulsores se activaron automáticamente para compensar. En encendidos posteriores, el sistema de propulsión funcionó sin problemas y Boeing dijo en un comunicado que el problema no supondría un riesgo para el resto del vuelo.

Boeing también informó de un problema con el enfriamiento de la nave espacial, aunque agregó que las temperaturas en la nave espacial se mantuvieron estables. Otros sistemas clave, incluidos la navegación, la energía y las comunicaciones, funcionaron bien, según el comunicado de la compañía.

Durante el viaje a la estación espacial, la nave espacial realizó una serie de maniobras mientras se acercaba a la estación espacial.

Durante su aproximación final, que duró varias horas, la nave espacial se movió lenta y metódicamente a lo largo de un camino cuidadosamente coreografiado. Se detuvo varias veces y retrocedió temporalmente: una serie de demostraciones de sistemas diseñados para evitar la posibilidad de que una nave espacial fuera de control colisione con la estación espacial.

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Esperó a una distancia de 32 pies frente a la estación espacial durante una hora debido a una falla de último minuto en el sistema de acoplamiento. Una vez que se completó la resolución del problema, un empujón final de los propulsores lo empujó en contacto con el puerto de acoplamiento.

Luego de un regreso exitoso de la órbita y el aterrizaje, Boeing aún tendrá trabajo adicional, incluida la certificación de los paracaídas de la nave espacial, antes de que la NASA apruebe Starliner para transportar astronautas. Una junta de seguridad independiente que supervisa a la NASA expresó su preocupación la semana pasada de que Boeing no tenía suficientes personas trabajando en el programa.

“El panel estará monitoreando la situación en un futuro cercano para ver qué impacto, si lo hay, podría tener esto en la existencia o mitigación de cualquier riesgo de seguridad”, dijo David B. West, miembro de la junta de seguridad.

Después de una misión de demostración tripulada que llevó a dos de los tres astronautas de la NASA a la estación espacial, Starliner comenzaría sus operaciones regulares, llevando tripulaciones de cuatro a la órbita. La NASA anticipa que SpaceX y Boeing realizarán cada uno una misión tripulada al año.

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Sin embargo, Boeing no podrá aprovechar ningún negocio que no sea de la NASA como lo ha hecho SpaceX, lanzando dos misiones de ciudadanos privados en órbita el año pasado. Por un lado, el vehículo de Boeing es considerablemente más caro. En 2019, el inspector general de la NASA estimó que la NASA paga $ 90 millones por cada asiento de Starliner, mientras que un asiento en Crew Dragon de SpaceX cuesta $ 55 millones.

Además, Boeing no tiene acceso a los cohetes necesarios para volar misiones Starliner más allá de lo que requiere la NASA. Actualmente, la nave espacial se lanza sobre un cohete Atlas 5 construido por United Launch Alliance. Pero el Atlas 5 está propulsado por motores RD-180 de fabricación rusa. En 2016, el Congreso decidió exigir que los RD-180 se eliminen gradualmente. Boeing tiene suficientes cohetes Atlas 5 para cumplir con sus obligaciones con la NASA (el vuelo de prueba tripulado y seis vuelos operativos), pero no más.

Starliner puede volar en otros cohetes, incluido Vulcan, el sucesor del Atlas 5. Pero Vulcan, que aún no ha realizado su primer vuelo, no ha sido aprobado para misiones tripuladas.

Los funcionarios de Boeing, sin embargo, han dicho que anticipan que Starliner encontrará un uso más amplio en el futuro, incluso con una estación espacial privada llamada Orbital Reef, que la compañía está construyendo con otras dos compañías, Sierra Space y Blue Origin, la compañía de cohetes fundada por Jeff. Bezos de Amazon.