En el Ártico ruso, las primeras revoluciones de una guerra muy fría

FRANZ JOSEF LAND, Rusia – Los gruesos camiones verdes llevan misiles antibuque Bastion que pueden prepararse para su lanzamiento en solo cinco minutos. Un edificio de barracones, aislado de los elementos como una estación espacial, tiene capacidad para unos 150 soldados. Y una nueva pista puede manejar aviones de combate, dos de los cuales recientemente pasaron por el Polo Norte.

Franz Josef Land, un revoltijo de islas cubiertas de glaciares en el Océano Ártico que lleva el nombre de un emperador austrohúngaro, estaba hasta hace unos años casi deshabitado, hogar de osos polares, morsas, aves marinas y poco más. Pero gracias a un clima más cálido, todo eso está cambiando y rápidamente.

En ningún lugar de la Tierra el cambio climático ha sido tan pronunciado como en las regiones polares. El calentamiento ha llevado a reducciones drásticas en el hielo marino, abriendo el Ártico a los barcos durante los meses de verano y exponiendo a Rusia a nuevas amenazas de seguridad.

A medida que el hielo marino se derrite, Rusia está desplegando cada vez más soldados y equipos en el extremo norte, convirtiéndose esencialmente en el primer ejército en actuar sobre las implicaciones estratégicas del cambio climático para la región en lo que algunos han llamado el comienzo de una Guerra Muy Fría.

En una reunión de esta semana en Reykjavik, Islandia, Rusia asumió la presidencia del Consejo Ártico, un club diplomático de naciones, incluido Estados Unidos, que comparten intereses en la región.

Al margen de la reunión, el secretario de Estado Antony J. Blinken se reunió con el ministro de Relaciones Exteriores de Rusia, Sergey V. Lavrov, en la primera reunión cara a cara entre un miembro del gabinete de la administración Biden y un homólogo ruso. Es probable que el fortalecimiento militar de Moscú en el Ártico se encuentre entre los muchos temas que los dos diplomáticos tuvieron que discutir.

Durante toda su historia, Rusia fue efectivamente defendida desde el norte por el océano Ártico helado. Pero el paquete de hielo mínimo de verano en el océano en los últimos años es aproximadamente un tercio menos que el promedio en la década de 1980, cuando comenzó el monitoreo, dijeron el año pasado investigadores del Centro Nacional de Datos de Nieve y Hielo con sede en Colorado. El océano ha perdido casi un millón de millas cuadradas de hielo y se espera que esté mayormente libre de hielo durante el verano, incluso en el Polo Norte, a mediados de siglo.

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El gran derretimiento es la “peor pesadilla” estratégica de Rusia, dijo Michael Kofman, investigador principal de CNA, un grupo de expertos con sede en Arlington, Virginia. “Abre un escenario completamente nuevo en caso de conflicto con los Estados Unidos” que demostrará difícil de defender, señaló. De las cinco naciones con una importante línea costera ártica (Canadá, Dinamarca, Noruega, Rusia y Estados Unidos), Rusia tiene, con mucho, la más larga.

“En cierto sentido, Rusia está adquiriendo nuevas fronteras externas que deben protegerse de posibles agresores”, escribió el Instituto Alemán de Asuntos Internacionales y de Seguridad, un grupo de expertos con sede en Berlín, sobre el problema de Rusia de la desaparición del hielo.

El teniente coronel Balabeg A. Eminov es el comandante de la batería antibuque y otras instalaciones en Franz Josef Land, llamada Base Trefoil. “La cuestión principal en el Ártico es la accesibilidad limitada para los barcos, debido al hielo”, dijo. “Ahora el área de aguas abiertas está aumentando, y con él el área para la actividad de los barcos”.

Aunque el ejército ruso tiene poco en común con los políticos liberales occidentales o con grupos ecologistas como Greenpeace, comparte la opinión de que el hielo se está desvaneciendo. Eso le ha permitido adelantarse a Estados Unidos.

El gobierno ruso, a diferencia del Departamento de Defensa bajo la administración Trump, reconoció abiertamente el cambio climático en su última estrategia ártica, publicada el año pasado. La última estrategia militar estadounidense para el Ártico, publicada en 2019, se refiere eufemísticamente a la desaparición del hielo como el “entorno físico cambiante”.

Sin embargo, el documento estadounidense señaló que Rusia ahora tenía la mayor presencia militar por encima del Círculo Polar Ártico, y es seguro que evitar cualquier mención al cambio climático cambiará bajo la administración Biden.

