En Gran Bretaña, los niños pequeños no usan máscaras en la escuela

Desde finales de la primavera hasta principios del verano, las escuelas primarias y secundarias de Gran Bretaña estuvieron abiertas durante una ola alarmante de infecciones del Delta.

Y manejaron el pico de Delta de maneras que podrían sorprender a los padres, educadores y legisladores estadounidenses: el enmascaramiento fue una parte limitada de la estrategia. De hecho, en su mayor parte, los estudiantes de la escuela primaria y sus maestros no los usaban en las aulas.

En cambio, el gobierno británico se centró en otras medidas de seguridad, la cuarentena generalizada y las pruebas rápidas.

“El Reino Unido siempre, desde el principio, enfatizó que no ve un lugar para cubrirse la cara de los niños si es evitable”, dijo el Dr. Shamez Ladhani, especialista en enfermedades infecciosas pediátricas del Hospital St. George en Londres y autor de varios estudios gubernamentales sobre el virus y las escuelas.

Los daños potenciales superan los beneficios potenciales, dijo, porque ver caras es “importante para el desarrollo social y la interacción entre las personas”.

El sistema escolar británico es diferente al estadounidense. Pero con los sistemas escolares en todo Estados Unidos debatiendo si se requiere o no enmascaramiento, la experiencia de Gran Bretaña durante el aumento del Delta muestra lo que sucedió en un país que se basó en otra medida de seguridad, la cuarentena, en lugar de cubrirse la cara para los niños pequeños.

A diferencia de los Estados Unidos, se espera que todas las escuelas públicas y privadas en Inglaterra sigan los mandatos de virus del gobierno nacional, y hay un solo conjunto de pautas. (Escocia, Gales e Irlanda del Norte son responsables de sus propias escuelas, pero las reglas han sido similares).

La variante Delta probó las pautas. A partir de junio, el número de casos aumentó rápidamente antes de alcanzar su punto máximo a mediados de julio, lo que refleja aproximadamente los últimos meses del calendario escolar. Para los 13 millones de personas menores de 20 años en Inglaterra, los casos diarios de virus aumentaron de unos 600 a mediados de mayo a 12.000 a mediados de julio, según datos del gobierno. Las tasas de positividad de las pruebas fueron más altas entre los niños y los adultos jóvenes, de 5 a 24 años, pero también fueron los menos propensos a vacunarse.

Es difícil precisar exactamente cuánta propagación se produjo en los campus. Pero durante la pandemia, los estudios del gobierno mostraron que las tasas de infección en las escuelas no excedieron a las de la comunidad en general, dijo el Dr. Ladhani. En las escuelas que experimentaron múltiples casos de virus, agregó, a menudo hubo “múltiples introducciones”, lo que significa que las infecciones probablemente se adquirieron fuera del edificio.

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Existe un debate sobre si el final del año escolar a mediados de julio contribuyó a la caída de los casos de virus en el país, pero algunos investigadores señalan que el declive comenzó antes de que cerraran las escuelas.

Para contrarrestar la variante Delta durante el último año académico, el gobierno proporcionó pruebas rápidas gratuitas a las familias y les pidió que evaluaran a sus hijos en casa dos veces por semana, aunque el cumplimiento fue irregular. Los estudiantes fueron mantenidos en grupos dentro del edificio de la escuela y enviados a casa para cuarentenas de 10 días si se confirmaba un caso de virus dentro de la burbuja. Más del 90 por ciento de los miembros del personal escolar habían recibido al menos una dosis de vacuna a fines de junio, según una encuesta de muestra del gobierno de escuelas de inglés, una tasa de vacunación similar a la de los maestros estadounidenses en el noreste y el oeste, pero más alta que en el sur. .

Según las pautas del gobierno, las máscaras en las aulas se requerían solo por períodos discretos en las escuelas secundarias, el equivalente a la escuela intermedia y secundaria, y nunca se requirieron para los niños en edad primaria.

Y hubo menos división partidista; tanto el Partido Conservador como el Laborista han creído en general que cubrirse la cara obstaculiza la capacidad de los niños pequeños para comunicarse, socializar y aprender.

En Inglaterra, las escuelas siguieron las recomendaciones del gobierno el año académico pasado y pusieron en cuarentena a los estudiantes y al personal que entraron en contacto con el virus.

Pero las cuarentenas fueron perjudiciales para los estudiantes y los padres y llevaron, a mediados de julio, a que más de 1 millón de niños fueran obligados a abandonar las escuelas, o el 14 por ciento de la población de las escuelas públicas. Durante el mismo período, alrededor del 7 por ciento de los maestros fueron enviados a casa.

Rudo Manokore-Addy, madre de un niño de 7 y 3 años en Londres, se describió a sí misma como más cautelosa cuando se trataba del virus que el típico padre británico. En la primavera de 2020, animó a sus hijas a usar máscaras de tela fuera de la casa. En ocasiones, el verano pasado y el invierno pasado, mantuvo a las dos niñas en casa y no asistieron a la escuela para observar las políticas de virus de las escuelas antes de enviar a sus hijos de regreso.

La primavera pasada, durante la oleada del Delta, ella y su esposo con mucho gusto mantuvieron a sus hijos en la escuela, desenmascarados.

“Estaba bastante relajada”, dijo. “Al final, decidimos seguir adelante. Confiábamos en que la escuela tenía prácticas implementadas “.

