El whisky escocés muestra una fuerza sorprendente en la penumbra global

Alan Powell planeaba jubilarse en 2021. En cambio, el hombre de 63 años que actúa como consultor de inversores en nuevas destilerías dice que nunca ha estado más ocupado gracias al floreciente mercado del whisky escocés.

En un período que ha incluido una pandemia que detuvo los viajes y mantuvo a la gente en casa, grandes cambios en las reglas comerciales del Reino Unido debido al Brexit, problemas en la cadena de suministro y un aumento de la inflación que amenaza con empujar a las principales economías a la recesión, el whisky ha sido sorprendentemente resistente.

En Escocia está atrayendo tanta inversión que el número de destilerías en las cinco regiones productoras del país está en su punto más alto desde la Segunda Guerra Mundial, según el organismo de la industria Scotch Whisky Association. La demanda está aumentando en mercados menos maduros como Asia y África, y el mes pasado se vendió un barril de whisky poco común por un precio récord de 16 millones de libras esterlinas a un coleccionista en Asia.

El consumo doméstico durante la pandemia compensó el parón del turismo y las ventas en bares y restaurantes, lo que provocó la escasez de algunas añadas de un producto que no se puede reponer rápidamente.

“Incluso durante Covid, estaba más ocupado que nunca”, dijo Powell, quien es el coordinador de British Distillers Alliance. “Los nuevos participantes están viendo la oportunidad”.

El año pasado, el whisky escocés representó el 75 por ciento de las exportaciones de alimentos y bebidas de Escocia, el 22 por ciento de las exportaciones de alimentos y bebidas del Reino Unido y el 1,4 por ciento de todas las exportaciones de bienes del Reino Unido, según la SWA.

Se inspecciona un barril de whisky en Speyside Cooperage en Craigellachie, Escocia. © Peter Summers/Getty Images

Fue uno de los impulsores clave de un aumento de casi el 20 por ciento en las exportaciones de bebidas del Reino Unido a 7.600 millones de libras esterlinas en el año, según la firma de asesoría Hazlewoods. Los datos de la SWA muestran que las exportaciones de whisky escocés están en camino de al menos igualar su nivel de 2019 de 4900 millones de libras esterlinas, habiendo alcanzado los 2200 millones de libras esterlinas a fines de mayo.

“Muchas marcas de bebidas británicas se han basado con éxito en su imagen de herencia para establecerse como compras premium en el extranjero” y los destiladores de whisky han liderado el camino, dijo Rebecca Copping, socia asociada de Hazlewoods.

Ian Stirling y Paddy Fletcher son dos residentes de Edimburgo que están construyendo una destilería que, según dicen, será capaz de producir 400.000 litros de alcohol puro al año en los históricos muelles de Leith de la ciudad.

Descubrieron que el programa de producción más largo del whisky (debe madurar durante al menos tres años) puede tener desventajas para los patrocinadores potenciales con horizontes de inversión a más corto plazo.

“Los inversionistas institucionales se rieron de nosotros”, dijo Fletcher en el sitio de la destilería, cuya finalización está prevista para principios de 2023.

En cambio, recurrieron a inversores más pequeños para completar la recaudación de fondos de 14 millones de libras esterlinas para construir la destilería, mientras que una campaña de financiación colectiva que cerró a fines de julio atrajo a 570 inversores, dijeron.

Ian Stirling, a la izquierda, y Paddy Fletcher, cofundadores de Port of Leith Distillery dentro de las instalaciones.Ian Stirling, a la izquierda, y Paddy Fletcher, cofundadores de Port of Leith Distillery dentro de las instalaciones. © Jeremy Sutton-Hibbert/FT

Sukhinder Singh y su hermano Rajbir fueron pioneros de la venta minorista en línea en el sector y comenzaron The Whiskey Exchange en 1999.

La pareja vendió la compañía al propietario de la marca Chivas Regal, Pernod Ricard, en 2021 y ahora se están expandiendo a la producción, además de la venta minorista, a través de su negocio Elixir Distillers. Los hermanos están construyendo una destilería en Islay, la isla Hébrida ya famosa por su whisky, y comprando la marca Speyside Tormore a la empresa francesa.

“Cada vez más personas se enamoran del whisky”, dijo Sukhinder, pero pasarán años antes de que la mayor capacidad alcance la demanda, agregó, porque “no se puede simplemente abrir el grifo”.

Artisanal Spirits Company es el productor escocés que cotiza en bolsa y es propietario de la Scotch Malt Whiskey Society de más de 35.000 miembros. El director general, David Ridley, dijo que el extremo superior del mercado podría tener un valor de hasta 4.300 millones de dólares.

En julio, la compañía reportó un aumento «destacado» del 50 por ciento en las ventas en China en sus resultados provisionales.

“La conveniencia de lo que tenemos para ofrecer supera la situación actual en términos de la economía”, dijo Ridley.

Graeme Littlejohn, director de estrategia y comunicaciones de SWA, dijo que la naturaleza a largo plazo de la industria significaba que podía desafiar la volatilidad económica a corto plazo, y señaló que en el punto álgido de la crisis financiera en 2008-11, las exportaciones aumentaron en un 40 por ciento

Si bien «no fue inmune a la situación global, la visión a largo plazo significa que se reducen algunos de los obstáculos en el camino».

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