En Dusty Baker, los Astros tienen un mánager al que vale la pena apoyar

HOUSTON – Los traumas gemelos han perseguido a Dusty Baker durante casi dos décadas. A última hora de la noche del viernes se fusionaron mientras él intentaba hacerse con un banderín como gerente de los Astros de Houston. Si Baker hubiera optado por esconderse hasta que pasara la tormenta, lo habrías entendido: estaba liderando 5-0 en el Juego 6 de una serie de campeonato.

Normalmente esto sería algo muy bueno. Pero el marcador también marcaba 5-0 en Anaheim, California, cuando los Gigantes de San Francisco de Baker tuvieron la oportunidad de cerrar la Serie Mundial de 2002. Los Angelinos regresaron para ganar y se llevaron el título la noche siguiente.

Si ese sexto juego parecía aplastante, el siguiente de Baker fue aún peor. A cinco outs de ganar la Serie de Campeonato de la Liga Nacional 2003 con los Cachorros de Chicago, Baker vio desaparecer el banderín cuando un fanático provocó un infierno al alcanzar inocentemente una bola de foul.

En todos los lugares en los que Baker ha dirigido desde entonces, Cincinnati, Washington, Houston, ha llevado a su equipo a los playoffs. Pero por ahora posee un récord que nadie quiere: la mayoría de victorias de un entrenador que nunca ganó la Serie Mundial, con 1.987.

Cuando los Astros capturaron el banderín de la Liga Americana el viernes, rematando a los Medias Rojas de Boston con ese marcador de 5-0, Baker enfrentó sus temores.

“El sexto juego ha sido mi némesis en la mayoría de los playoffs, y eso es lo que estaba pensando”, admitió. Quiero decir, tienes que superar a tu némesis. Le tenía miedo a la electricidad cuando era niño, así que ahora soy propietario de una empresa de energía. Intentas superar las cosas en tu vida “.

De esa manera, Baker y los Astros están en viajes paralelos, ambos anhelando ganar por diferentes razones. Para Baker, una victoria en la Serie Mundial coronaría una carrera gerencial de 24 años por lo demás excelente. Para los Astros, probaría que pueden levantar una pancarta sin la ayuda del robo de señales electrónicas.

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El escándalo trajo a Baker aquí. El plan de los Astros ayudó a su título de 2017 y llevó a la suspensión y el despido de su manager, AJ Hinch, cuando una investigación de la liga confirmó el engaño a principios de 2020. Jim Crane, el dueño de los Astros, contrató a Baker, ahora de 72 años, para administrar ambos. la crisis y su equipo de béisbol.

“Entrevisté a un grupo de muchachos, y la primera vez que hablé con él, hablamos durante dos horas y sentí que era mi mejor amigo”, dijo Crane. “Así que me sentí muy cómodo con él de inmediato y, boom, tomé la decisión. Sabía que tenía mucha experiencia, calmó muchas de las tonterías con las que estábamos lidiando y mantuvo a estos muchachos en el camino “.

Los Astros jugaron en estadios sin fanáticos durante la temporada 2020 acortada por la pandemia, pero este año han sido abucheados rutinariamente en la carretera; algunos fanáticos en el ALCS en Boston le dieron al segunda base José Altuve un saludo profano y cantarín. Baker ha ayudado a su equipo a manejar el odio.

“Es un líder y es un amigo, así que podemos ir a su oficina cuando nos apetezca y hablar de ello”, dijo el campocorto Carlos Correa. “Es un hombre tan sabio y ha pasado por todo eso en el béisbol. Es la mente adecuada para elegir. Simplemente nos dijo que saliéramos y le mostramos al mundo lo buenos que somos en realidad, y todo encajará y se cuidará solo. Eso es lo que hicimos “.

Después de caer ante los Tampa Bay Rays en un ALCS en sitio neutral en octubre pasado, los Astros prevalecieron esta vez con un regreso repentino y explosivo. Cuando comenzó la octava entrada en el Juego 4, Houston estaba abajo por 2-1 en el juego y la serie. A partir de ese momento, superaron a los Medias Rojas por 22-1, rematando las cosas con un doblete combinado en el Juego 6.

