En este punto caliente de Instagram, todo el mundo es un escenario (y el búfalo es un accesorio)

La niebla de la mañana aún era espesa entre los árboles de higuera cuando el granjero apareció en el claro, con un hacha colgada del hombro mientras conducía un búfalo de agua con una correa de cuerda. Bajo la luz del sol oblicua, sin prisas y amigables, los dos se abrieron camino a través de la maleza, una visión del idilio rural.

Luego, cuando el granjero llegó al otro extremo del claro, se dio la vuelta y comenzó su caminata nuevamente. Y otra vez. Y de nuevo, en un bucle constante.

“¡Ven aquí un poco!” gritó un fotógrafo en el borde del claro en el sureste de China.

“¡Esa es la manera!” dijo otro fotógrafo, gritando direcciones y aliento.

“¡Está bien, ya no es necesario caminar!”

Con eso, los visitantes lo terminaron, satisfechos de haber obtenido las fotografías perfectas de la bucólica escena.

Más tarde, las imágenes aparecerían en Internet en China, con subtítulos como “Ir a trabajar a la luz de la mañana”.

Algunos, sin embargo, fueron más honestos en sus etiquetas: #fakeactionshot. Porque el granjero (y el búfalo) solo había estado actuando para los turistas y sus cámaras.

Estas sesiones de fotos en escena se han convertido en la especialidad del condado de Xiapu, una península de pueblos de pescadores, playas y exuberantes colinas conocida como uno de los principales puntos de control viral de China. Es un Epcot rural en el Mar del Este de China, una fábrica visual donde los fotógrafos aficionados producen evidencia fotogénica de una experiencia que nunca tuvieron, y que sus sujetos tampoco están teniendo.

¿Ese búfalo avanzando pesadamente entre los árboles de higuera? No se ha utilizado para cultivar en años. ¿El traje de granjero? Mejor para un diorama de museo que muestre cómo vestían los trabajadores de campo hace 100 años.

Incluso la niebla no era niebla real, sino humo generado por la quema de paja (fuera del marco).

Xiapu es un lugar a la vez congelado en el tiempo y completamente moderno: todo un condado cuya economía ha evolucionado para satisfacer las demandas de la era de Instagram. Cientos de residentes han tomado su turno como modelos, mientras que otros han trabajado como quemadores de paja, guías turísticos y recolectores de entradas. Entre 2008 y 2019, el número de turistas que visitaban la región, antes conocida principalmente por la agricultura y la pesca, se multiplicó por diez, según estadísticas oficiales.

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La zona no es lo que normalmente se podría pensar como un destino turístico deseable. El clima es a menudo nublado, las playas fangosas y no aptas para nadar.

El inesperado atractivo de Xiapu, en la provincia de Fujian, surge de un conjunto de factores propios de este momento en China. El país tiene un número creciente de jubilados, que viven más y con más dinero que nunca. El gobierno está fomentando el turismo rural en nombre del alivio de la pobreza. Y en todas partes, hay nostalgia por una forma de vida que desaparece, en un país que se moderniza a una velocidad alucinante.

En Xiapu, los guías turísticos conducen a sus cargas entre pueblos y marismas esparcidas por todo el condado para encontrar los lugares escénicos que se han preparado como posibles escenas fotográficas. En cada sitio, las vallas publicitarias muestran imágenes que los visitantes pueden emular. Para aquellos que necesitan más dirección, las guías ladran instrucciones sobre ángulos y tiempos a través de megáfonos.

A veces surgen discusiones entre los fotógrafos que luchan por el mejor lugar, o después de que un dron arruina la toma de alguien.

La mayoría de los visitantes son chinos, pero Instagram, que el gobierno ha prohibido, también está lleno de publicaciones de visitantes extranjeros que afirman haber vislumbrado una China pasada.

Algunos fotógrafos llegan sabiendo que las escenas se han configurado para su beneficio. Otros no lo hacen.

“Cuando escuchan que estos están montados, sus corazones se desaniman un poco”, dijo Liu Weishun, de 40 años, gerente de una atracción popular donde coloridas redes de pesca gigantes, nunca utilizadas, se balancean en el agua.

“Así que a veces simplemente digo, ‘Oh, no es la temporada adecuada’”, dijo. “Solo para que se sientan mejor”.

