El telescopio espacial James Webb de la NASA cruza el punto medio en la prueba final

Qué esta pasando

El equipo de JWST ha completado 10 de 17 «modos» o puntos de control, en el camino para poner en marcha el telescopio.

por qué importa

Las pruebas exitosas significan que todavía estamos en camino de recibir las primeras imágenes JWST este verano.

Casi es la hora.

La NASA se está acelerando para lanzar sus primeros descubrimientos interestelares, cortesía del innovador telescopio espacial James Webb. ven el 12 de juliopodemos comenzar a ver el universo a través de una lente mucho más clara.

Y en preparación para el día tan esperado, los investigadores de JWST han estado perfeccionando meticulosamente cada uno de los equipos pioneros del visor; en ese sentido, tenemos una actualización.

Los científicos de la NASA anunciaron esta semana que han calibrado con éxito el ojo de un dispositivo montado en JWST llamado NIRSpec. Este es un hito bastante grande debido a la forma simplificada en que la NASA organizó el camino hacia el uso regular de Webb. La agencia básicamente tiene que pasar por 17 «modos» de instrumentos, que puede considerar como puntos de control de prueba, a través del análisis y la observación antes de iniciar por completo JWST.

Por lo tanto, ahora contando los logros de NIRSpec, la agencia ha pasado oficialmente el punto medio en el libro mayor de modos, lo que eleva el total a 10 de 17 completos.

«La reciente confirmación de la adquisición de objetivos de NIRSpec… prepara al equipo de NIRSpec para nuestras últimas actividades de puesta en marcha», dijo el equipo. «¡Estamos ansiosos por ver las primeras observaciones científicas de NIRSpec este verano!»

De hecho, «el equipo ha comenzado a tomar algunos de los primeros datos científicos», según el comunicado de la agencia.

Un resumen rápido de las especificaciones de James Webb

Hay cuatro componentes clave para JWST, cada uno de los cuales contribuye a esos 17 modos descritos por la agencia. Cabe destacar que casi todas estas facetas se basan en algún tipo de detección de luz infrarroja, lo que significa que pueden estudiar una parte del espectro electromagnético invisible para los ojos humanos.

«El estudio de la intensidad o el brillo de la luz a lo largo de las longitudes de onda puede proporcionar información de diagnóstico clave sobre la naturaleza de varios objetos en todo el universo», dijo el equipo de JWST. «Desde planetas extrasolares alrededor de estrellas distantes hasta galaxias tenues en el borde del universo y objetos en nuestro propio sistema solar».

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Una comparación de las vistas visible e infrarroja del Hubble de la Nebulosa Cabeza de Mono. Aunque Hubble tiene algunas capacidades de infrarrojos, no es nada comparado con Webb.

NASA y ESA

Puedes lea sobre la ciencia del infrarrojo con más detalle aquí, pero volviendo al ejército de tecnología de JWST, aquí está el desglose.

Su instrumento alfa es probablemente la cámara de infrarrojo cercano, o NIRCam. NIRCam esencialmente liderará la carga en la detección e imagen del cosmos tal como era cuando comenzó el tiempo. «Si NIRCam no funciona, el telescopio no funciona», dice simplemente Alison Nordt, directora de ciencia espacial e instrumentación del gigante aeroespacial Lockheed Martin, que ha sido parte del JWST desde el principio.

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La ingeniera de Lockheed Martin, Alison Nordt, trabajando en la NIRCam de Webb.

Lockheed Martin

Luego, está el instrumento de infrarrojo medio, o MIRI, que tiene una cámara y un espectrógrafo destinados a diseccionar elementos iluminados por la luz en el medio-región electromagnética infrarroja, y el generador de imágenes de infrarrojo cercano y el espectrógrafo sin rendija, o NIRISS, que es básicamente una máquina de caza de exoplanetas.

También a bordo del JWST, encontrará un sistema de navegación, también conocido como el sensor de guía fina, que ayuda a que el visor no se pierda. Y finalmente, la estrella de la última actualización de la NASA es el espectrógrafo de infrarrojo cercano, o NIRSpec.

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Puede ver una imagen de todos los principales instrumentos de Webb en este collage.

NASA/STScI

¿Qué es NIRSpec?

«El espectrógrafo de infrarrojo cercano es el instrumento del telescopio Webb que observa espectros de objetos astrofísicos y planetarios en longitudes de onda del infrarrojo cercano», dijo el equipo de JWST.

Una imagen de estrellas tomada por el dispositivo NIRSpec de JWST.

Una simulación del proceso de adquisición de objetivos basado en NIRSpec MSA, demostrada en la imagen de verificación de nitidez de NIRSpec. NIRSpec utiliza «estrellas de referencia» que puede ver aquí, observadas a través de rendijas fijas en el dispositivo.

NASA, ESA y el equipo NIRSpec

En otras palabras, funciona para examinar los fenómenos espaciales que emanan luz en la región del infrarrojo cercano, pero en lugar de simplemente obtener imágenes de esos objetos, puede estudiar su composición química. Esa es la intriga de la espectrografía. Obtienes más que una imagen de un planeta, obtienes detalles de cómo sería estar parado en él.

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Una simulación optimizada de alta resolución de una estrella vista a través de un microobturador NIRSpec. Para una estimación adecuada de la intensidad de los espectros científicos de NIRSpec, necesitamos conocer con precisión el posicionamiento de los objetivos dentro de una décima parte del ancho del obturador.

NASA, ESA y el equipo NIRSpec

Y en términos de adquisición de objetivos, el equipo de JWST dice que NIRSpec tiene un espejo importante, que puede colocar objetivos cósmicos en sus ubicaciones adecuadas mientras explora el telescopio. Esto es crucial porque dicha información ayuda al espectrógrafo de NIRSpec a saber dónde buscar.

Hay dos formas en que el espejo hace esto: la adquisición de objetivos de apertura amplia (WATA) y la adquisición de objetivos basada en ensamblaje de microobturadores (MSATA). Durante las pruebas, dijo el equipo, WATA se desempeñó «excelentemente» y MSATA hizo un progreso sólido y, por suerte para nosotros, ambos éxitos nos brindan impresionantes imágenes cósmicas, como la que se muestra arriba.

Además, con respecto a MSATA, el equipo de JWST dice que este método es bastante difícil de concretar. Requiere una estimación adecuada de la intensidad espectral científica iNIRSpec dentro de una décima parte del ancho del obturador del dispositivo. Eso es increíblemente preciso. Por contexto, es «el tamaño aproximado de un abejorro, 1,5 centímetros, visto desde 150 kilómetros de distancia», dijo el equipo.

Ahora que la NASA tiene estos éxitos, solo quedan siete modos más antes de que lleguemos al 12 de julio, el día que todos hemos estado esperando.

A las estrellas, JWST.