En Afganistán, recolectar chatarra es una actividad arriesgada

VALLE DE TANGI, Afganistán — El padre de seis hijos sabía que donde estaba cavando podría matarlo. Pero se acercaba el invierno, y vender algunas libras de chatarra de un puesto militar abandonado cercano podría compensar el aumento de los precios de los alimentos y el combustible a medida que la economía de Afganistán colapsaba a su alrededor.

Así que Sayed Rahman y su hijo de 9 años, Javidullah, se dispusieron a desmantelar unas cuantas fortificaciones en ruinas esparcidas entre los restos de las últimas tres guerras del país.


“Encontramos un proyectil de mortero”, recordó Javidullah. La munición explotó, matando a su padre e hiriendo al niño en la cabeza.

“Ahora ya no vengo aquí a recoger chatarra”, dijo en una visita reciente al lugar de la explosión en el valle de Tangi, en el centro de Afganistán.

En esta vía que alguna vez fue estratégicamente importante y que conecta las provincias de Wardak y Logar, la guerra soviética de la década de 1980 está enterrada debajo de la guerra civil de la década de 1990, que se encuentra debajo de la guerra estadounidense de 20 años que terminó en agosto. Las colinas ondulantes, entre montañas irregulares, se han convertido en una masa congelada de acero desechado y explosivos ocultos.


El valle es el sueño febril de un chatarrero, un lugar donde 15 libras de metal desechado pueden recolectarse rápidamente y venderse por alrededor de un dólar. Pero en los nueve meses transcurridos desde que los talibanes se apoderaron de Afganistán, más de 180 personas han muerto por municiones sin explotar, muchas de las cuales intentaban recolectar y vender chatarra, según funcionarios de las Naciones Unidas y los talibanes.

El número real probablemente sea mucho más alto, dicen esos funcionarios, porque el informe de víctimas se interrumpió después del colapso del gobierno respaldado por Occidente.

La economía de la chatarra y las víctimas de las municiones enterradas están inextricablemente vinculadas y forman parte de la historia de Afganistán como uno de los países más pobres y más minados del mundo.

Pero ahora hay una urgencia adicional ya que la falta de ayuda extranjera ha interrumpido los esfuerzos de desminado y ha neutralizado a la agencia gubernamental responsable de coordinarlos. Las áreas que alguna vez estuvieron fuera de los límites porque eran demasiado peligrosas, como las antiguas bases militares, las líneas del frente y los antiguos campos de tiro, ahora son accesibles para una población cada vez más desesperada.

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En noviembre, Rahman y su hijo se sintieron atraídos por el puesto militar afgano abandonado en el valle de Tangi debido a su suministro de las llamadas barreras Hesco, contenedores llenos de arena unidos por jaulas de metal.

Como las bases militares fueron abandonadas después de la guerra, se convirtieron en una ganancia inesperada para los chatarreros como Mohammed Amin, de 40 años, cuya empresa compra chatarra en la provincia de Wardak por alrededor de 11 centavos la libra. Pero le preocupa que a medida que la economía se ha hundido, los recolectores de chatarra se han vuelto menos perspicaces.

“El porcentaje de equipo militar peligroso y explosivos que recibimos sigue siendo muy alto”, dijo, “especialmente de personas y niños que recolectan en las montañas y alrededor de sus hogares”.

La mayor parte de esta chatarra termina en plantas siderúrgicas gigantes en ciudades como Kabul, la capital, donde se funde y se convierte en material de construcción. Los talibanes han tomado medidas drásticas contra el contrabando de acero a Pakistán, donde por lo general tiene un precio más alto.

Una de las fábricas más grandes de Kabul, Khan Steel Mill, desalienta a sus proveedores a comprar equipos militares desechados debido al peligro.

Los proveedores llegan a la planta con cinco a 10 camiones cargados de chatarra cada día, dijeron funcionarios de la compañía, pero prácticamente cada uno de ellos parece contener casquillos de proyectiles o proyectiles de mortero u otros restos de las últimas cuatro décadas de guerra.

“En los últimos seis meses, alrededor del 10 por ciento de la chatarra que compramos es material militar y escombros que quedaron atrás”, dijo Mohammed Rahim Noori, jefe del departamento de seguridad de Khan Steel Mill, quien supervisa gran parte de los explosivos desechados. que han ido a parar a sus desguaces. “Que es mucho.”

El dúo de padre e hijo en el valle de Tangi estaba desmontando una de las barreras de Hesco y había cavado alrededor de su base cuando el Sr. Rahman encontró un proyectil de mortero, muy probablemente dejado por el ejército soviético o por una de las milicias que usaron la base. después de que los soviéticos se retiraron en 1989.