Durante los meses pico de abril a junio, hasta 500 visitantes por día se amontonan en los autobuses turísticos en el sitio del Sr. Liu, pagando $ 3 cada uno para posarse en una ladera de zarzas con vista al agua. Abajo, las redes se han envuelto en correas rosadas y verdes para un efecto visual adicional.

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Un lunes reciente, un grupo de turistas pagó $ 30 adicionales por un modelo con sombrero de paja para remar en un bote de rayas rojas, amarillas y azules. La guía del grupo dirigió los movimientos de la modelo por walkie-talkie.

“Los fotógrafos tienen expectativas para su trabajo”, explicó el Sr. Liu. “Necesitan a alguien en puestos específicos, de una manera que satisfaga sus necesidades de composición”.

En otro sitio, en la cercana aldea de Beiqi, decenas de visitantes se apiñaron en una plataforma de observación de cuatro pisos, formando un matorral de trípodes y lentes voluminosos que se extendían por los brazos. En las marismas de abajo, tres pescadores modelo, que pagaron $ 15 por sesión, se desplegaron con grandes redes de color turquesa fotogénicas a cuestas.

Algunos fotógrafos chinos han cuestionado la prisa por llegar a Xiapu.

Dong Zheng, un profesor de fotografía de la provincia de Hunan, viajó allí a principios de este año con algunos estudiantes que habían estado pidiendo una visita. Aunque los llevó a los lugares de la marquesina, se negó a tomar fotografías allí él mismo.

En cambio, capturó fotos más abstractas de las planicies de marea en blanco y negro, para distinguirlas de la avalancha de colores del atardecer. Pero cuando publicó sus imágenes en línea, un comentarista dijo que había desperdiciado la oportunidad de capturar los colores vivos que tenían otros.

“Ni siquiera me molesté en responder”, dijo Dong.

Los defensores de Xiapu señalan la naturaleza igualitaria de la fotografía allí.

La fotografía “no es como otras artes que están escondidas en una torre de marfil, muy por encima de todas las demás”, dijo Wang Shimin, líder de la Asociación de Fotografía de la provincia de Fujian.

Y no es que los aficionados de Xiapu no trabajen duro. Los grupos de turistas se arrastran antes del amanecer para capturar el amanecer salpicando el agua y esperar horas hasta que la marea suba al nivel correcto.

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También hay un trasfondo de verdad en la ficción.

Las redes de pesca del Sr. Liu pueden ser accesorios, pero hay verdaderos cangrejos cerca. Otro sitio presenta un bosque de cañas de bambú medio sumergidas en el agua, que se extienden desde la orilla en hileras en forma de S. Esos son reales y se utilizan en la próspera industria de la acuicultura de Xiapu para secar algas. Algunos de los modelos alguna vez fueron agricultores y pescadores, o aún lo son.

Muchos de los residentes del área están ansiosos por sacar provecho de la popularidad de Xiapu, al menos mientras dure. Pero los caprichos de Internet siguen cambiando y hay indicios de que la próxima generación de turistas puede tener gustos diferentes.

Hace dos años, Lei Lushou, que vive en el pueblo de Banyueli, decidió que quería participar del boom turístico de Xiapu. Adoptó un búfalo que se había dirigido al matadero, con la esperanza de reflejar el éxito de los fotógrafos de “granjeros” que acudían en masa para ver entre los árboles de higuera.

Pero pronto descubrió que muchos visitantes por debajo de cierta edad no estaban interesados ​​en filmar escenas pastorales recreadas. En las plataformas de redes sociales populares entre los jóvenes, las publicaciones relacionadas con Xiapu a menudo no muestran pescadores y puestas de sol, sino turistas que descansan junto a la piscina en los nuevos hoteles de moda que han aparecido recientemente.

Sin embargo, el Sr. Lei no está dispuesto a renunciar a su búfalo. Está grabando videos cortos que espera que hagan que el animal se vuelva viral en Douyin, TikTok de China.

“Una vez que sea famoso en Internet, muchas cosas serán más fáciles”, dijo. “Se puede usar para transmitir en vivo, para vender productos. Después de todo, esta es la era de las celebridades de Internet “.

Joy Dong contribuyó con la investigación.

Leo Pimentel se especializa en noticias de Asia y el sudeste asiatico.