El viaje de un entrenador de la NBA desde FedEx hasta el puesto más alto

BOSTON — Ime Udoka siempre estuvo dispuesto a ofrecer instrucción. Pero sus jugadores sintieron que había límites en cuanto a lo que él sentía que podía enseñarles. A veces, necesitaba mostrárselos.

Entonces Udoka saltaba al teléfono y convocaba a viejos amigos del vecindario. Estos eran ex compañeros de equipo de la escuela secundaria, jugadores que conocía de los patios de recreo e incluso algunos amigos que habían jugado en el extranjero. La solicitud de Udoka se hizo familiar: ¿podrían pasar la práctica y fortalecer a sus muchachos?


“Eran mayores, más fuertes y más inteligentes, y simplemente nos sacarían de la cancha”. dijo Mike Moser, quien jugó para el primer equipo que entrenó Udoka. Pero aprenderías.

Como dijo Garrett Jackson, otro exjugador: “Nos molestarían”.

Desde entonces, Udoka, de 44 años, ha causado sensación en su primera temporada como entrenador de los Celtics, cuya serie de semifinales de la Conferencia Este con los Milwaukee Bucks estuvo empatada a un juego cada uno antes del Juego 3 el sábado. Pero cuando Udoka todavía vagaba por las canchas de la NBA como un delantero con mentalidad defensiva, ya estaba planeando su futuro, entrenando a un grupo de adolescentes en su tiempo libre.


Durante cuatro veranos, de 2006 a 2009, Udoka estuvo al margen de I-5 Elite, un equipo de Amateur Athletic Union que ayudó a lanzar en Portland, Oregón. Para Udoka, fue una experiencia formativa y sentó las bases para todo lo que siguió.

“Tengo el error de estar cerca de esos jóvenes”, dijo.

Con I-5 Elite, Udoka saltó a los ejercicios. Lavó los calcetines sucios de sus jugadores. El talento, les dijo, no era tan importante como el esfuerzo. Junto a Kumbeno Memory y Kendrick Williams, dos amigos de la infancia que dirigían el equipo con él, Udoka dio forma a la I-5 Elite con su imagen sencilla. Sus exjugadores lo han visto aplicar el mismo plan a los Celtics, quienes aplastaron a los Bucks en el Juego 2 de su serie. Marcus Smart, en su octava temporada con Boston, se convirtió en el primer escolta desde Gary Payton en 1995-96 en ganar el premio al Jugador Defensivo del Año de la NBA.

“Lo más importante que aprendí de Ime es la resiliencia”, dijo Moser, ahora entrenadora asistente del equipo de baloncesto femenino de la Universidad de Oregón. “Realmente no puedes conocer a Ime sin saber por lo que ha pasado y lo que le costó llegar a la NBA. Es casi ridículo cuando lo piensas”.

Deberías leer:   Una charla con Barry Bonds ayudó a Joc Pederson a hundir a los Mets

Udoka creció en Portland obsesionado con el baloncesto, un estudiante del juego que se saltó su baile de graduación para jugar al baloncesto. Emergió como un prospecto de la NBA en Portland State, solo para romperse la rodilla antes del draft. Siguieron trabajos ocasionales, incluida una temporada con Fargo-Moorhead Beez de la Asociación Internacional de Baloncesto. Después de volver a lesionarse la rodilla, Udoka pasó gran parte del año siguiente cargando camiones para FedEx, con la esperanza de tener otra oportunidad en la NBA. Pasó entre invitaciones a campos de entrenamiento y contratos de 10 días.

Cuando Udoka finalmente aterrizó con los Trail Blazers en 2006, fue el descanso que necesitaba y el comienzo de una carrera productiva que incluyó dos temporadas y parte de una tercera con los San Antonio Spurs. También aprovechó una oportunidad cuando Nico Harrison, un ejecutivo de marketing de Nike, reservó algunos dólares para que Udoka lanzara un equipo AAU, dijo Memory. Era algo que Udoka había hablado de hacer con sus amigos durante años, y ahora podían hacerlo realidad. (Harrison es ahora el gerente general de los Dallas Mavericks).

En ese momento, el baloncesto de la AAU era conocido como un caldo de cultivo para juegos de street-ball bien financiados. Udoka, sin embargo, iba a hacer las cosas a su manera, lo que significaba que de la manera difícil.

“Nunca íbamos a rodar las bolas por ahí”, dijo Udoka. “Íbamos a enseñarles a jugar. Estructura, disciplina, defensa: esas fueron todas las cosas que enfaticé. Y así era yo como jugador”.

La memoria y Williams manejaron las X y las O —Udoka, por extraño que suene ahora, no estaba certificado como entrenador— pero era el programa de Udoka, dijo Williams. Tan pronto como terminaba la temporada de la NBA de Udoka, corría al aeropuerto para encontrarse con I-5 Elite.

