El tenis obtiene otro cuento de hadas en Tim van Rijthoven, quizás el más loco hasta ahora.

El tenis obtiene otro cuento de hadas en Tim van Rijthoven, quizás el más loco hasta ahora.

WIMBLEDON, Inglaterra — El tenis ha tenido su parte de historias que surgen de la nada en los últimos años. Una clasificatoria llamada Emma Raducanu ganó el US Open en septiembre pasado. El deporte es más profundo que nunca.

Pero incluso según esos estándares, lo que Tim van Rijthoven de los Países Bajos ha logrado durante el último mes no solo bordea el absurdo, es la definición de absurdo. Y la ridiculez continuó el viernes cuando van Rijthoven, el jugador número 205 del ranking mundial hace menos de un mes, se enfrentó a sí mismo en los octavos de final contra Novak Djokovic, el primer sembrado.

Ah, pero eso es solo el comienzo, porque el viaje de van Rijthoven es aún más ridículo que eso.

El 6 de junio, van Rijthoven, un jugador de 25 años propenso a las lesiones, y Homer Simpson obtuvieron la misma cantidad de victorias en el cuadro principal de los eventos ATP Tour. Eso sería cero. Sin embargo, a diferencia de Simpson, van Rijthoven recibió una entrada comodín en el Abierto de Libema, un torneo de césped de bajo nivel en los Países Bajos.

El 7 de junio, registró su primera victoria en el cuadro principal de la gira. Durante los siguientes cinco días, obtuvo cuatro victorias más, incluidas las sorpresas de los tres primeros sembrados en el torneo: Taylor Fritz, decimocuarto clasificado, Felix Auger-Aliassime, noveno, y para rematar en la final, él venció al actual número 1 del mundo, Daniil Medvedev.

Desde entonces ha ganado tres partidos más, todos en Wimbledon, su primer torneo de Grand Slam. Ha ganado a dos cabezas de serie. Solo ha perdido un set, en un desempate. Algunos jugadores pueden tardar un año en ganar media docena de partidos en el ATP Tour. Van Rijthoven lo ha hecho en cuatro semanas.

“Desde afuera, obviamente parece un cuento de hadas”, dijo el viernes después de vencer al sembrado No. 22 Nikoloz Basilashvili de Georgia en dos sets, 6-4, 6-3, 6-4. Van Rijthoven comenzó poco después de las 11 a.m. Jugó como alguien con una novia que lo esperaba para almorzar, y terminó con Basilashvili en 102 minutos.

Cuando salió el último tiro de Basilashvili, van Rijthoven levantó los brazos con calma y caminó hacia la red para estrechar la mano. Aplaudió brevemente con su raqueta a la multitud, empacó su bolso y se fue. Sólo otro día en la oficina.

“Muy difícil de explicar”, dijo su entrenador, Igor Sijsling, quien todavía jugaba torneos el año pasado y solo comenzó a trabajar con van Rijthoven hace seis meses. “Nuestro primer día aquí, tenía ojos grandes, pero ahora actúa como si ya hubiera estado aquí 10 años”.

Los que se desarrollaron tarde con clasificaciones de tres dígitos han tenido algunas rachas sorprendentes en los torneos de Grand Slam últimamente. El compatriota de Van Rijthoven, Botic van de Zandschulp, ocupó el puesto 117 antes de llegar a los cuartos de final en el US Open el año pasado. Aslan Karatsev de Rusia había estado en la naturaleza del tenis durante años y ocupaba el puesto 114 antes de su carrera semifinal en el Abierto de Australia 2021.

“Todo lo que se necesita es un par de victorias contra un gran jugador, y luego aumenta tu confianza y comienzas a pensar que eres tan bueno como estos muchachos”, dijo Marc Lucero, quien entrena a Steve Johnson, el veterano profesional de los Estados Unidos. ahora ocupa el puesto 93.

