El uso de la ley antiterrorista de Narendra Modi atrae el escrutinio de los tribunales

NUEVA DELHI – Las dos mujeres cruzaron la puerta de la famosa prisión de Tihar en India levantando los puños y coreando consignas de protesta.

Su liberación bajo fianza en junio después de pasar un año bajo custodia fue inusual dadas las acusaciones que enfrentan: han sido acusados ​​de terrorismo.

Natasha Narwal y Devangana Kalita, estudiantes activistas, fueron encarceladas bajo una ley antiterrorista con raíces en la era colonial británica que los críticos dicen que el gobierno indio está utilizando cada vez más para silenciar la disidencia.

Bajo el primer ministro Narendra Modi, los acusados ​​a través de la ley antiterrorista, llamada Ley de Prevención de Actividades Ilícitas, por lo general han pasado años languideciendo en la cárcel antes de que sus juicios hayan comenzado. Miles de personas, incluidos poetas, organizadores políticos e incluso un sacerdote católico, han sido encarceladas. La ley está siendo cuestionada cada vez más por los tribunales, que dicen que es un abuso de poder.

La ley “te hace culpable a menos que y hasta que puedas demostrar tu inocencia”, dijo la Sra. Narwal, fundadora del colectivo de estudiantes de mujeres Pinjra Tod, o Break the Cage.

“Salir de la cárcel en un año”, agregó, “es un milagro”.

El gobierno de Modi ha desarrollado un manual para controlar la disidencia y la libertad de expresión, han dicho expertos en justicia penal. Desde que asumió el cargo en 2014, Modi se ha basado cada vez más en leyes que otorgan a las autoridades mayores poderes para detener a personas y actuar contra los acusados ​​de incitar al odio contra el gobierno.

El gobierno de Modi en 2019 se otorgó un mayor acceso a los datos en línea de las personas. El año pasado, propuso una ley que haría que los mensajes cifrados fueran “rastreables”, lo que provocó una demanda del servicio de mensajería WhatsApp, que dijo que violaba el derecho constitucional a la privacidad de los indígenas.

Los funcionarios han logrado persuadir a los gigantes de las redes sociales como Facebook y Twitter para que cierren millones de cuentas en la India por una amplia gama de delitos percibidos contra los ciudadanos y el gobierno. Las autoridades también apagan rutinariamente los servicios de Internet durante las protestas, lo que lleva a India a la cima de una lista de delincuentes globales rastreados por el grupo de vigilancia Access Now.

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La ley antiterrorista, que otorga a los jueces el derecho a extender la prisión preventiva casi indefinidamente, ha sido una de las herramientas más represivas de Modi.

Durante el mandato del primer ministro, el número de casos presentados bajo la ley antiterrorista ha aumentado. Más de 8.300 personas han sido detenidas y encarceladas en los últimos cinco años, según datos oficiales. No hay estadísticas oficiales confiables sobre el uso de la ley antes de 2014, pero los expertos legales dicen que el número de casos fue insignificante.

El gobierno le dijo al Parlamento en agosto que solo alrededor del 2 por ciento de los casos registrados bajo la ley de 2016 a 2019 resultaron en una condena. Pero incluso sin una condena, las personas detenidas bajo la ley pueden ser encarceladas durante años antes de que sus casos vayan a juicio.

“Parece que en su ansiedad por reprimir la disidencia y en el miedo mórbido de que las cosas se salgan de control, el estado ha desdibujado la línea entre el derecho constitucionalmente garantizado a protestar y la actividad terrorista”, dijo el Tribunal Superior de Delhi en una audiencia en Junio ​​que resultó en la liberación bajo fianza de la Sra. Narwal y dos compañeros activistas.

“Si tal confusión gana terreno”, continuó el tribunal, “la democracia estaría en peligro”.

Kanchan Gupta, un portavoz del gobierno, defendió la ley y dijo que ayuda al gobierno a garantizar la “seguridad de sus ciudadanos y protegerlos de los adversarios de la nación”.

De las personas detenidas en virtud de la ley antiterrorista, el caso del reverendo Stan Swamy ha provocado una indignación particular. El padre Swamy, un sacerdote jesuita y activista con la enfermedad de Parkinson, murió en julio a los 84 años mientras estaba detenido. Fue acusado de utilizar un discurso incendiario y de apoyar una insurgencia rebelde maoísta que ha estado activa en la India durante décadas. Era la persona de mayor edad en India acusada de terrorismo.

