Empresa de oleoductos pagará $ 60 millones por derrame de petróleo de Refugio en 2015



Una compañía de oleoductos acordó pagar más de $ 60 millones y cambiar sus operaciones para resolver los litigios derivados de un derrame de petróleo que brotó de una de sus líneas en 2015, al norte de Refugio State Beach, cerca de Santa Bárbara, dijo el Departamento de Justicia de EE. UU. Viernes.

El derrame arrojó aproximadamente 2.934 barriles de petróleo crudo a lo largo de la costa de Gaviota, forzó el cierre de las playas estatales Refugio y El Capitan y cubrió olas, costas rocosas, playas arenosas y bosques de algas marinas con petróleo. Cientos de aves marinas y mamíferos, muchos de ellos recubiertos de crudo, fueron arrastrados a la zona en las semanas posteriores al derrame.

De acuerdo con un comunicado de prensa del Departamento de Justicia, el derrame fue causado por la falla de la compañía para abordar la corrosión externa y no tener procedimientos adecuados en su sala de control. Además, el daño ambiental fue «exacerbado aún más por [the company’s] no responder adecuadamente a la liberación «, dijo el departamento.

Según el acuerdo, Plains All American Pipeline LP y Plains Pipeline LP acordaron modificar las operaciones para evitar nuevos derrames y pagar $ 24 millones en multas, más $ 22.325 millones en daños a los recursos naturales, $ 10 millones para los costos de evaluación de daños en los recursos naturales y $ 4.26 millones para Costos de limpieza de la Guardia Costera.

Los costos totales superan los $ 60 millones, dijo el Departamento de Justicia, «excluyendo el valor de los cambios de medidas cautelares requeridos para las operaciones nacionales de Plains».

«El acuerdo de hoy muestra que los gobiernos federales y locales trabajan en asociación para hacer que la industria sea bastante responsable», dijo el asistente adjunto Atty. General Bruce Gelber, de la División de Medio Ambiente y Recursos Naturales del Departamento de Justicia. «El acuerdo también promoverá la salud pública y la seguridad, y protegerá el medio ambiente para las comunidades locales».

El Departamento de Justicia dijo que trabajó en estrecha colaboración con su co-demandante, el estado de California, en nombre de agencias federales, incluida la Administración de Seguridad de Materiales Peligrosos y Tuberías; el Departamento del Interior; el Departamento de Comercio; la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica; y la Guardia Costera de los Estados Unidos.

En un comunicado, Plains dijo que se toma «muy en serio» su responsabilidad de entregar productos energéticos de manera segura.

«Este Decreto de Consentimiento representa un paso significativo y es la culminación de discusiones colaborativas con agencias federales y estatales en el transcurso de un período de varios años», dijo Brad Leone, director de comunicaciones y asuntos públicos de Plains All American Pipeline. «El decreto de consentimiento establece ciertas acciones de mejora que estamos implementando en nuestras operaciones».

Después de un juicio de cuatro meses en 2018, un jurado descubrió que Plains había causado a sabiendas o «o debería haber sabido» que causó el derrame. También encontró a la compañía culpable de presentar a sabiendas un informe falso o engañoso al estado.

En una declaración en ese momento, el Condado de Santa Bárbara Dist. Atty Joyce E. Dudley describió el caso como una batalla «David contra Goliat» contra una gran firma con equipos de abogados y agradeció a los fiscales por ser «implacables en la búsqueda de justicia para nuestra gente, nuestros animales y nuestro medio ambiente».

El acuerdo del viernes llega en un momento en que los ambientalistas se enfrentan a una orden ejecutiva que el presidente Trump firmó en 2017 para considerar nuevas perforaciones en alta mar en aguas federales del sur de California y en todo el país.

«Este acuerdo es un recordatorio conmovedor de la necesidad de terminar con la perforación petrolera en alta mar y en nuestros vecindarios», Katherine Pease, directora de ciencia y política de Heal The Bay, «para evitar daños mayores al medio ambiente y nuestra salud».

La oposición local a la perforación petrolera fue alimentada por imágenes televisadas en 1969 de aves empapadas de petróleo y equipos de limpieza frenéticos después de que un taladro en aguas federales perforara una bolsa de petróleo a alta presión.

Se estima que entre 80,000 y 100,000 barriles de crudo arrojaron incontroladamente desde la brecha hacia el Pacífico azul, gran parte de la cual se congeló en una estera de un pie de grosor. Parte del petróleo fue empujado hacia el sudoeste por los vientos hacia la isla de San Miguel, y el resto fue llevado por las corrientes hacia Santa Bárbara.

El evento impulsó la conciencia pública sobre el medio ambiente y el apoyo para un control regulatorio más estricto de la industria petrolera. En las décadas de 1980 y 1990, desempeñó un papel en la derrota de los esfuerzos de la administración Reagan y luego de la primera administración Bush para hundir más pozos de petróleo a lo largo de la costa de California, incluida la Bahía de Monterey.