En esta granja alemana, las vacas están a cargo. O al menos Coequals.

BUTJADINGEN, Alemania – Tom recostará la cabeza en el regazo de cualquiera que se siente a frotarle el cuello, mientras que Tilda prefiere simplemente acariciar a su pequeño hijo con la nariz. Los abrazos no son lo que le gusta a Chaya, pero si está de humor, jugará agresivamente con un fardo de heno como si fuera una pelota gigante.

En cualquier otra granja, estos tres amigos ya no estarían vivos. Tom era demasiado pequeño, Tilda demasiado enferma y Chaya demasiado agresiva para sobrevivir en una granja industrial moderna. Todos fueron condenados al matadero.

En cambio, el trío encontró su camino a Hof Butenland, una antigua granja lechera convertida en hogar de retiro de animales que ofrece refugio al ganado, cerdos, algunos caballos, gallinas, gansos y perros de rescate.

Ningún animal está ahí para satisfacer una necesidad humana; todos coexisten como iguales con los residentes y trabajadores humanos de Hof Butenland.

«Tenemos que pensar en cómo podemos vivir de manera diferente y tenemos que dejar a los animales en paz», dijo Karin Mück. Ella y su pareja Jan Gerdes, ambos de unos 60 años, dirigen Hof Butenland en las llanuras azotadas por el viento de la península de Butjadingen en Alemania, que se adentra en el Mar del Norte.

La idea de alejarse de la carne y los productos lácteos puede parecer revolucionaria en un país más conocido por sus jugosas salchichas y el escalope del tamaño de un disco volador, junto con los placeres de la tarde de café con leche espumosa y tarta de queso.

Pero los alemanes consumen menos carne – el año pasado solo 126 libras por persona, la cantidad más baja desde 1989 – mientras que el número de veganos ha aumentado constantemente a dos millones.

Cada vez más, incluso los alemanes que comen carne compran productos veganos, ya que las preocupaciones sobre cómo se cría el ganado están alentando a las personas a alejarse de los productos animales, dijo Ulrich Hamm, profesor de ciencias agrícolas en la Universidad de Kassel, quien ha estudiado las tendencias en el consumo de alimentos durante décadas. .

Para los humanos en Hof Butenland, el alejarse de los animales como mercancías no es solo una cuestión de moralidad humana sino de supervivencia planetaria, dado el papel que desempeñan las granjas industriales en la contribución de gases de efecto invernadero a la atmósfera.

“Para mí está claro, si queremos salvar este planeta, entonces tenemos que dejar de usar y consumir animales”, dijo Gerdes mientras tomaba un café, con un chorrito de leche de avena. «Tenemos el poder económico para implementar cambios, pero tenemos que quererlo».

El Sr. Gerdes se hizo cargo de Butenland de su padre e introdujo prácticas orgánicas en la región en la década de 1980. Pero incluso en una granja orgánica, no pudo evitar lo que llamó la “brutalidad” de cómo se trata a las vacas lecheras para producir leche: quitar a los terneros recién nacidos de sus madres, que durante años son inseminadas una y otra vez.

Su incomodidad con el proceso, y las décadas que pasó escuchando a los terneros clamar por sus madres, finalmente llevaron a Gerdes a abandonar el negocio de los lácteos y adoptar una política de igualitarismo total para todas las especies que llaman hogar a la granja.

Ahora, los animales pueden deambular libremente desde los graneros de ladrillos rojos construidos en 1841, por el camino bordeado de árboles hasta los casi 100 acres de pastos ricos en pastos y viceversa, a su propio ritmo y en su propio tiempo. No hay horas de ordeño que cumplir y los cerdos, enterrados profundamente en un montón de paja, duermen regularmente hasta pasado el mediodía.

Uno de los cerdos es Frederick, cuyo puesto se abre a un patio sombreado con un estanque fangoso que él y otros tres amigos cerdos comparten con los gansos. Fue encontrado después de caer de un remolque lleno de lechones destinados a convertirse en lechones. El conductor, contactado por la policía, se burló de la idea de regresar por un animal perdido, por lo que lo llevaron a Hof Butenland.

Ahora ronca hocico con hocico con Rosa-Mariechen, rescatada siete años antes de la esquina de un corral de engorde, que padece neumonía y heridas infectadas por mordeduras de rata. Sus compañeros de puesto, Eberhard y su hijo, Winfried, fueron rescatados de un laboratorio de investigación de la universidad donde los experimentos los dejaron casi sordos y ciegos.