La muerte del padre Swamy se produjo después de que se le negaran sus reiteradas solicitudes de libertad bajo fianza por motivos médicos. Una investigación independiente realizada por una firma forense digital sugirió que su computadora, que los investigadores indios habían incautado, había sido pirateada y plagada de archivos. Pero ni su mala salud ni las conclusiones de ese informe fueron suficientes para ganar su fianza.

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Después de la muerte del padre Swamy, el juez Deepak Gupta, ex juez de la Corte Suprema, dijo que se estaba abusando de la ley antiterrorista y que los tribunales deberían elaborar directrices claras.

“¿Somos humanos?” preguntó. “La UAPA no debe quedarse en esta forma”.

Las diversas versiones de la ley han sido polémicas durante más de un siglo. Los oficiales del Raj británico introdujeron un precursor en 1908 para sofocar los movimientos de independencia. En 1967, cuando India acababa de salir de las guerras con Pakistán y China, la primera ministra Indira Gandhi presentó la UAPA para castigar a los grupos por “sembrar discordia”. Provocó un alboroto entre los legisladores y se aprobó una versión suavizada.

A lo largo de las décadas, la ley se ha modificado para abordar la actividad terrorista. Los investigadores se basaron en él en 2008 para arrestar a las personas sospechosas del ataque terrorista de Mumbai.

En 2019, el gobierno de Modi enmendó aún más la ley para otorgar a los funcionarios más poder para realizar arrestos por cargos de terrorismo.

“Ataca la libertad individual y otorga poderes al gobierno para nombrar a todos y cada uno como terroristas”, dijo Dushyant Dave, un abogado indio. “Hay evidencia que sugiere que los arrestados bajo la ley han sido atacados por sus creencias políticas”.

La liberación de los estudiantes bajo fianza en junio señaló un escrutinio creciente del uso de la ley por parte del gobierno.

La Sra. Narwal y otras 18 personas enfrentan cargos por su papel en las protestas contra una ley de ciudadanía divisiva impulsada por el gobierno de Modi que excluye a los musulmanes de un programa que ofrece a los inmigrantes del sur de Asia en la India una vía rápida hacia la ciudadanía. Una protesta contra la ley el año pasado en un barrio de clase trabajadora de Nueva Delhi desembocó en enfrentamientos entre hindúes y musulmanes. Murieron más de dos docenas de personas.

La policía arrestó a más de 1.800 personas que, según dicen, participaron en los disturbios. Nadie ha sido condenado todavía. Durante las audiencias judiciales, los jueces han criticado la calidad del testimonio y las pruebas de los testigos de la policía.

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“Es aún más doloroso observar que en un gran número de casos de disturbios, el nivel de investigación es muy deficiente”, dijo en agosto el juez Vinod Yadav, juez del tribunal superior de Delhi.

En la orden que concedió la libertad bajo fianza a la Sra. Narwal en junio, un juez cuestionó la validez del caso de la policía.

El sistema judicial atascado de la India significa que las ruedas de la justicia giran lentamente. La ley antiterrorista ralentiza aún más las cosas.

En mayo de 2020, la Sra. Narwal y los dos compañeros activistas fueron detenidos. Debido a las restricciones pandémicas, cada uno pasó los primeros 10 días en confinamiento solitario.

Un juez dictaminó rápidamente que la Sra. Narwal había estado ejerciendo sus derechos democráticos cuando participó en las protestas a principios de ese año.

Pero poco después, la policía anunció nuevos cargos: intento de asesinato, terrorismo y organización de protestas que instigaron una violencia religiosa mortal. La Sra. Narwal, de 32 años, quien ha dicho que es inocente, fue devuelta a su celda.

La Sra. Narwal esperó en Tihar, una prisión de máxima seguridad, durante seis meses antes de que se le concediera su primera audiencia de libertad bajo fianza. Los fiscales presentaron una hoja de cargos de 18.000 páginas, lo que llevó al tribunal superior otros seis meses y 30 audiencias para procesar, según su abogado, Adit Pujari.

“En cierto sentido, el gobierno obtuvo una victoria”, dijo Pujari. “Si ella estuviera afuera, podría haber estado involucrada en más protestas y encabezar más problemas”.

Por ahora, la Sra. Narwal ha regresado a sus estudios de doctorado en Delhi, pero el caso en su contra podría continuar durante años. La Corte Suprema está considerando una petición para revocar su fianza.

“Nosotros mismos estamos preparados para el largo plazo porque la ley en sí es muy estricta”, dijo la Sra. Narwal. “Estás casi impotente hasta que se complete la prueba”.

Sameer Yasir informó desde Srinagar, Cachemira.

Leo Pimentel se especializa en noticias de Asia y el sudeste asiatico.