Empresas francesas admiten problemas en una planta nuclear en China

BEIJING – La actividad inusual en un reactor de energía nuclear en China ha llamado la atención internacional, ya que dos empresas francesas involucradas en la planta reconocieron problemas el lunes, pero dijeron que podrían manejarse de manera segura.

Las empresas respondieron a un informe de CNN el lunes de que Framatome, una de las empresas, había buscado ayuda en Estados Unidos, citando una “amenaza radiológica inminente” en la planta de energía nuclear de Taishan en la provincia de Guangdong.

EDF, la principal empresa eléctrica de Francia y copropietaria de la central eléctrica, dijo en un comunicado que ciertos gases se habían acumulado en el agua y el vapor que rodeaban las barras de combustible de uranio en el corazón del reactor. Pero dijo que el reactor tenía procedimientos para hacer frente a tal acumulación de gases, que describió como un “fenómeno conocido”.

Framatome, una filial de EDF y constructora de los reactores, dijo que había habido un “problema de rendimiento” pero que la planta estaba operando dentro de sus parámetros de seguridad. En China, la central eléctrica dijo en un comunicado el domingo por la noche que no se había detectado ninguna fuga al medio ambiente.

El grupo estatal de energía nuclear de China, más conocido como CGN, posee el 70 por ciento de la planta de Taishan, y EDF posee el resto. Las empresas francesas y la planta china no respondieron de inmediato a las solicitudes de entrevistas. El Ministerio de Relaciones Exteriores de China cerró el lunes por feriado nacional. Un oficial que contestó los teléfonos dijo que no había nadie disponible para comentar sobre la planta de energía nuclear de Taishan.

La planta tiene dos reactores nucleares que fueron construidos con diseños franceses en la costa del sureste de China. Los reactores, uno de los cuales comenzó a operar comercialmente en 2018 y el otro en 2019, se encuentran a unas 80 millas al suroeste de Hong Kong y a 30 millas al sur de Taishan, una ciudad de 500.000 habitantes.

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En su comunicado, EDF dijo que había convocado una reunión especial del directorio de la empresa conjunta que opera la planta de energía “para presentar todos los datos y las decisiones necesarias”.

Patrick H. Regan, científico nuclear del Laboratorio Nacional de Física de Gran Bretaña y de la Universidad de Surrey, dijo que la dificultad descrita por EDF parecía ser una fuga de gases de una o más barras de combustible al agua y el vapor que rodea a las barras en el corazón de un reactor. El gas más probable que se haya detectado es un isótopo radiactivo de xenón, dijo.

El problema con ese isótopo es que su presencia puede hacer que los operadores del reactor eliminen los límites sobre la rapidez con que funciona el reactor. Eso puede hacer que el reactor sea más vulnerable al sobrecalentamiento, dijo Regan.

“Es casi presionar el acelerador” en un automóvil, dijo.

Este no es un problema nuevo en los reactores nucleares, que a veces ocurre si una barra de combustible tiene una grieta. Por lo general, se maneja retirando las barras de combustible del reactor y dejando que el isótopo de xenón se disipe gradualmente durante un par de días a través de la desintegración radiactiva.

La otra opción es mantener el reactor en funcionamiento y ventilar las trazas del gas xenón del reactor a la atmósfera. Los reguladores de todo el mundo otorgan a cada reactor una pequeña asignación anual de emisiones radiactivas. La ventilación puede permitir que el reactor continúe funcionando, pero puede desencadenar revisiones reglamentarias.

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Varios detalles del informe de CNN, que citaba fuentes no identificadas, no pudieron ser verificados. CNN también informó que Framatome había dicho que las autoridades chinas habían elevado los límites aceptables para las emisiones de radiación alrededor de la planta para evitar tener que cerrarla. La provincia ya sufre cortes de electricidad.

Michael Friedlander, ex operador de tres plantas de energía nuclear en los EE. UU., Dijo que muchas empresas de servicios nucleares en todo el mundo solían seguir funcionando con barras de combustible con fugas y ventilación ocasional de gases xenón. Pero eso terminó en Occidente en la década de 1990 cuando las empresas de servicios públicos buscaron minimizar incluso las emisiones de radiación, en parte para proteger a sus propios trabajadores.

“La mejor práctica mundial es apagar y cambiar las barras de combustible con fugas tan pronto como sea posible”, dijo. “Esto normalmente ocurriría mucho, mucho, mucho antes de que se acerque a un límite reglamentario”.

Parecía que el reactor había liberado gas en el pasado. El gobierno de Hong Kong, que se mantiene en estrecho contacto con la dirección de los reactores cercanos, había dicho el 8 de abril que había habido un incidente tres días antes con el sistema de gases de escape en el mismo reactor. El incidente resultó en una pequeña liberación de gas, pero los detalles de qué gas no fueron revelados.

Sin embargo, la liberación fue solo igual al 0,00044 por ciento del límite anual para las emisiones de ese gas de la planta de energía, dijo el gobierno de Hong Kong.

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Según CNN, Framatome se había puesto en contacto con el gobierno de los Estados Unidos para obtener ayuda con las operaciones de la planta de energía. CGN, la empresa nuclear china, figura en la denominada Lista de entidades de empresas extranjeras del Departamento de Comercio de Estados Unidos con las que las empresas estadounidenses tienen prohibido hacer negocios.

Como parte de la solicitud de asesoramiento, Framatome había pedido a Estados Unidos que renunciara a sus límites a la asistencia nuclear a China sobre la base de que cumplió con una prueba legal de una “amenaza radiológica inmediata”, según el informe. Estados Unidos tiene mucha experiencia temprana en la gestión de las compensaciones de ventilar trazas de gases de los reactores y continuar haciéndolos funcionar.

No está claro cómo definió la empresa la amenaza. Algunos de los equipos de detección de radiación más sensibles tienden a estar en las plantas de energía nuclear, a fin de proporcionar una alerta temprana de cualquier fuga. CLP, una multinacional de electricidad con sede en Hong Kong que posee en parte una central nuclear en Shenzhen, cerca de Hong Kong, dijo el lunes en una respuesta enviada por correo electrónico a preguntas que no había observado ninguna radiación anormal.

La embajada estadounidense en Beijing no hizo comentarios de inmediato.

Austin Ramzy, Amy Chang Chien y Aurelien Breeden contribuido a la presentación de informes.