Los animales de laboratorio tienen un lugar especial en el corazón de la Sra. Mück, quien pasó semanas en confinamiento solitario en 1985 bajo sospecha de formar un grupo terrorista, después de que la atraparan irrumpiendo en un laboratorio para liberar a los animales que se usaban para experimentos. Sola en su celda, tuvo una revelación.

“Un día me di cuenta de que es lo mismo que les pasa a los animales”, dijo. «No ves el sol, estás separado de tus amigos, no tienes idea de lo que sucede a tu alrededor y no tienes control sobre tu propia vida».

Después de 20 años trabajando como enfermera psiquiátrica, conoció al Sr. Gerdes justo cuando se preparaba para dejar la agricultura y vender Hof Butenland, incluida su manada. Pero cuando llegó un tráiler a recoger el ganado, una docena no cabía.

El Sr. Gerdes los devolvió al pasto y decidió dejarlos allí, tranquilos, para siempre. Nació el santuario.

Para financiar su empresa, la pareja alquiló inicialmente apartamentos de vacaciones. Muchos invitados querían donar para ayudar a mantener a los animales, lo que llevó al Sr. Gerdes y a la Sra. Mück a establecer la fundación Hof Butenland que ahora sirve como la columna vertebral financiera para sus operaciones.

Los canales de las redes sociales están llenos de videos de Chaya jugando, otras vacas dormitando al sol y Hope, el ganso (originalmente se creía que era un ganso), hurgando en los bolsillos de la Sra. Mück. Estos clips han atraído una base de seguidores leales de donantes, y los fondos son suficientes para cubrir las facturas mensuales del veterinario, dos trabajadores y los gastos generales. La electricidad se genera en el lugar a partir de una turbina eólica de la década de 1980.

Los paquetes llegan al azar, dirigidos a una vaca oa Omic, una mezcla pequinés rescatada recientemente de Rumanía. Llevan comederos, golosinas y notas escritas a mano en sobres que a menudo incluyen un billete de 20 euros. Los patrocinadores pueden inscribirse en recorridos grupales que se realizan dos veces al mes, pero los visitantes no invitados generalmente no pasan de la puerta.

“Nos llaman hogar de ancianos para vacas”, dijo Mück. «No te presentas en un hogar de ancianos para acariciar a las abuelas, ¿por qué sería diferente aquí?»

Un vecino, Henning Hedden, de 60 años, es un agricultor de segunda generación que ahora alquila su tierra a un joven que maneja una lechería convencional con 90 vacas. Ha llegado a aceptar el proyecto de Hof Butenland y pasa regularmente a tomar un café y charlar, aunque insiste: «Todavía voy a comer carne».

Muchos vecinos que mantienen las lecherías en funcionamiento argumentan que sus vacas están sanas, bien tratadas y aún pueden satisfacer la enorme demanda de productos lácteos del país.

Algunos también ven la filosofía de la granja como una amenaza para sus medios de vida.

“Si abrazáramos a las vacas, estaría bien”, dijo la Sra. Mück. «Pero lo que no les gusta a los otros agricultores es que criticamos el sistema».

Cada semana, decenas de personas llaman por teléfono para pedir al santuario que rescaten un animal de granja. Pero la lista de espera es larga.

Kristina Berning, de 21 años, no sabía esto hace siete años, cuando se armó de valor y llamó para preguntar si la dejarían traer a Ellie, una vaca de la granja lechera de su padre que estaba tratando de salvar del matadero. Inicialmente, la Sra. Mück se negó, no tenían espacio, pero el amor de la niña por Ellie la agotó.

En 2015, Ellie se unió a la manada.

En junio, Kristina y sus hermanas llevaron a Lily, otra vaca que se había convertido en una mascota de la familia, cinco horas al norte de Hof Butenland. La Sra. Berning rompió a llorar cuando Lily saltó del remolque y comenzó a frotarse la espalda con un cepillo en el granero.

Pero las lágrimas de alegría se convirtieron en lágrimas de tristeza dos días después, cuando Ellie, de 13 años, colapsó y tuvo que ser sacrificada. Kristina pasó la noche en el pasto acariciando a la vaca y despidiéndose definitivamente.

“Me alegro de poder estar con ella”, dijo. «Creo que fue importante para los dos».