¿El verdadero ganador de la guerra afgana? No es quién piensas.

Apenas unos días después de que los talibanes tomaran Kabul, su bandera ondeaba por encima de una mezquita central en la capital de Pakistán. Fue un gesto en la cara destinado a molestar a los estadounidenses derrotados. Pero también fue una señal de los verdaderos vencedores en la guerra afgana de 20 años.

Pakistán fue aparentemente el socio de Estados Unidos en la guerra contra Al Qaeda y los talibanes. Su ejército ganó decenas de miles de millones de dólares en ayuda estadounidense durante las últimas dos décadas, incluso cuando Washington reconoció que gran parte del dinero desapareció en sumideros no contabilizados.

Pero fue una relación dividida por la duplicidad y los intereses divididos desde sus inicios después del 11 de septiembre. No menos importante, los talibanes afganos contra los que estaban combatiendo los estadounidenses son, en gran parte, una creación del servicio de inteligencia de Pakistán, el ISI, que a lo largo de la guerra alimentó y protegió los activos de los talibanes dentro de Pakistán.

En los últimos tres meses, cuando los talibanes arrasaron Afganistán, el ejército paquistaní agitó una oleada de nuevos combatientes a través de la frontera desde santuarios dentro de Pakistán, han dicho líderes tribales. Fue un golpe de gracia final para las fuerzas de seguridad afganas entrenadas por Estados Unidos.

“Los paquistaníes y el ISI creen que han ganado en Afganistán”, dijo Robert L. Grenier, exjefe de estación de la CIA en Pakistán. Pero, advirtió, los paquistaníes deberían vigilar lo que desean. “Si los talibanes afganos se convierten en líderes de un estado paria, lo que es probable, Pakistán se verá atado a ellos”.

Es probable que la ya frágil reputación de Pakistán en Occidente se desplome ahora, cuando los talibanes se apoderen de Afganistán. Las llamadas para sancionar a Pakistán ya han circulado en las redes sociales. Sin financiamiento externo, Pakistán se enfrenta a la dependencia de un tráfico de drogas yihadista alentado por los nuevos gobernantes en Kabul. Un estado dirigido por los talibanes en su frontera sin duda envalentonará a los talibanes y otros militantes islamistas en el propio Pakistán.

No menos importante, las relaciones con Estados Unidos, que ya están en declive, se deshacerán aún más. Aparte de mantener la estabilidad del arsenal nuclear de Pakistán, los estadounidenses ahora tienen menos incentivos para tratar con Pakistán.

Entonces, la pregunta para los paquistaníes es ¿qué harán con el país destrozado que es su premio? Pakistán, junto con Rusia y China, ya está ayudando a llenar el espacio que los estadounidenses han dejado vacantes. Las embajadas de las tres naciones han permanecido abiertas desde que los talibanes tomaron Kabul.

Un protegido paquistaní, Khalil Haqqani, un líder talibán que visitaba regularmente el cuartel general militar de Pakistán en Rawalpindi, es uno de los nuevos gobernantes de Afganistán.

Conocido por la inteligencia estadounidense como el emisario talibán de Al Qaeda, Haqqani se presentó en Kabul la semana pasada ante su nuevo jefe de seguridad, descaradamente armado con un rifle M4 de fabricación estadounidense, con un escuadrón de protección vestido con equipo de combate estadounidense.

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“Gobernar un país devastado por la guerra será la verdadera prueba y el desafío imponente, especialmente porque los talibanes han sido una fuerza en guerra, no una experta en gobernar”, escribió Maleeha Lohdi, ex embajadora de Pakistán ante las Naciones Unidas, en una columna en The Periódico Dawn de esta semana.

Durante la guerra, los estadounidenses toleraron el juego engañoso de Pakistán porque no vieron otra opción, prefiriendo librar una guerra caótica en Afganistán a luchar con Pakistán con armas nucleares. Además, los puertos y aeródromos de Pakistán proporcionaron los principales puntos de entrada y líneas de suministro para el equipo militar estadounidense necesario en Afganistán.

Pakistán hizo eso, incluso cuando su agencia de espionaje brindó asistencia en la planificación, experiencia en capacitación y, a veces, asesoramiento sobre el terreno a los talibanes durante toda la guerra, dijeron funcionarios estadounidenses.

Aunque se suponía que Pakistán era un aliado de Estados Unidos, siempre trabajó por sus propios intereses, como lo hacen las naciones. Esos intereses no incluían una gran presencia militar estadounidense en su frontera, un Afganistán autónomo con un gobierno democrático que no podía controlar o un ejército fuerte y centralizado.

Más bien, el objetivo de Pakistán en Afganistán era crear una esfera de influencia para bloquear a su archienemigo, India. Los paquistaníes insisten en que India utiliza grupos separatistas como el Ejército de Liberación de Baluchistán, que opera desde paraísos en Afganistán, para despertar la disidencia en Pakistán.

“El ejército paquistaní cree que Afganistán proporciona una profundidad estratégica contra la India, que es su obsesión”, dijo Bruce Riedel, ex asesor del sur de Asia de las administraciones de Bush y Obama. “Estados Unidos alentó a India a apoyar al gobierno afgano respaldado por Estados Unidos después de 2001, alimentando la paranoia del ejército”.

Los paquistaníes estaban indignados de que el ex presidente Barack Obama visitara la India en 2015, pero boicoteó notoriamente a Pakistán, dijo.

Durante una visita a Washington esta primavera, Moeed Yusuf, el asesor de seguridad nacional del primer ministro de Pakistán, Imran Khan, enfatizó la necesidad de eliminar la presencia india en Afganistán, dijeron los estadounidenses que lo conocieron.