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Yordan Álvarez bateó .522 (12 de 23) para ganar el premio al jugador más valioso de la serie, y los lanzadores de Houston, bajo el entrenador Brent Strom, hicieron un ajuste crítico a mitad del Juego 4, atacando a los Medias Rojas de manera más agresiva con rectas. Pero Baker también dejó su huella.

En el Juego 4, insertó al receptor de reserva, Jason Castro, quien luego impulsó el sencillo de ventaja en el noveno. En el Juego 5, Baker dejó que el abridor Framber Valdez trabajara ocho entradas, la mayor cantidad de cualquier lanzador en esta postemporada, sin tirar de él temprano para perseguir las ventajas de los enfrentamientos.

En el Juego 6, la fe de Baker en el receptor de golpes ligeros Martín Maldonado dio sus frutos. Maldonado bateó .071 para la serie, pero guió al novato Luis García a través de cinco y dos tercios de entradas dominantes. Más tarde, Maldonado frustró una amenaza de los Medias Rojas con una doble jugada de ponche y expulsión.

“Ese tipo pronto será miembro del Salón de la Fama”, dijo Maldonado sobre Baker, quien fácilmente ha hecho lo suficiente para ganar ese honor. Sin embargo, un campeonato lo ceñiría, y la búsqueda de Baker podría hacer que algunos fanáticos se sientan cómodos apoyando a un equipo que todavía no les gusta.

“Creo que eso habla de por qué tomó la decisión correcta para esta franquicia hace 18 o 19 meses”, dijo el gerente general James Click. “¿Puedes pensar en alguien más en el béisbol a quien la gente diga activamente, ‘Sabes, no me importaría si los Astros ganaran, por Dusty’? ¿Hay otra persona que pueda cambiar la narrativa de una franquicia de la forma en que puede? No puedo pensar en nadie “.

De hecho, puede que no haya nadie más querido dentro del deporte que Baker, quien jugó durante 19 temporadas y se enfrentará a uno de sus antiguos equipos, los Bravos de Atlanta o los Dodgers de Los Ángeles, en la Serie Mundial. Mientras llegaban los outs finales en el Juego 6, Baker dijo que recordaba a algunos miembros de la familia del béisbol que habían muerto: Hank Aaron, Al Kaline, Joe Morgan, Bob Watson, Jimmy Wynn.

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“Sentí que estaban con nosotros”, dijo.

Sin embargo, por todo el honor que Baker aporta al juego, siempre ha habido rumores sobre su perspicacia en el dugout. No importa que Baker fue el Gerente del Año de la Liga Nacional en su primera temporada en el trabajo, con los Gigantes de 1993, y ha ganado más de 1,800 juegos desde entonces. Los desaires todavía duelen.

“No hiciste esto, o no eres bueno en eso, no sabes cómo usar tu bullpen, o no te gustan los jugadores jóvenes, escuché un montón de cosas”, dijo Baker. “La mayor parte no es complementaria, ¿sabes a qué me refiero?

“Como afroamericano, la mayoría de las veces no dicen realmente que eres de cierta inteligencia. Eso no es algo que solemos obtener, por lo que he estado escuchando muchas de estas cosas la mayor parte de mi vida “.

Parte de la razón por la que encajaba tan bien con los Astros, dijo Baker, es porque ambos tenían estigmas que superar. Esta Serie Mundial podría cambiar la opinión de la gente sobre un gerente y una franquicia. Pero pase lo que pase, Baker aguantará.

“Depende simplemente de cómo me siento conmigo mismo, cómo se sienten ellos por mí y cómo se siente el Señor por mí”, dijo. “Y como les digo a estos muchachos, no tienes nada que demostrar o mostrar a nadie. Las únicas entidades que tienes que satisfacer son Dios, la familia y tú mismo, y luego las otras personas pueden verte más tarde “.

James Wagner contribuido a la presentación de informes.