Empresas de tecnología dan un paso adelante para llevar Wi-Fi gratis a los residentes de viviendas públicas de Los Ángeles

Casi 9,000 residentes de viviendas públicas en Los Ángeles recibirán acceso gratuito a Internet de banda ancha durante el resto del año escolar 2020-21 como parte de una nueva asociación entre la ciudad, Microsoft y el proveedor de servicios de Internet Starry.

A partir de principios de noviembre, los residentes de los proyectos de vivienda Jordan Downs, Nickerson Gardens e Imperial Courts en Watts y el complejo Pueblo del Rio en Central Alameda podrán inscribirse en el servicio. Se unen a los residentes de Mar Vista Gardens, que han tenido acceso desde agosto.

La nueva asociación se produce cuando los escolares de Los Ángeles se instalan en otro mes de aprendizaje remoto y tanto los padres como los responsables de las políticas públicas se preocupan de que los estudiantes de bajos ingresos se queden aún más atrás mientras luchan por mantenerse al día en casa.

“COVID-19 ha reforzado lo que ya era un hecho claro e inconfundible: la conectividad a Internet no es un lujo en nuestro tiempo”, dijo el alcalde Eric Garcetti en un comunicado. «Es una necesidad absoluta para los padres que intentan trabajar, los estudiantes que buscan aprender y las familias y amigos que buscan comunicarse».

Los angelinos de bajos ingresos, y en particular los residentes de las viviendas públicas de Los Ángeles, han luchado con el acceso a Internet durante años. Las empresas de telecomunicaciones se han mostrado reacias a construir infraestructura para desarrollos de viviendas donde los residentes no pueden pagar paquetes de cable e internet de alto costo. La construcción de bloques de hormigón de las propiedades de la Autoridad de Vivienda de la Ciudad de Los Ángeles, como Nickerson Gardens, encarece aún más el cableado nuevo, y si los residentes pagan por puntos de acceso inalámbrico para conectarse, la construcción de bloques de hormigón a menudo bloquea la señal.

Si Internet de banda ancha es siquiera una opción, el papeleo es otro obstáculo a superar. Muchos proveedores de servicios de Internet requieren prueba de ingresos para calificar para programas de bajos ingresos, algunos requieren verificación de crédito antes de arrendar equipo y si una empresa ve algún historial de impago, ya sea por una factura de teléfono fijo en la década de 1990 o una factura de cable en último lugar. semana: a menudo pueden prohibir a los residentes sus servicios.

Pero el mayor obstáculo suele ser el precio. La ciudad ha estado trabajando con compañías de telecomunicaciones para reducir los costos para los residentes, quienes pueden encontrar recursos para el acceso a Internet en el sitio web Get Connected Los Angeles de la ciudad o llamando al 311. Esta nueva asociación borra el problema de los precios por completo (al menos hasta el final del año escolar).

María Peñaloza, residente de Mar Vista Gardens desde 2003, dijo que cuando la pandemia golpeó y su esposo perdió su trabajo, su factura de Internet de casi $ 80 fue uno de los primeros gastos en ser recortados. Eso les dificultaba las cosas a ellos y a sus tres hijas que vivían en casa, una en la escuela primaria, otra en la secundaria y la tercera en la universidad, y hacía más difícil conversar por video con su cuarta hija, que se había mudado.

“Fue realmente difícil no poder conectar”, dijo Peñaloza. Hasta ahora, el servicio Starry ha demostrado ser más confiable que la conexión a Internet por cable que pagó en el pasado.

Starry es parte de una nueva ola de proveedores de servicios de Internet inalámbricos, o WISP. Los ISP tradicionales colocan líneas de cobre o fibra óptica en cada unidad de vivienda desde una línea troncal, que los clientes luego conectan a un módem y enrutador inalámbrico para obtener Wi-Fi en sus hogares. Los WISP, por otro lado, conectan un potente transmisor inalámbrico a la línea principal y luego conectan una pequeña unidad receptora a cada edificio, sin tener que tender cables entre los dos. Esa unidad receptora se conecta al sistema de cableado existente de un edificio, ya sean cables coaxiales o líneas telefónicas de la vieja escuela, que se conectan a enrutadores Wi-Fi en el hogar de cada cliente.

Chet Kanojia en 2014

Chet Kanojia, director ejecutivo de Starry, dijo que la compañía se fundó sobre el principio de que la Internet rápida debe estar disponible para todos en la sociedad.

(Mark Lennihan / Associated Press)

Chet Kanojia, director ejecutivo de Starry, dijo que la compañía se fundó sobre el principio de que la Internet rápida debe estar disponible para todos en la sociedad, y los costos de instalación más bajos que vienen con el modelo WISP hacen posible asociaciones como esta.

«Tenemos una red de muy bajo costo», dijo Kanojia, «y la banda ancha también tiende a ser un negocio muy rentable, por lo que podemos hacer nuestra contribución».