El césped también ayuda, dijo David Witt, entrenador desde hace mucho tiempo. Los jugadores rara vez practican en él, y compiten en él solo un mes cada año, lo que lo convierte en una especie de ecualizador para aquellos que se sienten cómodos con la superficie cuando juegan contra profesionales más establecidos que pueden no estarlo.

Un empate diluido sin los rusos prohibidos, incluido Medvedev, tampoco está de más.

Aún así, van de Zandschulp y Karatsev habían ganado partidos de la gira de alto nivel antes de calentarse en el gran escenario. Hasta principios de junio, van Rijthoven no ganó en los partidos del cuadro principal del ATP Tour. ¿Cómo está pasando esto?

Era lo suficientemente prometedor como un adolescente para entrenar en la Academia IMG en Florida en 2015 y dijo que ha luchado con lesiones, algunas relacionadas con el tenis y una que solo fue mala suerte, durante tres años. Se sometió a una cirugía en la muñeca y luchó contra la inflamación de los tendones en el lado interno o medial del codo.

“Lo llaman codo de golfista, pero lo conseguí jugando al tenis”, dijo el viernes. (El codo de tenista es la inflamación de los tendones en el lado externo o lateral).

Además, sin ninguna relación con su problema de codo, desarrolló una trombosis en las arterias de su brazo, lo que provocó que las puntas de sus dedos se enfriasen y entumecieran. Tuvo que someterse a una cirugía para eliminar los coágulos de sangre.

El mayor problema, dijo, no era físico sino mental. Es bastante grande (6 pies 2 pulgadas, 195 libras) y lo suficientemente fuerte y rápido, pero cuando fallaba tiros fáciles o tomaba malas decisiones, se ponía hosco y avergonzado. Se obsesionaba durante los partidos con lo que otras personas pensaban sobre su nivel de juego, asumiendo que no era bueno.

A principios de este año, frustrado porque su oportunidad de una carrera profesional podría estar desapareciendo, tuvo una epifanía.

“Decidí que iba a aceptar mis errores y crecer y convertirme en un adulto”, dijo mientras caminaba hacia la primera de más de una docena de entrevistas televisivas, una nueva parte de su agenda. “Me dije a mí mismo: ‘Ya no voy a ser negativo’. Te diré que no es un turno de un día el que haces. Es algo en lo que tienes que trabajar todos los días”.

También comenzó a entrenar con Sijsling, que trabaja para la federación holandesa de tenis, que siguió apoyando a van Rijthoven en sus dificultades. Sijsling le dijo que necesitaba dejar de jugar a la defensiva y usar su poder para jugar de manera más agresiva y avanzar en la cancha.

“Tienes que atacar con poder o de lo contrario se desperdicia”, dijo Sijsling. Sijsling también alentó a van Rijthoven, a quien le gusta trabajar intensamente pero no por mucho tiempo, a dedicar más tiempo a la cancha de práctica. “No creo que puedas llegar a la cima sin trabajar muy duro”, dijo.

El domingo, el estado invicto de van Rijthoven esta primavera tendrá su prueba más dura contra Djokovic, el seis veces campeón de individuales aquí y ganador de los últimos tres títulos de Wimbledon. Djokovic dijo que vio algunos de los partidos de van Rijthoven en los últimos días antes de su enfrentamiento, que muy probablemente tendrá lugar en la cancha central, una atmósfera diferente a todo lo que ha experimentado van Rijthoven.

Informe de exploración de Djokovic: van Rijthoven se adapta bien a la hierba, dijo. “Servicio grande, revés con una mano, usa bien el corte. Es un jugador polivalente. Puede jugar rápido; también puede quedarse en el peloteo y llegar a la red”.

Djokovic tiene 20 títulos individuales de Grand Slam, pero van Rijthoven dijo que entraría a la cancha con el mismo pensamiento que ha tratado de tener todo el año, ya sea en esos torneos de retadores o durante el último mes en el ATP Tour. Creerá que puede ganar.

“Básicamente es ir a cada partido pensando que soy el mejor jugador”, dijo, “aunque tal vez no sea siempre el caso”.