En el frente ucraniano, guerra reñida y fatigada anticipación a la invasión

AVDIIVKA, Ucrania – El fuego de una ametralladora rompió la quietud poco después de las 8 pm cuando el capitán Denis Branitskii estaba a la mitad de la patrulla nocturna. Los disparos llegaron en ráfagas esporádicas y estaban cerca, disparados por separatistas respaldados por Rusia cuyas posiciones estaban oscurecidas en la oscuridad. Sólo cuando el destello de una granada propulsada por un cohete iluminó la nieve recién caída, el capitán Branitskii interrumpió su paso y se detuvo brevemente para ponerse a cubierto antes de seguir adelante.

“Esto sucede todas las noches”, dijo el capitán Branitskii, un comandante de compañía de mentón hendido de la 25ª Brigada Aerotransportada del ejército ucraniano, ubicada a lo largo de las líneas del frente en el este de Ucrania. “A veces es mucho más pesado, a veces es como esta noche. Esta noche, esto está bien “.


Así ha sido la guerra durante años, una rutina lenta y sangrienta que se produjo después de que ambos lados lucharon hasta un punto muerto por el territorio tomado por las fuerzas respaldadas por Rusia en 2014. Ahora, los funcionarios ucranianos y occidentales dicen que podría estar construyendo algo más siniestro.

En las últimas semanas, advirtieron que Rusia estaba construyendo la arquitectura para una acción militar significativa, posiblemente incluso una invasión en toda regla. Los funcionarios de inteligencia estadounidenses han evaluado que Moscú ha elaborado planes para una ofensiva militar que involucrará a unos 175.000 soldados que comenzará el próximo año. Fotos de satélite recientes muestran una acumulación de equipo, incluidos tanques y artillería.

El presidente Vladimir V. Putin de Rusia ha respondido que fueron los ucranianos con sus patrocinadores estadounidenses y europeos occidentales quienes estaban instigando una guerra, citando lo que él llama amenazas a la seguridad de Rusia, incluidos los ejercicios de la OTAN en el Mar Negro.


En medio de una creciente ansiedad, Putin y el presidente Biden hablarán por videoconferencia el martes. La Casa Blanca dijo que Biden “reafirmaría el apoyo de Estados Unidos a la soberanía y la integridad territorial de Ucrania”.

Putin ha dejado clara su posición. “No somos nosotros los que estamos amenazando a nadie”, dijo la semana pasada, “y acusándonos de esto, dada la realidad sobre el terreno, o como decimos para echarle la culpa a la persona que está enferma de la cabeza a la sana. uno, es como mínimo irresponsable “.

Para los combatientes excavados en un hormiguero de trincheras fangosas a ambos lados del conflicto en Ucrania, hablar de una nueva guerra puede parecer desconcertante. Para ellos, el viejo nunca terminó. Un alto el fuego de 2015 entre el gobierno ucraniano y las fuerzas respaldadas por Rusia en dos enclaves separatistas puso fin a las hostilidades más graves en un conflicto que ha costado más de 13.000 vidas. Pero no trajo la paz.

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Lo que se conoce como la “línea de contacto” que separa los dos lados crepita regularmente con disparos puntuados con el boom ocasional de la artillería. Un puñado de soldados ucranianos muere cada mes, principalmente por disparos de francotiradores. Hubo siete en septiembre, dos en octubre y seis en noviembre. La semana pasada, un soldado de 22 años llamado Valeriy Herovkin se convirtió en el primer asesinado en diciembre.

Hasta ahora, los soldados en el frente dijeron que habían visto poca evidencia de escalada más allá de esta guerra de desgaste en gran parte lenta. Comparado con los feroces combates que lo precedieron, este es un día festivo, dijeron varios soldados.

Pero después de ocho años en las trincheras, hay una aceptación cansada de que el status quo no puede durar para siempre, que el ejército ruso, que empequeñece a los suyos en poder y riqueza, probablemente llegará tarde o temprano. Si ese momento está a la mano, dijeron, que así sea.

“Estudié en la universidad y mi cabeza está bien atornillada, así que reconozco perfectamente el peligro que presenta el ejército ruso, y que nadie puede garantizar que Putin o cualquier otra persona no diga de repente: ‘¡Adelante!’”, Dijo el primer teniente. . Ivan Skuratovsky, un estoico, 30 años, padre de dos hijos que ha estado luchando desde que estalló la guerra en 2014. “Estamos preparados para este giro de los acontecimientos porque este es nuestro trabajo y nadie más que nosotros está en una posición para hacer frente a esta amenaza “.

“¿Tenemos miedo de una ofensiva abierta?” añadió. “Simplemente no veo eso en la gente”.

Los soldados están en alerta máxima de todos modos, conscientes de que en este período de tensiones explosivas, una bala errante o un obús de mortero podría ser todo lo que se necesita para desencadenar una escalada grave. Incluso cuando se les dispara, tienen órdenes estrictas de no responder a menos que sea absolutamente necesario.

La noche en que me uní al capitán Branitskii en patrulla, las fuerzas bajo su mando respondieron el fuego solo una vez. “Solo para hacerles saber que estamos aquí”, dijo el Capitán Branitskii. El golpe del lanzagranadas de un soldado ucraniano silenció el fuego de la ametralladora en el otro lado, pero solo brevemente.

