El temible dinosaurio del Triásico era un tímido devorador de plantas

Durante más de 50 años, las huellas gigantes fosilizadas han sido uno de los hallazgos más tentadores de la paleontología australiana.

En el momento de su descubrimiento, los científicos creían que las tres huellas parecidas a aves habían sido hechas hace 200 millones a 250 millones de años por un depredador de dos patas. Las huellas fueron la primera evidencia de que los dinosaurios vagaban por Australia en el Triásico, cuando las criaturas aparecieron por primera vez en el planeta.

En 2003, algunos paleontólogos incluso sospechaban que las huellas representaban la evidencia más antigua del mundo de un dinosaurio carnívoro gigante, uno que pudo haber medido hasta 6 ½ pies de altura en la cadera.

Pero un nuevo análisis ha derribado a este ídolo australiano. Las huellas pertenecían a un herbívoro más pequeño y dócil, no más alto que una persona, no a un carnívoro gigante feroz, dijeron los científicos en un artículo publicado el jueves en la revista Historical Biology.

Si bien las antípodas pueden estar perdiendo su derecho a la fama de dinosaurios carnívoros del Triásico, las huellas siguen siendo una contribución significativa al registro paleontológico de Australia, dijo Anthony Romilio, investigador asociado en el Laboratorio de Dinosaurios de la Universidad de Queensland y coautor del nuevo estudio. . Las huellas probablemente pertenecían a un antepasado de dos patas de los saurópodos gigantes, de cuello largo y cuatro patas que evolucionaron más tarde en la Era Mesozoica.

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“Es la única aparición de estas formas bípedas de estos dinosaurios en Australia”, dijo el Dr. Romilio. Los saurópodos no se vuelven a encontrar en el registro fósil del continente durante unos 50 millones de años más.

Los mineros que trabajaban en un túnel a unos 700 pies por debajo de la superficie de la Tierra cerca de Brisbane fueron los primeros en detectar las huellas. Mientras los mineros excavaban carbón, las huellas fosilizadas, cada una más grande que un plato, tomaron forma en la oscuridad.

“Tener una huella de pájaro, una huella de pájaro gigantesca en el techo, eso es algo para contarle a alguien”, dijo el Dr. Romilio.

Los informes de las misteriosas huellas salieron de la mina. En un artículo de 1964 sobre el descubrimiento, Henry Ross Edgar Staines, paleontólogo del Servicio Geológico de Queensland, y JT Woods del Museo de Queensland midieron la huella más grande a casi 17 pulgadas desde el talón hasta la punta del dedo más largo. Declararon que era Eubrontes, un género de huellas fosilizadas dejadas por carnívoros erguidos. Un molde de yeso de la impresión se exhibió en el Museo de Queensland.

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Después del cierre de la mina, ese elenco y un dibujo simple, similar a una caricatura, de las tres huellas incluidas en el documento de 1964 fueron los únicos registros visuales de las pistas a los que los investigadores pudieron acceder. Las publicaciones científicas a lo largo de los años describieron la impresión más grande en cualquier lugar de 15 a 18 pulgadas, dijo el Dr. Romilio.

Cuando el Dr. Romilio y sus colegas analizaron el modelo de yeso utilizando técnicas avanzadas de imágenes en 3-D, surgieron varias discrepancias con esos relatos anteriores. Las hendiduras en la parte delantera de la impresión parecían ser marcas de arrastre dejadas por las garras del dinosaurio, no impresiones de las garras mismas. Un bulto cerca del talón que los investigadores anteriores midieron como parte del pie era en realidad parte de la roca que rodea al fósil.

Otras comparaciones mostraron que las huellas compartían más características con Evazoum, un género de huellas de dinosaurios herbívoros, que con los carnívoros Eubrontes: un paso hacia adentro, un dedo medio más corto, dedos extendidos y un pie en general más estrecho. Los investigadores ahora creen que la pista más grande tiene 13 pulgadas de largo y pertenecía a un dinosaurio que medía alrededor de 4 ½ pies de alto en la cadera.

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Ross Staines, el paleontólogo que publicó por primera vez las impresiones, murió en 1996. Su hija, la Dra. Roslyn Dick, cree que él habría agradecido la nueva información sobre sus hallazgos.

“Mi padre habría estado muy emocionado de que alguien más hubiera tomado su trabajo e investigado más sobre el tema”, dijo el Dr. Dick, un dentista de Brisbane que dijo que el Sr.Staines siempre guardaba la selección de un geólogo en el maletero del automóvil familiar durante excavaciones fósiles improvisadas. “A papá le gustaba que las cosas estuvieran bien hechas y apreciaba el proceso científico para descubrir la ‘verdad’”.