El versátil Derwin James es un defensor prototípico de la NFL

COSTA MESA, California – Mientras Derwin James se recuperaba de su segunda lesión significativa en temporadas consecutivas, el profundo de Los Angeles Chargers encontró una manera inesperada de ayudarlo a seguir siendo uno de los defensores más versátiles de la NFL.

Jugó videojuegos.

Durante dos horas al día la temporada pasada, James jugó “Madden 21”, el videojuego de la NFL desarrollado por EA Sports. Jugar el juego fue divertido, dijo, pero también lo ayudó a ver de qué se trata su trabajo: flexibilidad.

“Realmente me llevó”, dijo James en una entrevista. “Las cosas van un poco lentas para mí. Estoy viendo la pelota y estoy en el lugar correcto ”.

Ahora finalmente sano, James alternará entre alineaciones dentro del esquema del entrenador de primer año Brandon Staley, al igual que los avatares de los videojuegos que pasó horas controlando.

James ejemplifica el tipo de jugador que los entrenadores buscan hoy en día: un atleta que sea mentalmente capaz de hacer malabares con múltiples asignaciones y que pueda ejecutarlas físicamente. La mayoría de las mejores defensas de la NFL cuentan con al menos un jugador que se ajusta a esa descripción, y algunos entrenadores, por necesidad, ahora están poniendo a los novatos en roles para los que originalmente no fueron seleccionados. Decir que estos atletas juegan un puesto es subestimar la cantidad de territorio que cubren y la amplitud de sus responsabilidades.

“Creo que más personas en la NFL entienden el tipo de flexibilidad con la que tienes que jugar”, dijo Staley en una entrevista. “Requiere un tipo de reproductor híbrido que no era común hace 20 años”.

La tendencia “sin posición”, aunque se está volviendo más popular, no es necesariamente nueva. Las defensas durante años han desplegado paquetes de cinco y diez centavos, formaciones que típicamente intercambiaban apoyadores por backs defensivos adicionales y requerían jugadores versátiles.

El profundo del Salón de la Fama Troy Polamalu mostró rango en su carrera con los Pittsburgh Steelers al saltar sobre la línea de golpeo para hacer tacleadas en el backfield, y atrapó intercepciones mientras acechaba en cobertura. Hoy en día, muchos jugadores citan el papel del profundo de Kansas City Tyrann Mathieu en Louisiana State y en la NFL como una inspiración para su estilo de juego.

Pero a medida que las ofensivas aplicaron movimientos previos al lanzamiento más exóticos, variaron sus paquetes de sustitución con diferentes variedades de jugadores de posición de habilidad, y a medida que más mariscales de campo explotaron a los oponentes con sus piernas, las defensas tuvieron que cambiar. Los gerentes generales valoran a los jugadores con un conjunto de habilidades elásticas.

Deberías leer:   previa y alineaciones, en directo

En los últimos años, Los Angeles Rams canjearon por Jalen Ramsey, los Steelers adquirieron a Minkah Fitzpatrick y los Seattle Seahawks trajeron a Jamal Adams. Cada equipo repartió al menos una selección de primera ronda en el intercambio.

La última temporada baja de Ramsey se convirtió en el esquinero mejor pagado de la liga. Adams, quien en 2020 rompió el récord de capturas por un back defensivo en una temporada (9.5), en agosto se convirtió en el profundo más rico de la NFL.

“No todos los jugadores pueden hacer esto”, dijo Les Snead, gerente general de Los Angeles Rams, en una entrevista. “Estamos hablando del 0,01 por ciento de la población y, por lo general, el 0,01 por ciento de la población encuentra la manera de recibir un pago o de ser impactante”.

Los Chargers seleccionaron a James No. 17 en general en 2018. Con 6 pies 2 pulgadas y 215 libras, James corrió la carrera de 40 yardas en 4.47 segundos en el combinado de la NFL y jugó en varios roles en la secundaria de Florida State.

Pero se perdió 11 juegos en 2019 con una fractura por estrés en el pie y toda la temporada pasada con un menisco desgarrado. Aún así, su desempeño como novato obligó a los Chargers a ejercer su opción de quinto año.

Según el sitio web analítico Pro Football Focus, James se alineó en la caja para 418 jugadas y tomó 216 jugadas con seguridad profunda como novato. También tomó 166 jugadas como defensor de tragamonedas y 205 jugadas en el borde. Eso resultó en 105 tacleadas, tres intercepciones y 3.5 capturas. Su juego le valió una nominación al Pro Bowl y fue incluido en el primer y segundo equipo All-Pro.

“Nunca he visto a nadie hacer lo que Derwin James pudo hacer en ese tamaño para poder jugar en cualquier lugar”, dijo Daniel Jeremiah, un ex cazatalentos de la NFL con los Eagles, Browns y Ravens que ahora es analista de NFL Network.

El potencial de James se mostró en su primer juego. Durante una serie contra Kansas City, se arrastró hacia la línea de golpeo como cazamariscales en un blitz y capturó a Patrick Mahomes. Dos jugadas después, reconoció un pase, corrió hacia la zona de anotación y golpeó el balón lejos del receptor De’Anthony Thomas.