“Esto realmente molesta a los soldados que no se nos permita responder”, dijo el teniente Skuratovsky.

Desde agosto, la 25ª Brigada Aerotransportada se ha enviado a un área en las afueras de la ciudad ucraniana de Avdiivka conocida como Promzona, una base construida sobre los restos óseos de una fábrica de neumáticos. El lugar de luchas desagradables al comienzo de la guerra, el complejo de la fábrica ahora está inquietantemente silencioso, excepto por la ráfaga de viento a través de los pasillos ametrallados por balas y el golpe de láminas de metal sueltas.

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Colinda con un vecindario de casas de campo, la mayoría de las cuales ahora están quemadas. Las casas fueron abandonadas rápidamente y hace mucho tiempo. Los juguetes de los niños se pueden ver esparcidos en algunos patios y las crías de las mascotas de la familia abandonadas merodean por los jardines cubiertos de maleza.

Los francotiradores son una amenaza constante, y las paredes de las posiciones del frente están publicadas con fotos de las espantosas heridas sufridas por quienes bajaron la guardia.

Visto a través de un periscopio de mano, el paisaje del otro lado parece post-apocalíptico con casas voladas en medio de matorrales de nogales retorcidos y sin hojas. Solo una bocanada ocasional de humo de una estufa de leña revela la ubicación de los separatistas.

Aunque los combatientes del otro lado no están a más de unas pocas docenas de metros de distancia en algunos lugares, los soldados ucranianos confesaron saber poco sobre ellos. La aversión por su enemigo es severa, aunque una vez fueron ciudadanos de un país unido. “Estos son los estratos más bajos de la sociedad que no han podido encontrarse en ninguna otra profesión”, dijo la teniente Tatyana Zaritskaya, ex maestra de jardín de infantes que se unió al esfuerzo de guerra en 2014.

Otro comandante de la compañía, Oleksandr Timoshchuk, ha estudiado a sus oponentes desde su posición en la esquina de una fábrica a unos 50 metros de donde están ubicados. Dijo que tres o cuatro veces al mes, probablemente alrededor del día de pago, “ponen en marcha la discoteca”, se emborrachan y toman tiros en su puesto.

“La escoria se emborracha, sale probablemente para hacer sus necesidades, lanza una granada y vuelve a entrar”, dijo.

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El ejército ucraniano ha logrado un progreso significativo desde 2014, cuando casi se desintegró ante una operación relámpago de las fuerzas rusas para apoderarse del territorio, primero anexando la península de Crimea y luego fomentando una toma separatista en las provincias de Donetsk y Lugansk.

Desde entonces, las tropas ucranianas han luchado junto a las fuerzas de la OTAN en Afganistán e Irak y se han entrenado con asesores militares estadounidenses.

Si se produce un ataque total, las fuerzas ucranianas están más preparadas para afrontarlo, dijo el general Oleksandr Pavlyuk, comandante de la Operación de Fuerzas Conjuntas que lucha contra los separatistas. Pero incluso esto, reconoció, no será suficiente para mantener a raya al ejército ruso sin una ayuda significativa de los países occidentales, específicamente de Estados Unidos.

Algunos analistas militares han dicho que, ante una invasión total de fuerzas muy superiores, Ucrania, en el mejor de los casos, lograría una retirada organizada. El general Pavlyuk citó a los muchos ciudadanos de Ucrania con experiencia militar y sugirió que el conflicto podría evolucionar hacia algo parecido a la insurgencia, con ucranianos luchando contra los rusos cuadra por cuadra y casa por casa.

Pero la guerra tendría un precio desastroso.

“Esta es una bestia que ha probado la sangre”, dijo el general Pavlyuk. “Créame, las pérdidas serán horribles en ambos lados: miles, decenas de miles, cientos de miles. De su lado y del nuestro ”.

Para aquellos en el frente encargados de prestar atención, hay un cambio sutil pero palpable en el aire, incluso si los soldados regulares no lo notan.

“En el último mes o mes y medio todo se ha vuelto más frecuente”, dijo un comandante de inteligencia militar enmascarado y con casco que solo dio su nombre como Ilya. “Los bombardeos son más frecuentes, tanto de artillería como de armas pequeñas. Los drones han comenzado a volar con más frecuencia y si antes no lanzaban bombas, ahora han ideado un sistema para hacerlo “.

“Es una activación completa”.

El equipo de Ilya había convertido el interior de un apartamento bombardeado en un puesto de observación en las líneas del frente cerca de la ciudad de Marinka, a 35 millas de Avdiivka. Una sección de la pared todavía está decorada con el papel tapiz rosa del antiguo propietario, pero la ventana de la sala de estar se ha reventado y ahora está reforzada con sacos de arena y cubierta con una red de malla verde. Esta ventaja le da a Ilya y su equipo una visión amplia de las posiciones de su oponente.

Todo estaba en silencio. O eso parecía.

“No te inclines demasiado, podría haber un francotirador”, advirtió Ilya. “Hace apenas dos días, le dispararon a un tipo y no lo logró”.