“Literalmente lo estarías viendo jugar en la televisión para los Spurs, y luego estaría en el gimnasio contigo a la mañana siguiente”, dijo Jackson.

Deberías leer:   Según los informes, Dwayne Haskins estaba borracho antes del accidente fatal

El primer recluta de I-5 Elite fue Moser, quien, como delantero de 15 años, estaba asombrado de que un jugador de la NBA, nada menos que de su ciudad natal, mostrara interés en él. Udoka trabajó con Moser en las instalaciones de práctica de los Trail Blazers y lo invitó a jugar en la cancha. Pero Udoka también lo desafió. Desde su lugar en el banquillo, Udoka notó que Moser tendía a quedarse de pie cuando sus compañeros lanzaban tiros. Udoka quería que buscara rebotes ofensivos.

“Deja de mirar, Moser”, gruñía Udoka. “Deja de mirar.”

Moser finalmente entendió el mensaje. (Realmente, no tenía otra opción). Más tarde, como estudiante de segundo año en la Universidad de Nevada, Las Vegas, Moser emergió como uno de los mejores reboteadores del país.

Había equipos más talentosos en el circuito nacional. Pero Udoka, junto con Memory y Williams, exprimieron la lista de I-5 Elite por cada gota de potencial. Las prácticas de fin de semana fueron rigurosas. Udoka tenía debilidad por los jugadores de rol y los pegajosos, por los luchadores que trataban cada posesión como si fuera un examen final. Uno de esos jugadores fue Jeff Dorman. Udoka siempre estaba presionando a los otros entrenadores a favor de Dorman, a pesar de que estaba jugando detrás de Terrence Ross, quien tenía una carrera en la NBA por delante.

“Dorman era un estudiante de último año sin firmar”, dijo Memory, “e Ime diría: ‘Pon a Dorman ahí afuera, hombre. Creo que tiene algo. Dale una oportunidad.'”

Dorman pasó a jugar en Clackamas Community College, donde fue guardia de todas las conferencias, y en Seattle Pacific, una escuela de la División II.

Udoka entendió que la comunicación no era igual para todos. Algunos jugadores necesitaban más disciplina mientras que otros necesitaban más estímulo. Algunos eran de los suburbios mientras que otros eran de la ciudad. Así que Udoka adaptó su enfoque, buscando aprender tanto como fuera posible sobre cada uno de ellos. Les ofreció paseos para practicar. Comía con sus familias. Sabía, incluso entonces, que las relaciones eran esenciales para el entrenamiento, dijo. Pero se negó a ceder en sus estándares.

Deberías leer:   Tiger Woods se retira del campeonato de la PGA

“No fue difícil abordarlos y hacerlos responsables”, dijo Udoka.

A veces, añadió incentivos. El equipo, dijo Moser, estaba luchando en una práctica poco inspirada una tarde cuando Udoka detuvo el proceso: ¿Quién quiere $100? El ganador del próximo scrimmage se lleva el premio.

“Y eran $100 por jugador, hombre”, dijo Moser. “Ime no era barato.”

La temperatura en el gimnasio pasó de tibia a fundida.

“Hubo algunas faltas en la prisión”, dijo Moser. “Pero así es como nos animó a ser: un grupo duro y duro”.

Jackson recordó estar de gira para un torneo con I-5 Elite cuando su reclutamiento universitario se estaba calentando. De vuelta en el hotel una noche, estaba hablando por teléfono con un entrenador universitario que tenía curiosidad acerca de Udoka: ¿Cómo era estar con él? En ese mismo momento, dijo Jackson, Udoka apareció a la vuelta de la esquina acunando un montón de uniformes sudorosos.

“El tipo está en la NBA”, dijo Jackson, “y está lavando nuestra ropa en el hotel”.

Cuando se dio cuenta de que podría tener un futuro como entrenador, Udoka trabajó en su oficio, asistiendo a clínicas de entrenamiento organizadas por el sindicato de jugadores de la NBA. En 2012, Gregg Popovich, el entrenador de los Spurs, lo llamó para ofrecerle un trabajo como asistente. Udoka luchó con la decisión: ¿Quería cerrar el libro sobre su carrera como jugador?

“Y fue inusual porque suele ser muy decisivo”, dijo Moser. “Recuerdo haber hablado con él sobre eso durante horas. Y luego simplemente decidió: ‘¿Sabes qué? Voy a hacerlo.'”

Udoka nunca miró hacia atrás. Pasó nueve temporadas como asistente de la NBA antes de que los Celtics lo contrataran el verano pasado, y trajo algunas caras familiares con él. Entre ellos: Jackson, de 30 años, quien se unió al personal de Udoka como asistente para la mejora de jugadores.

“Cuando consiguió el trabajo, supe que quería ayudarlo”, dijo Jackson. “No sabía cuál iba a ser el papel, y no me importaba. Yo estaba como, ‘Haré lo que quieras que haga’”.