Al parecer, anticipándose a la reunión programada entre Blinken y Lavrov, el ejército ruso, normalmente opaco, llevó recientemente a los periodistas a un recorrido por los sitios que incluían la Base Trefoil, la instalación militar más septentrional de Rusia.

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Con los periodistas temblando, el coronel Eminov presidió una demostración de los misiles antibuque Bastion, elevándolos a la posición de lanzamiento mientras soldados con camuflaje blanco del Ártico vigilaban. “Estamos defendiendo las fronteras de nuestra patria”, dijo. “Esto es disuasión”.

En una sesión informativa el jueves a bordo del crucero de batalla Pedro el Grande, el almirante Aleksandr A. Moiseyev, comandante de la Flota del Norte, describió la acumulación rusa como una respuesta al aumento de la actividad militar occidental en el Océano Ártico.

“Las armadas de la OTAN se han dedicado a navegar regularmente con buques de guerra de superficie única o incluso convoyes” en el océano y demorarse más tiempo que antes, dijo el almirante Moiseyev. Lo llamó la actividad militar más significativa en la región desde la Segunda Guerra Mundial. En el lado ruso, la Flota del Norte realizará pruebas en el mar en 13 nuevos barcos este año, dijo, sumándose a las más de cuatro docenas que ya están en servicio.

El almirante Moiseyev habló en el salón de oficiales, decorado con un busto del zar Pedro el Grande, considerado el padre de la Armada rusa, y pinturas al óleo de barcos de vela en batalla.

Amarrado en su base en el fiordo de Murmansk, el Pedro el Grande también fue visitado por bandadas de gaviotas, que aleteaban alrededor de sus mástiles de radar pintados de gris y sobre los 20 tubos de lanzamiento de misiles antibuque. Los marineros con brazos laterales vigilaban junto a la pasarela, aparentemente ajenos a la lluvia fría que azotaba sus rostros.

En otra parte del fiordo de Murmansk, y que no se muestra a los periodistas, hay otra dimensión de la acumulación militar rusa: un programa secreto para entrenar focas y ballenas beluga para misiones aún desconocidas. Imágenes de satélite han revelado sus plumas marinas en un sitio de operaciones especiales. Hace dos años, una beluga entrenada que llevaba un arnés misterioso, posiblemente una fugitiva, apareció en Noruega y fue apodada Whaldimir.

Uno de los objetivos de la acumulación rusa es aprovechar el día económicamente a medida que el océano se derrite. “El cambio climático permite la aparición de nuevas posibilidades económicas”, afirmó Moscú en su plan ártico, imaginando un nuevo Klondike.

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El gobierno y las empresas rusos han desarrollado varias ideas para generar dinero para aprovechar el cambio climático. La explotación de las reservas de petróleo, gas y carbón recientemente accesibles, los mismos recursos que causan el problema en primer lugar, ocupa un lugar destacado en la lista. Moscú también espera convertir una vía marítima en el Océano Ártico entre Europa y Asia, la Ruta del Mar del Norte, en esencialmente una carretera de peaje al exigir pagos a los pilotos y escoltas para romper el hielo.

Eso podría convertirse en un punto de inflamación porque Washington ve la vía fluvial como una ruta comercial internacional. El Departamento de Defensa dice que se reserva el derecho de realizar ejercicios de libertad de navegación en el Ártico, como lo hace ahora en el Mar de China Meridional.

Por ahora, el enfrentamiento militar se ha desarrollado con barcos que se han ocultado unos a otros durante los ejercicios, sobrevuelos de bombarderos de largo alcance e interferencias en las transmisiones de navegación, una especialidad rusa.

En marzo, la Armada rusa sacó a la superficie tres submarinos simultáneamente a través del hielo y, para que la hazaña no pasara desapercibida, lo filmó con un dron y publicó las imágenes en línea. Este mes, Estados Unidos navegó el USS New Mexico, un submarino de la clase Virginia, a Tromso, Noruega, para una rara escala en un puerto civil.

En la misma línea, la gira de periodistas extranjeros a algunas de las instalaciones militares más remotas y secretas de Rusia en el Océano Ártico parecía tener la intención de resaltar las capacidades del país.

“Invitar a los periodistas a que vean estos sitios modernizados y revitalizados de la Guerra Fría tiene que ver con la señalización”, dijo Marisol Maddox, analista del Ártico en el Instituto Polar del Centro Woodrow Wilson, una organización de investigación en Washington.

Rusia, dijo, quiere mantener su “personalidad de hombre fuerte” en una era de cambio climático.