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En los Estados Unidos, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades federales recomiendan actualmente el enmascaramiento universal dentro de los edificios escolares, y los CDC han informado que las infracciones en el uso de máscaras probablemente fueron responsables de cierta propagación de Covid-19 en las escuelas estadounidenses.

Esta recomendación ha sido divisiva, con nueve estados intentando prohibir las órdenes de máscaras escolares, según el Centro de Reinvención de la Educación Pública, un grupo de expertos. Pero con las bajas tasas de vacunación en muchas comunidades y el acceso limitado a las pruebas de virus regulares en todo el país, el enmascaramiento puede ser una de las medidas de seguridad más fáciles de implementar para las escuelas estadounidenses. Además, los CDC han dicho que los estudiantes que entran en contacto con el virus en las escuelas no necesitan ser puestos en cuarentena si ambos llevaban máscaras que les quedaran bien.

La conversación estadounidense sobre las máscaras está “tan polarizada”, dijo Alasdair Munro, investigador pediátrico de enfermedades infecciosas en el Hospital Universitario de Southampton. “Parece ser visto como un imperativo esencial no negociable o una violación muy dañina de la libertad individual”.

Otros en Gran Bretaña agradecerían el enmascaramiento. La Dra. Deepti Gurdasani, epidemióloga y profesora principal de la Universidad Queen Mary de Londres, ha hablado ampliamente sobre las precauciones de seguridad más estrictas en las escuelas. Llamó a la oposición del gobierno británico al enmascaramiento entre los niños como “ideológica” y dijo que veía con envidia las políticas del sistema escolar de la ciudad de Nueva York en torno al enmascaramiento universal y la colocación de dos purificadores de aire en cada aula.

Pero también ha habido cuarentena en los Estados Unidos, con algunas escuelas que han reabierto para el nuevo año académico cerrando temporalmente las aulas durante las últimas semanas.

La investigación de Gran Bretaña sugiere que las pruebas rápidas podrían ser una alternativa. En un estudio realizado a medida que se extendía la variante Delta, las escuelas secundarias y universidades en Inglaterra fueron asignadas al azar a cuarentena o prueba.

Un grupo de escuelas puso en cuarentena a los estudiantes y miembros del personal que entraron en contacto con casos positivos de Covid-19. El otro permitió que esos contactos siguieran ingresando al edificio, pero con el requisito de que se hicieran una prueba rápida de virus todos los días durante una semana; sólo los que dieron positivo en la prueba serían enviados a casa.

Aunque el régimen de pruebas diarias fue un desafío para algunas escuelas, los resultados fueron tranquilizadores: tanto en el grupo de cuarentena como en el de prueba, menos del 2 por ciento de los contactos dieron positivo por Covid-19.

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Otra evidencia tranquilizadora proviene de las pruebas de anticuerpos de los miembros del personal de la escuela; Las tasas de positividad fueron las mismas o más bajas que las de los adultos en la comunidad, lo que sugiere que las escuelas no eran “focos de infección”, según Public Health England, una agencia gubernamental.

Hoy, después de largos períodos de aulas cerradas, existe un amplio consenso en Gran Bretaña de que las políticas que mantienen a los niños fuera de la escuela son “extremadamente dañinas a largo plazo”, dijo el Dr. Munro.

El Departamento Nacional de Educación también anunció la semana pasada que en el próximo año escolar, nadie menor de 18 años se vería obligado a ponerse en cuarentena después del contacto con un caso de virus positivo, independientemente del estado de vacunación. (En Gran Bretaña, las vacunas están aprobadas para personas mayores de 16 años).

No se requerirán máscaras para ningún estudiante o personal de la escuela, aunque se recomendarán en “espacios cerrados y abarrotados donde puede entrar en contacto con personas que normalmente no conoce”, como el transporte público hacia y desde la escuela.

Algunos críticos creen que el gobierno británico se ha apresurado a relajar las medidas de seguridad dentro de las escuelas.

El Dr. Gurdasani dijo que la falta de precauciones este otoño aumentaría la cantidad de niños infectados y que sufrirían los efectos del Covid prolongado.

“No estoy abogando por el cierre de escuelas”, dijo. “Pero no quiero una generación de niños discapacitados en los próximos años”.

Robin Bevan, presidente de la Unión Nacional de Educación y director de una escuela secundaria en Southend, al este de Londres, dijo que le resultaba curioso que los británicos se enmascararan regularmente en los supermercados, pero no en las escuelas.

“Todo lo que nos queda es abrir las ventanas y lavarnos las manos”, dijo. “Esa es la posición del gobierno”.

Los líderes escolares tienen la libertad de continuar manteniendo a los niños en burbujas o cápsulas definidas para reducir la transmisión, una práctica que el Sr. Bevan dijo que le gustaría mantener.

Muchos padres dicen que mantienen la calma.

“Parecía que en el Reino Unido había un gran compromiso político con la reapertura”, dijo Bethan Roberts, de 40 años, quien se sintió confiada en devolver a sus tres hijos al aprendizaje en persona la primavera pasada y mantenerlos allí durante el aumento del Delta.

“No se sintió muy controvertido aquí”, agregó. “Y había muchos padres exhaustos que decían, ‘No podemos hacer esto más’”.

Alicia Parlapiano contribuido a la presentación de informes.