Deberías leer:   Lens vs París Saint-Germain, por la Liga de Francia: previa y alineaciones, en directo

El día en que Staley fue presentado como el nuevo entrenador de los Chargers en enero, Staley y James discutieron brevemente el uso de James. Meses después, James dijo que su nuevo entrenador “le abrió la mente a un lado diferente del fútbol”. Debido a las habilidades de liderazgo y la inteligencia de James, Staley designó a James como el interlocutor de la defensa, un papel que tradicionalmente se les da a los apoyadores medios.

El método de enseñanza de Staley con la defensa, dijo, es hacer que los jugadores piensen conceptualmente en lugar de memorizar ciertas jugadas o un deber posicional específico. Los esquineros, por ejemplo, deben conocer la responsabilidad y la técnica de seguridad en cada cobertura. Si luego necesitan jugar en esa alineación, comprenderán el enfoque.

“Al principio, se podría decir que hay más en su plato, pero con el tiempo, ha ampliado su base”, dijo Staley. “Creemos que el efecto acumulativo, una vez que se afianza, tiene un efecto realmente poderoso en un jugador porque entiende el juego a un nivel superior”.

En las prácticas, James a menudo busca desafíos para poner a prueba su versatilidad. En el campo de entrenamiento en agosto, competía contra el receptor Keenan Allen en cobertura de hombres durante un ejercicio, luego se paraba cerca de la línea de golpeo y empujaba al pasador en otro.

A lo largo de seis juegos, James lidera al equipo en tacleadas (50) y tiene una intercepción. Durante la victoria de los Chargers por 47-42 contra los Cleveland Browns el 10 de octubre, James registró 16 tacleadas y se alineó en el medio profundo del campo, en la ranura y en la cobertura del hombre. También apresuró al pasador desde la línea de golpeo y aseguró un saque de banda en Baker Mayfield.

“Cuando suceden cosas en un juego, ya me imaginé haciéndolo cuatro o cinco veces en la práctica”, dijo James sobre cómo maneja tantas asignaciones. “Es como estudiar para un examen y estás esperando las respuestas que ya conoces”.

Staley usó a Ramsey de manera similar en 2020 como coordinador defensivo de los Rams, y eso llevó a Ramsey a lograr su mejor temporada desde que fue reclutado en 2016. Después de que Ramsey jugó principalmente como esquinero externo con los Jaguars, Staley lo cambió al interior de los Rams ” posición estrella ”, lo que le permite jugar contra receptores en la ranura y no estar aislado de la formación.

Deberías leer:   con un gol de Lanzini, West Ham bajó a Chelsea en un partidazo

El nuevo coordinador defensivo de los Rams, Raheem Morris, ha ampliado ese papel y Ramsey jugó adentro con más frecuencia. Ramsey dijo que a veces ni siquiera él sabe dónde jugará hasta que se instale el plan de juego el miércoles o jueves. Ese movimiento constante puede confundir al mariscal de campo y a los linieros ofensivos que intentan identificarlo antes del centro.

“Me pone en acción”, dijo Ramsey. “Los equipos no podrán alejarse de mí y eso puede ayudarme a afectar a mis compañeros y al juego de una manera positiva”.

Micah Parsons, el novato de los Dallas Cowboys, espera el mismo tipo de versatilidad de sí mismo. Dallas seleccionó a Parsons en la primera ronda como apoyador, pero debido a las lesiones en la línea defensiva, ha tomado jugadas como un corredor de ventaja. En su primer juego en la posición, registró una captura y golpeó al mariscal de campo de los Chargers, Justin Herbert, cuatro veces.

“Realmente no debería importar”, dijo Parsons sobre dónde se alinea. “Si eres un perro, serás un perro. No debería importar dónde te encuentres en el campo “.

Isaiah Simmons, un defensor híbrido de Clemson, dijo que algunos equipos le preguntaron antes del draft de 2020 si podía elegir solo una posición.

“Mi proceso de pensamiento fue, ‘¿Por qué limitarme?” Simmons dijo en una entrevista. “Si puedo hacer varias, es como tener 12 personas en el campo”.

Los Arizona Cardinals estuvieron de acuerdo y lo seleccionaron en la primera ronda. La temporada pasada, Simmons entrenó en seis posiciones diferentes, haciendo 54 tacleadas y dos capturas y atrapando una intercepción.

Fitzpatrick, el defensor de los Steelers, dijo que se prepara para su rol multifacético estudiando películas, dibujando ciertas formaciones y revisando sus notas el sábado y domingo.

Para el momento del juego, dijo que se siente cómodo con todo lo que se requiera de él. Fitzpatrick, quien ingresa a la agencia libre sin restricciones en 2023, dijo que disfruta moverse en la secundaria porque confunde las ofensas.

Teniendo en cuenta el precedente que establecieron Ramsey y Adams con sus contratos recientes, también podría ayudar a su bolsillo.

“Creo que te agrega valor como jugador”, dijo Fitzpatrick. “Creo que también ayuda al equipo cuando tienes muchachos que pueden hacer eso”.