La compañía implementó por primera vez una red de banda ancha para los residentes de HACLA en Mar Vista Gardens a principios de este verano como parte de su línea de productos Starry Connect, que está disponible para residentes de viviendas públicas y asequibles en todo el país, proporciona conexiones de velocidad de carga y descarga de 30 megabits para $ 15 al mes e incluye los primeros seis meses gratis. Pero una vez que la realidad de un año escolar de aprendizaje a distancia comenzó en agosto, la compañía llegó a un acuerdo con HACLA para brindar el servicio de forma gratuita a todos los residentes.

Kanojia dijo que el programa de Starry es distinto de las ofertas de bajos ingresos de otros ISP por dos razones. Primero, en realidad se incluye en la definición federal de acceso a Internet de banda ancha, que requiere velocidades de descarga de más de 25 megabits. En segundo lugar, muchos programas requieren que los clientes demuestren su estado de bajos ingresos: los residentes de HACLA solo necesitan proporcionar su dirección y pueden inscribirse en el acto.

“Si alguna vez has necesitado algo en tu vida, tener que expresar esa necesidad y demostrárselo a alguien puede ser degradante”, dijo Kanojia. «Queremos que nuestros clientes sientan que no se los separa ni se los trata por separado porque son parte de este programa».

La expansión del programa a cuatro propiedades más de HACLA se produjo con el apoyo financiero y logístico de Microsoft. La compañía otorgó a Starry una subvención para construir la infraestructura en las propiedades de HACLA, y también brindará apoyo financiero para ayudar a los residentes a obtener dispositivos y capacitación gratuitos y asequibles.

El gigante tecnológico ha estado trabajando en la construcción del acceso de banda ancha rural con su programa Airband desde 2017, y anunció este verano que comenzaría a abordar la brecha digital en las comunidades urbanas, así como parte de su compromiso con la justicia racial. Eligió LA para un programa piloto.

Vickie Robinson, gerente general del programa Airband de Microsoft, dijo que espera que el programa HACLA proporcione una plantilla para cerrar rápidamente la brecha digital, especialmente entre los afroamericanos, en los próximos años.

“A diferencia de las comunidades rurales, donde a menudo no hay opción” para el acceso a Internet que ya existe, dijo Robinson, las comunidades urbanas con frecuencia tienen infraestructura de Internet cerca, pero están desatendidas o simplemente no pueden pagarla. «Esta es America. Deberíamos poder hacer esto «.

La necesidad es aguda. Las cifras oficiales de la FCC muestran que Internet de banda ancha está disponible en todo el condado de Los Ángeles, pero la propia investigación de Microsoft ha encontrado que solo el 64.5% de los angelinos realmente usa Internet a velocidades de banda ancha.

En las áreas de bajos ingresos de Los Ángeles que rodean los desarrollos HACLA recientemente conectados, el 25% de las familias con niños en edad escolar no tienen acceso a Internet en el hogar o dependen de los teléfonos móviles para acceder al trabajo escolar, según una encuesta publicada en septiembre por investigadores. de la USC y la Asociación para las Escuelas de Los Ángeles.

La encuesta se centró en las áreas atendidas por la asociación, que administra 19 escuelas del Distrito Escolar Unificado de Los Ángeles en el sur de Los Ángeles, Boyle Heights y Watts que inscriben a 14,200 niños. También encontró que, aunque casi tres cuartas partes de las familias habían perdido ingresos o experimentado inseguridad alimentaria durante la pandemia, aproximadamente una tercera parte todavía había gastado cientos de dólares para activar servicios de Internet o comprar dispositivos para permitir que sus hijos se registraran en la escuela de forma remota.

Cualquier programa que pueda reducir esa carga y aumentar el acceso es un bien neto, dijo Stephen Aguilar, profesor asistente de la Escuela de Educación Rossier de la USC que ayudó a compilar el informe.

“Una de las cosas que hemos descubierto es que la instrucción en vivo es muy importante”, dijo Aguilar. «Si el Internet de alta velocidad permite más instrucción en vivo o instrucción en vivo más estable, eso ayuda con la participación y con la percepción de los padres sobre cómo les está yendo a sus hijos».

Pero a Aguilar le preocupa que las medidas provisionales no vayan lo suficientemente lejos.

“Iniciativas como esta son geniales. Todos están levantando estas estructuras temporales ”, dijo Aguilar. “Pero como todas las estructuras temporales, es necesario reemplazarlas eventualmente con algo estable”.

Brindar acceso gratuito a Internet de alta velocidad durante el año escolar ayudará a evitar que algunos estudiantes se queden demasiado atrás, pero Aguilar dijo que la necesidad de aprendizaje remoto no se detendrá entonces.

“A largo plazo, el aprendizaje remoto va a ser peor para las comunidades que sufren porque no tienen acceso a otros recursos”, dijo Aguilar. «El momento de ponerse al día, o tratar de ponerse al día, sería el verano, pero ahí es cuando se cortará Internet».

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