Yusuf es considerado un moderado en el espectro político paquistaní, y los estadounidenses dijeron que estaban impresionados por su vehemencia sobre el papel de India en Afganistán.

Cuando los diplomáticos indios estuvieron entre los primeros extranjeros en evacuar de Kabul, la prensa pakistaní interpretó su salida como una victoria singular.

El nexo entre los paquistaníes y el victorioso Sr. Haqqani fue indiscutible e indispensable para la victoria de los talibanes, dijo Douglas London, exjefe de contraterrorismo de la CIA para el sur y suroeste de Asia.

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El jefe del ejército paquistaní, Qamar Javed Bajwa, y el jefe del ISI, Hameed Faiz, se reunieron con el Sr. Haqqani de manera “recurrente”, dijo London. Se sabe desde hace mucho tiempo que la familia Haqqani extendida vive en las áreas en gran parte sin gobierno de Pakistán a lo largo de la frontera afgana.

“Todo el tiempo, Estados Unidos presionó a Bajwa para que renunciara a Khalil Haqqani y a otros dos líderes de Haqqani, y todo el tiempo, Bajwa decía: ‘Díganos dónde están'”, dijo London, quien ha escrito un próximo libro de memorias. de sus años en la CIA, “The Recruiter”. dijo. “Mi cita favorita fue cuando Bajwa dijo: ‘Solo tienes que venir a mi oficina, iremos en un helicóptero y los recogeremos’”.

La ayuda de Pakistán, dijo, abarcó una gama de servicios. Los refugios seguros en las zonas fronterizas de Pakistán, particularmente en la ciudad de Quetta, albergaron a los combatientes talibanes afganos y sus familias. Los servicios médicos trataron a los combatientes heridos, a veces en hospitales de las principales ciudades, Karachi y Peshawar. Rienda suelta para que los Haqqanis manejen lucrativos bienes raíces, el contrabando y otros negocios en Pakistán mantuvo su máquina de guerra en funcionamiento.

El ISI usualmente mantuvo a sus operativos fuera del conflicto real, temeroso de que pudieran ser capturados en Afganistán, entregando una pistola humeante a los estadounidenses, dijo London.

El ISI también proporcionó a los talibanes activos que elevaron su estatus internacional. El líder talibán Abdul Ghani Baradar viajó con pasaporte paquistaní para asistir a las conversaciones de paz en Doha, Qatar, y para reunirse en Tianjin, China, con Wang Yi, el ministro de Relaciones Exteriores.

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“Los talibanes afganos no estarían donde están sin la ayuda de los paquistaníes”, dijo London.

La relación de Washington con Pakistán se enfrió después de que Navy SEALS matara a Osama bin Laden en 2011 en una casa segura ubicada cerca de una academia militar paquistaní. Los altos funcionarios estadounidenses dejaron de visitar Pakistán y se redujo la asistencia.

Pero la administración Obama nunca dijo públicamente lo que sospechaba: que el ejército paquistaní sabía desde el principio que bin Laden vivía con su familia extendida en Abbottabad, una de las ciudades de guarnición más conocidas de Pakistán.

Si Washington hubiera declarado que Pakistán estaba albergando a bin Laden, entonces Pakistán habría sido legalmente un patrocinador estatal del terrorismo y estaría sujeto a sanciones obligatorias como Irán, dijo Riedel, ex asesor del sur de Asia de las administraciones de Bush y Obama.

Eso habría obligado a los estadounidenses a poner fin a su apoyo a Pakistán y eso, a su vez, habría llevado a Pakistán a detener el tránsito de suministros de guerra estadounidenses por Pakistán, aumentando el costo de la guerra.

La redada de bin Laden jugó con los temores de larga data dentro del ejército paquistaní de que los estadounidenses querían desmantelar el arsenal nuclear de Pakistán y violarían el territorio pakistaní para hacerlo.

A pesar de las tensas relaciones, Estados Unidos continúa trabajando con Pakistán a través del Departamento de Energía para ayudar a brindar seguridad a las armas y el material fisionable, dijo Toby Dalton, codirector del Programa de Política Nuclear del Carnegie Endowment.

Pero Pakistán también es ágil en sus alianzas. China, un patrón de Pakistán desde hace mucho tiempo – se llaman unos a otros tan “cercanos como los labios y los dientes” – está invirtiendo fuertemente en infraestructura paquistaní.

Públicamente, China dice que se alegra de ver a los estadounidenses salir de Afganistán y está lista para dar un paso al vacío, expandiendo su iniciativa Belt and Road en Afganistán, donde espera extraer minerales.

Pero en privado, los chinos son cautelosos. Los trabajadores chinos en Pakistán han muerto en ataques terroristas, lo que podría presagiar un viaje difícil en Afganistán. Y los talibanes prefieren el aislamiento a carreteras y represas que podrían servir para aflojar su control sobre la población.

China cuenta con Pakistán para que sea su facilitador en Afganistán, dijo Sajjan Gohel, Director de Seguridad Internacional de la Fundación Asia-Pacífico en Londres.

“Los chinos parecen estar seguros de que podrán obtener más garantías de seguridad de los talibanes”, dijo Gohel, “debido a sus lazos mutuos con Pakistán”.

Jane Perlez es exjefa de la oficina de The New York Times en Islamabad y Beijing. Ismail Khan en Peshawar y Zia ur-Rehman en Karachi contribuyeron con este informe.

Leo Pimentel se especializa en noticias de Asia y el sudeste asiatico.