El único objetivo de la máquina deportiva china: la mayor cantidad de oros, a cualquier precio

TOKIO – Seis días a la semana desde que tenía 12 años, con solo unos pocos días de descanso cada año, Hou Zhihui ha sido impulsada por una misión: levantar más del doble de su peso corporal en el aire.

El sábado, en los Juegos Olímpicos de Tokio, la dedicación de Hou, apartada de su familia, perseguida por un dolor casi constante, dio sus frutos. Ella ganó el oro en la división de 49 kilogramos y rompió tres récords olímpicos, parte de un temible escuadrón de levantamiento de pesas de mujeres chinas que tenía como objetivo barrer todas las categorías de peso en las que participaba.

“El equipo chino de levantamiento de pesas es muy cohesionado y el apoyo de todo el equipo es muy bueno”, dijo Hou, de 24 años, después de ganar el oro. “En lo único que pensamos los atletas es en centrarnos en el entrenamiento”.

La línea de montaje de deportes de China está diseñada con un propósito: producir medallas de oro para la gloria de la nación. La plata y el bronce apenas cuentan. Al desplegar a 413 atletas en Tokio, su delegación más grande de la historia, China apunta a llegar a la cima del recuento de medallas de oro, incluso si el público chino es cada vez más cauteloso con los sacrificios hechos por atletas individuales.

“Debemos asegurarnos resueltamente de ser los primeros en medallas de oro”, dijo Gou Zhongwen, jefe del Comité Olímpico Chino, en vísperas de los Juegos Olímpicos de Tokio.

Arraigado en el modelo soviético, el sistema chino se basa en el estado para buscar a decenas de miles de niños para recibir entrenamiento a tiempo completo en más de 2.000 escuelas deportivas administradas por el gobierno. Para maximizar su cosecha de oro, Beijing se ha centrado en deportes menos destacados que no cuentan con fondos suficientes en Occidente o deportes que ofrecen múltiples medallas de oro olímpicas.

No es una coincidencia que casi el 75 por ciento de los oros olímpicos que China ha ganado desde 1984 estén en solo seis deportes: tenis de mesa, tiro, clavados, bádminton, gimnasia y levantamiento de pesas. Más de dos tercios de los oros de China han sido cortesía de campeonas, y casi el 70 por ciento de su delegación en Tokio son mujeres.

El levantamiento de pesas femenino, que se convirtió en un deporte de medallas en los Juegos de Sydney 2000, fue un objetivo ideal para la estrategia de la medalla de oro de Beijing. El deporte es una búsqueda de nicho para la mayoría de las potencias atléticas, lo que significa que las levantadoras en Occidente deben luchar para obtener fondos. Y con múltiples clases de peso, el levantamiento de pesas ofrece cuatro posibles oros.

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Para los zares deportivos de Beijing, no importaba que el levantamiento de pesas no tuviera un atractivo masivo en China o que las niñas preadolescentes canalizadas al sistema no tuvieran idea de que tal deporte existiera. En el centro de entrenamiento del equipo nacional de levantamiento de pesas en Beijing, una bandera china gigante cubre toda una pared, recordando a los levantadores que su deber es con la nación, no con ellos mismos.

“El sistema es muy eficiente”, dijo Li Hao, jefe del equipo de levantamiento de pesas en los Juegos de Río de Janeiro 2016 y actual director del departamento antidopaje del Centro de Levantamiento de Pesas, Lucha y Judo de la Administración General de Deporte de China. “Probablemente sea la razón por la que nuestro levantamiento de pesas está más avanzado que en otros países y regiones”.

La mayoría de los países están ansiosos por la gloria olímpica. Estados Unidos y la Unión Soviética utilizaron los Juegos como un campo de batalla de la Guerra Fría. Pero la obsesión de Beijing por el oro está ligada a la fundación en 1949 de la República Popular China, que fue vista como una fuerza revolucionaria que revertiría siglos de decadencia y derrota por parte de potencias extranjeras.

El primer ensayo que escribió el presidente Mao Zedong, líder de la revolución comunista, fue sobre la necesidad de que un país al que se considera “el enfermo de Asia” desarrolle su músculo.

Sin embargo, durante décadas, la política se interpuso en el camino de los logros olímpicos. Debido a que su rival Taiwán compitió en los Juegos como la República de China, Beijing boicoteó los Juegos de Verano hasta 1984, cuando Taiwán pasó a llamarse Chinese Taipei para la competencia olímpica.

En 1988, China ganó cinco oros olímpicos. Dos décadas más tarde, cuando Beijing fue sede de los Juegos, superó a Estados Unidos para encabezar el conteo de oro.

Londres 2012, sin embargo, fue una decepción y Río 2016 una decepción mayor, ya que China ocupó el tercer lugar detrás de Estados Unidos y Gran Bretaña.

De regreso a casa, los funcionarios deportivos redoblaron sus esfuerzos, incluso si un número creciente de padres de clase media no estaban dispuestos a entregar a sus hijos al estado para que los arreglaran como atletas. China ya no era un país desesperadamente pobre donde la promesa de tazones de arroz llenos hacía atractivas las escuelas deportivas del gobierno. Beijing reconoció que los deportes no deben reservarse para los atletas de élite, que todos los niños merecen correr, jugar y patear una pelota.

