El telescopio espacial James Webb termina de desplegarse: cómo mirar

El telescopio más poderoso jamás lanzado al espacio está llegando al final de un meticuloso proceso de ensamblaje que ha mantenido a los astrónomos nerviosos durante semanas.

Desde su lanzamiento en la mañana de Navidad, el Telescopio Espacial James Webb ha hecho todos los movimientos correctos. Ahora entra en la recta final de su compleja fase de despliegue.


En estos pasos finales, dos paneles a cada lado del conjunto de 18 espejos hexagonales chapados en oro del telescopio, doblados hacia atrás durante el lanzamiento, deben encajar en su lugar para completar el reflector en forma de panal de Webb. El espejo de 21 pies de ancho envía la luz del cosmos a un espejo secundario, que luego hace rebotar la luz en el sensor infrarrojo principal del telescopio.

El despliegue de los espejos es un hito crucial en el camino hacia el uso del telescopio para estudios científicos del Big Bang, exoplanetas, agujeros negros y nuestro sistema solar. Una vez que está completo, la NASA considera que el telescopio está “totalmente desplegado”.

Se espera que la fase de despliegue del telescopio concluya el sábado por la mañana, después de que el panel del lado derecho del segmento del espejo de los tres espejos restantes esté asegurado en su lugar. El lateral izquierdo completó este viernes su despliegue, un proceso que duró cinco horas y media.


El sábado, los ingenieros ordenarán al telescopio que suelte un conjunto de pestillos que sujetaron el panel en su lugar durante el lanzamiento. Luego, durante unos cinco minutos, el panel se abrirá lentamente para que los tres espejos hexagonales encajen perfectamente con los otros 15.

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Durante la operación, la NASA realizará una transmisión en vivo en NASA TV y YouTube a partir de las 9 a.m., hora del este, del sábado. Mostrará a los administradores de la misión monitoreando el despliegue desde la sala de control de vuelo del Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial en Baltimore, el centro de operaciones central del telescopio. Se espera que el despliegue finalice unas horas más tarde, alrededor de la 1:30 p. m.

Pero no podrá ver lo que sucede en el propio telescopio.

Los cohetes y algunas naves espaciales llevan cámaras integradas para que los ingenieros en la Tierra puedan monitorear su comportamiento en el espacio. Entonces, uno esperaría que los ingenieros empaquetaran cámaras a bordo del Telescopio Espacial James Webb, el observatorio más costoso y técnicamente complejo jamás lanzado al espacio, con 344 “puntos únicos de falla”.

Piensa otra vez.

No hay cámaras de vigilancia en el telescopio. En cambio, los ingenieros dependen de interruptores, sensores y motores para rastrear su estado durante la implementación.

La NASA descartó la idea de incluir cámaras de vigilancia en Webb debido a las complejidades técnicas y el riesgo. El tamaño y la forma novedosos del telescopio, con un lado de su protector solar que desvía enormes cantidades de calor y luz solar y el otro lado pesado del instrumento disfrutando de una oscuridad gélida, requeriría múltiples cámaras hechas a la medida. Los cables y soportes para esas cámaras agregarían peso y riesgo a un telescopio que ya es pesado, explicó la agencia en una publicación de blog.

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“No es tan sencillo como agregar una cámara de timbre o incluso una cámara de cohete”, dijo Paul Geithner, subdirector de proyectos de la NASA para el aspecto técnico del programa Webb.

Desde el lanzamiento de Webb, los ingenieros han completado más de una docena de pasos principales en la fase de despliegue para llevar el telescopio a su forma final, involucrando cientos de partes móviles como interruptores, motores, poleas y cables. El proceso comenzó menos de 30 minutos después del lanzamiento el mes pasado, cuando se desplegó el conjunto solar de Webb, el único paso captado en video cuando el telescopio se separaba en el espacio de su cohete, que tenía una cámara a bordo.

El telescopio ha superado una serie de hitos desde entonces, haciendo bien en calmar la ansiedad de los astrónomos y calmar los temores de que una estructura tan intrincada como Webb se encontrara con obstáculos a lo largo de su viaje de un millón de millas hasta el lugar en el espacio donde permanecerá. El telescopio se encendió, desplegó antenas, desplegó mecánicamente varias extremidades y, en el hito técnicamente más complejo, estiró delicadamente cinco capas de una lámina de plástico del tamaño de una cancha de tenis diseñada para proteger los sensores ultrasensibles de la cámara del telescopio del calor del sol.

El telescopio Webb fue diseñado para sondear un tramo crucial de la historia cósmica temprana, conocida por los astrónomos como la edad oscura.

Los cosmólogos suponen que las primeras estrellas aparecieron cuando el universo tenía solo unos 100 millones de años. (Hoy tiene 13.800 millones de años). La galaxia más lejana y más temprana vista por los astrónomos, utilizando el Telescopio Espacial Hubble, data de cuando el universo era más antiguo, 400 millones de años después del Big Bang. Lo que sucedió durante esos 300 millones de años intermedios cuando el universo emprendió un vuelo luminoso, cómo el Big Bang se convirtió en un cielo lleno de constelaciones y vida, es un misterio.

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El telescopio también ayudará a los astrónomos a estudiar mejor los agujeros negros supermasivos en el centro de las galaxias y los planetas que orbitan otras estrellas en nuestra galaxia.

Para lograr estas observaciones científicas, el telescopio Webb se basa en un espejo primario de 6,5 metros de diámetro, en comparación con el espejo del Hubble, que tiene 2,4 metros. Eso le da aproximadamente siete veces más capacidad de recolección de luz y, por lo tanto, la capacidad de ver más en el pasado.

Otra diferencia crucial es que está equipado con cámaras y otros instrumentos sensibles a la radiación infrarroja o “calor”. La expansión del universo hace que la luz que normalmente estaría en longitudes de onda visibles cambie a longitudes de onda infrarrojas más largas, normalmente invisibles para los ojos humanos.

Los ingenieros tuvieron que inventar 10 nuevas tecnologías en el camino para hacer que el telescopio fuera más sensible que el Hubble. Las proyecciones de cronograma demasiado optimistas, los accidentes de desarrollo ocasionales y los informes de costos desorganizados arrastraron el cronograma hasta 2021 y aumentaron el costo total a $ 10 mil millones.