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Javidullah observó cómo su padre intentaba quitar la mecha del mortero cuando explotó en sus manos y lo mató. HALO Trust, una organización benéfica británica de remoción de minas, comenzó a limpiar el área poco después y encontró bolsas de tierra que juntas contenían más de 60 toneladas de explosivos.

HALO estima que el área en la desembocadura del valle, una pequeña parte de los aproximadamente cientos de millas cuadradas que aún están contaminadas con explosivos en Afganistán, estará libre de municiones mortales para 2024.

Durante las últimas dos décadas, los esfuerzos de desminado en Afganistán fueron coordinados por la Dirección de Acción contra las Minas del gobierno. Alrededor de una docena de países donaron millones de dólares a los programas de la dirección, lo que representa el 70 por ciento de su presupuesto anual.

Pero después del colapso del gobierno respaldado por Occidente, también lo hizo el flujo de financiación. El personal se redujo de más de 100 personas a alrededor de una docena mientras los talibanes luchaban por financiar sus ministerios.

“Nuestras siete oficinas de campo han sido cerradas y estamos teniendo serias dificultades para avanzar en nuestras operaciones”, dijo Abdul Habib Rahimi, quien supervisa las operaciones de desminado en la dirección.

Los informes de accidentes se desorganizaron y el número de desminadores se redujo de 5.000 a unos 3.000. Las donaciones a organizaciones sin fines de lucro como HALO Trust por su trabajo en Afganistán también se han vuelto más desafiantes a medida que las naciones donantes han tratado de navegar por la serie de sanciones occidentales impuestas al nuevo gobierno talibán.

Al mismo tiempo, el final de la guerra reveló más áreas contaminadas con explosivos, como la del valle de Tangi y campos de bombas improvisadas dejadas por los talibanes.

Ahora los funcionarios de ayuda están preocupados de que la guerra en Ucrania pueda desviar las donaciones extranjeras de los programas centrados en la limpieza de explosivos en Afganistán a esfuerzos similares en Ucrania.

Han pasado 33 años desde que el último tanque soviético salió de Afganistán, y sus municiones siguen matando gente, especialmente niños.

“Cuando los rusos se iban de Afganistán, uno de ellos se volvió hacia mí y me dijo: ‘Nos vamos ahora, pero la tierra luchará contigo durante otros 30 años’”, recordó Muhammed Asif, de 59 años, anciano de la aldea del valle de Tangi.

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Las municiones de los Estados Unidos también han resultado mortales, especialmente las granadas sin explotar que los niños a veces confunden con oro.

Durante dos décadas de guerra, dijo Asif, 60 personas de su aldea resultaron heridas y muertas como resultado de los combates, pero desde que los talibanes se hicieron cargo, 10 más fueron víctimas de las municiones esparcidas en el valle, muchas de ellas buscando para chatarra.

“Todo esto se debe a su mala situación económica”, dijo. “Estos niños son demasiado pequeños para trabajar, pero sus familias no tienen otra opción que utilizarlos para conseguir dinero para el pan”.

En una semana de marzo, 10 niños resultaron heridos o murieron manipulando municiones desechadas en todo Afganistán, según informes de funcionarios locales. Cuatro murieron en el sur de Afganistán y dos en el este. El resto resultó herido.

Los datos de las Naciones Unidas de 2020, el último año contable completo, muestran que el 80 por ciento de las víctimas de los restos explosivos de guerra en Afganistán fueron niños: 84 muertos y 230 heridos.

De pie a una docena de metros de donde Javidullah vio morir a su padre, Ainullah, un pequeño y robusto niño de 5 años con una chaqueta azul y una túnica verde, agarraba un puñado de acero que había recogido con sus hermanos. En su mano, sostenía lo que parecían ser los restos de una carga propulsora usada que alguna vez estuvo unida a una granada propulsada por cohete.

La pieza de metal oxidada estaba estampada con su año de fabricación: 1974. Era casi 10 veces más vieja que el niño que la llevaba.

A Ainullah se le había enseñado a evitar áreas conocidas por tener explosivos, parte de los esfuerzos educativos de décadas lanzados por organizaciones sin fines de lucro para disuadir a los niños de recoger material letal.

Pero a él no le importaba. Su familia necesitaba dinero.

“No tengo miedo”, anunció Ainullah antes de bajar la colina, alejándose de la base desaparecida y hacia un pueblo cercano donde alguien compraría su botín.

Taimoor Shah contribuyó con reportajes desde Kandahar, y Juan Ismay de Washington

Leo Pimentel se especializa en noticias de Asia y el sudeste asiatico.