Y se reconocía cada vez más que por cada campeón olímpico, decenas de miles de niños más no lo lograrían. Para estos deportistas desechados, la vida suele ser difícil: poca educación, cuerpos dañados, pocas perspectivas de carrera fuera del sistema deportivo.

Aún así, Beijing continuó con sus planes, fabricando programas en taekwondo, piragüismo, vela y más. Los niños que podían apilar balas en las palmas de sus manos fueron enviados al tiro con arco. Las chicas del campo con una envergadura impresionante fueron dirigidas al levantamiento de pesas.

“Los niños de las zonas rurales o de familias que no son tan buenos económicamente, se adaptan bien a las dificultades”, dijo Li, el funcionario deportivo de Beijing, sobre el candidato ideal para el levantamiento de pesas.

El enfoque de Beijing se ha centrado en los deportes que se pueden perfeccionar con rutinas de memoria, en lugar de aquellos que involucran una interacción impredecible de múltiples atletas. Aparte del voleibol femenino, China nunca ha ganado el oro olímpico en un gran deporte de equipo.

En Tokio, la estrategia de Pekín había entregado, hasta el mediodía del jueves, 14 medallas de oro, superando a Estados Unidos y Japón por el liderazgo. China capturó el primer oro de los Juegos, en el rifle de aire femenino de 10 metros, y logró su primera victoria en esgrima. (Los deportes en los que China es dominante se agrupan en la primera semana de los Juegos, mientras que las fortalezas de Estados Unidos se extienden).

Pero en algunas de las fortalezas tradicionales de China, como el tenis de mesa, el buceo y el levantamiento de pesas, las esperanzas de barridos dorados no se materializaron. Hubo otras decepciones antes de que comenzaran los Juegos. Un nadador de élite fue prohibido por dopaje. Los equipos masculinos de fútbol, ​​voleibol y baloncesto no se clasificaron.

Los sacrificios hechos por los atletas olímpicos de China son intensos. La instrucción académica en las escuelas deportivas sigue siendo insignificante y algunos campeones del mundo comparten dormitorios con otros. Tienen la suerte de ver a su familia algunas veces al año.

Después de que el levantador chino Liao Qiuyun compitiera en la división de peso de 55 kilogramos el lunes, fue un periodista de su provincia natal quien le pasó un mensaje de sus padres.

Para las mujeres que cultivan pesas, los costos del sistema deportivo de China son mucho mayores. Si bien los buzos y los gimnastas deben compartir las ganancias de los acuerdos de patrocinio con el estado, al menos pueden aprovechar su éxito después de la jubilación. Pero los anunciantes no tienden a sentirse atraídos por las culturistas femeninas.

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En un caso, una ex campeona nacional estaba tan empobrecida después de su jubilación que terminó trabajando en una casa de baños pública. Se dejó crecer la barba, que según dijo fue el resultado de un régimen de dopaje que se le impuso cuando era una atleta joven.

En 2017, después de que se volvieron a examinar muestras antiguas, tres de las cuatro medallas de oro de levantamiento de pesas femeninas de China en los Juegos Olímpicos de Beijing 2008 fueron revocadas porque las pruebas encontraron sustancias prohibidas.

El dopaje es rampante en el levantamiento de pesas y China no es el único país que ha sido capturado. Pero un individuo que toma la decisión de consumir drogas no es lo mismo que un niño a quien el estado le indica a hacerlo.

Para la máquina deportiva china, todos esos años de esfuerzo aún pueden frustrarse en el fragor de la competición olímpica. El lunes en Tokio, Liao, el levantador de la división de 55 kilogramos, comenzó el evento como el actual campeón mundial. Dos días antes, en una categoría de peso más ligero, Hou se había llevado el oro.

Liao subió al escenario el lunes con una expresión que oscilaba entre la determinación y la resignación. En los últimos momentos de la competencia, una rival filipina la superó para reclamar el oro.

Luego, Liao, de 26 años, se quedó llorando, con la respiración entrecortada. Su entrenador rodeó a Liao con el brazo y también sollozó. Finalmente, Liao, con los ojos enrojecidos, respondió a las preguntas de los reporteros chinos. Una plata fue un gran logro, dijo un periodista. Liao miró al suelo.

“Hoy hice mi mejor esfuerzo”, dijo. Las lágrimas volvieron a fluir.

El trauma de todos esos años luchando contra la fuerza implacable de la masa y la gravedad pesaba sobre el cuerpo de Liao.

“Han estado allí durante años”, dijo sobre sus heridas. “Una y otra vez.”

Pero a diferencia de Simone Biles o Naomi Osaka, atletas olímpicas de alto perfil que han hablado de la tensión emocional de tanta presión, Liao no abordó el costo mental de lo que ha hecho, día tras día, desde que era una niña.

Liao suspiró. Se secó los ojos con la manga de su uniforme. Se acercaban los Juegos Nacionales, dijo, y ella representaría a su provincia natal de Hunan. La financiación de los deportes para las provincias de China depende en parte de su desempeño en los Juegos Nacionales.

Los Juegos Olímpicos habían terminado para ella. Tenía un nuevo trabajo que hacer.

Amy Chang Chien contribuyó con el reportaje.