En el Valle de San Gabriel, el miedo al coronavirus está en el ojo del espectador.



Marta Ayala y Chong Taing, ambas residentes de Rosemead, no podían ver la amenaza del coronavirus de manera más diferente. Puedes verlo en sus caras.


Mientras salía del supermercado Superior Grocers en El Monte, la cara de Ayala se arrugó con molestia cuando vio a un cliente asiático que llevaba una máscara médica blanca que venía en la dirección opuesta. A pesar de escuchar sobre la rápida propagación de la enfermedad, para el inmigrante mexicano de 64 años, la máscara es una reacción exagerada que solo aviva la alarma.

“No creo en el uso de máscaras y no entiendo la necesidad”, dijo. “Sé que hay una enfermedad grave, pero ¿quién tiene tiempo para pensar en eso?”

Para Taing, de 39 años, que usa una máscara, el artículo tiene tanto sentido como usar camisas de manga larga o gafas de sol para protegerse del sol. Las máscaras no solo están diseñadas para proteger a la persona que las usa de la enfermedad, sino también para proteger a los demás. Es una cortesía común en un lugar que él llama “el 626”, el apodo basado en el código de área para el Valle de San Gabriel.


“Las personas que usan máscaras están siendo consideradas”, dijo Taing. “Sí, nos lavaremos las manos, pero tomaremos precauciones adicionales cuando recojamos a nuestros hijos, hagamos nuestras compras y salgamos a la calle. Queremos evitar enfermarnos tanto como cualquiera, y al menos estamos tomando medidas para hacerlo “.

El virus, nombrado oficialmente COVID-19 por la Organización Mundial de la Salud, ha visto aumentar los casos en todo el mundo a más de 60,000, mientras que el número de muertes superó los 1,300, hasta el miércoles por la noche. En los Estados Unidos, ha habido 14 casos confirmados con investigaciones en curso en 41 estados y territorios.

Pocos lugares ilustran las reacciones paralelas a la enfermedad como lo hace el diverso Valle de San Gabriel. Según las estadísticas de la Oficina del Censo de EE. UU. De 2010, los latinos y los asiáticos representan el 46% y el 28%, respectivamente, de los 1,85 millones de residentes del área. Los dos grupos más grandes frecuentemente compran, comen y envían a sus hijos a las mismas escuelas. Pero cómo han respondido al virus no podría ser más diferente.

Es entre la población asiática que la preocupación por la enfermedad se manifiesta de manera más visible, con los cambios en los hábitos alimentarios y de compras, la cancelación de grandes eventos públicos como las celebraciones del Año Nuevo Lunar, la evitación de grandes reuniones familiares y las máscaras.

Si bien la mayoría de las personas en el Valle de San Gabriel no usan las máscaras, quienes las usan, ya sea como protección contra enfermedades o contaminación, son casi siempre de ascendencia asiática. Eso puede provocar malentendidos y prejuicios.

“Preguntar por qué la gente usa máscaras faciales … es un poco como preguntar por qué la gente usa sombreros en los Estados Unidos”, dijo Emma Teng, profesora de Civilizaciones asiáticas en el MIT.

En todo el Pacífico, se usaron máscaras para todo, desde el control de enfermedades hasta el anonimato durante las protestas a favor de la democracia en Hong Kong, dijo Teng.

Ella dijo que las máscaras para protegerse contra las enfermedades en Asia pueden haber surgido por primera vez en Japón durante la pandemia de gripe en 1918 que duró dos años y cobró 50 millones de vidas en todo el mundo.

En años más recientes, las máscaras en Japón han servido como un compromiso para los empleados que no querían faltar al trabajo o infectar a sus colegas.

“Me parece interesante que mucha gente estadounidense lo encuentre tan extraño”, dijo Teng. “Al igual que nosotros, estás enfermo y no te harías sonar la nariz con un pañuelo de papel y lo dejarías encima del escritorio de alguien”. Esto es solo una cortesía “.

Aún así, Teng dijo que es selectiva sobre dónde usa máscaras quirúrgicas. Durante un reciente viaje a Taiwán, ella usó uno, particularmente mientras tomaba el transporte público. Pero en los Estados Unidos, incluso en su trabajo en el MIT, a menudo se abstiene de usar una máscara.

“Creo que los estudiantes se pondrían muy nerviosos si vieran a su maestra con una máscara facial”, dijo Teng. “Entonces, creo que hay algunas diferencias culturales profundas”.

En el Valle de San Gabriel, los latinos y asiáticos a menudo trabajan en los mismos lugares. Muchos de los restaurantes chinos y vietnamitas que bordean calles como Valley Boulevard y Garvey Avenue tienen cocinas atendidas por inmigrantes latinos. Y, sin embargo, es extremadamente raro ver a un latino, o no asiático, usando una máscara quirúrgica.

Las noticias sobre el coronavirus tampoco dominan los medios en español como lo hacen los medios en chino.

“Creo que también hay pánico, especialmente dentro de la comunidad china”, dijo Karina Hernández, de 25 años, mientras compraba en el mercado Superior con su hija Caroline de tres años. Ella agregó: “Es necesario que haya más información por ahí porque no escucho nada”.

Muchos residentes latinos entrevistados por The Times describieron el virus como “distante” y “nada de qué preocuparse”, mientras que algunos expresaron escepticismo.

“Escuché la palabra ‘contagioso’ con el virus y si escucho que se pone mal aquí, lo haré”, dijo Elizabeth Robles, de 26 años, de El Monte, de usar una máscara. “Pero todavía no he visto nada aquí”.

Mientras compraba en el mercado Superior, Van Yin, de 23 años, dijo que no entendía por qué algunos no asiáticos se sorprendieron por el uso de máscaras. Yin no usaba uno, pero dijo que entendía por qué mucha gente sí.

“Si vives en el Valle de San Gabriel, solo verás muchas máscaras”, dijo. “No es gran cosa.” Lo que preocupaba a Yin era que las redes sociales podrían estar avivando los temores de coronavirus a niveles innecesarios.

“Muchas de las noticias se han desproporcionado y han asustado a mucha gente”, dijo.

En el festival lunar del Valle de San Gabriel del sábado, apareció una multitud más pequeña de lo normal. La mayoría de las personas, independientemente de su origen, no usaban máscaras.

Kevin Junior, estudiante de Gabrielino High School, dijo que se sentía totalmente cómodo charlando con cientos de personas como voluntario de una cabina de información sin usar una máscara. No es que el joven de 16 años lamentara a cualquiera que llevara la cubierta facial.

“No voy a criticar a aquellos que usan máscaras porque solo están tratando de mantenerse seguros y saludables y no difundir nada”, dijo. “No creo que suficientes personas entiendan eso”.

Afuera de la Misión de San Gabriel, después de la misa de la tarde, Dora Oros de Alhambra, de 73 años, dijo que las máscaras la confundían y la intrigaban.

“Veo personas que los usan, pero no sé qué significa eso”, dijo. “No sé si eso significa que están enfermos o si están tratando de evitar que otros se enfermen”.

Oros dijo que consideró comprar una máscara, pero su hija le dijo que el Rite Aid más cercano se había agotado durante semanas.

“Creo que solo esperaré”, dijo con resignación. “Todavía no he visto a nadie que conozco enfermo, así que no me preocuparé”.



California Corresponsal

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