En la cima de su deporte, Joseph Gray se enfoca en la próxima generación de atletas negros

Con 20 campeonatos nacionales en seis disciplinas y nueve medallas de oro internacionales, Joseph Gray es el corredor de montaña estadounidense más condecorado, por un amplio margen.

En la disciplina más amplia de las carreras de montaña, que incluye todo, desde ultramaratones de 100 millas hasta carreras de kilómetros ultraempinados, también está en el panteón de los mejores de la historia, como cuatro veces campeón mundial y cuatro veces ganador en Pikes Peak Ascent. , una de las carreras más duras del país.


La carrera de montaña, la especialidad de Gray, un tipo de carrera por senderos a mayor altura, con superficies desafiantes y técnicas, y considerables ganancias y pérdidas de elevación, sigue siendo un deporte bastante especializado. Pero el trail running en su conjunto está en auge.

El trail running como deporte organizado despegó a mediados de la década de 1990 y ahora cuenta con unos 20 millones de participantes, que compiten en 25 000 carreras en todo el mundo, según World Athletics.

Gray rastrea su amor por los senderos, y por correr, desde su infancia. Cuando tenía 6 años, se mudó con su familia a Heidelberg, Alemania, donde su padre estaba estacionado con el ejército estadounidense. Pasó mucho tiempo explorando los bosques con amigos. “Inventamos todo tipo de juegos en el bosque cerca de la base”, dijo. “Empecé a correr mucho, a perderme y a encontrar el camino de regreso a casa”.


Después de mudarse nuevamente a Tacoma, Washington, Gray comenzó a competir en el equipo de atletismo de su escuela en séptimo grado. Los entrenadores se dieron cuenta de su dedicación y talento. En la escuela secundaria, corrió a campo traviesa y ganó un título estatal por equipos y un premio individual. Luego corrió a campo traviesa y atletismo para la Universidad Estatal de Oklahoma y se clasificó para los campeonatos de la NCAA seis veces.

Su primera carrera de senderos fue poco más que una carrera con un amigo en 2007, un año después de completar su carrera como corredor universitario. Su ascenso en el deporte fue meteórico. Dentro de un año, fue nombrado para un equipo nacional.

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Si bien muchos corredores de maratón de élite son afroamericanos, pocos atletas en la cúspide de las carreras de montaña y senderos lo son. Hay un puñado de corredores negros en equipos europeos, pero Gray es el único afroamericano en el equipo de carreras de montaña de EE. UU. Su rango solo se compara con su consistencia: ha sido incluido en el equipo 33 veces en 14 años, en nueve distancias y disciplinas, desde ultramaratones de 50 kilómetros hasta carreras de montaña y raquetas de nieve.

Hablé con Gray sobre su camino para convertirse en un corredor de montaña profesional, los desafíos de ser uno de los pocos corredores negros en la línea de salida y cómo espera inspirar a una nueva generación de atletas.

Esta entrevista ha sido editada y condensada.


¿Cómo era la vida como un niño militar?

Nos mudamos mucho. Kentucky a Alemania a Washington. Pude sumergirme en otras culturas a una edad temprana, lo que me formó. También obtuve una comprensión de cuán fugaz es el tiempo. Cuando papá estaba en casa, siempre quería estar con la familia. No entendí esto en ese momento, pero ahora hago lo mismo.

Como muchos corredores competitivos, empezaste en equipos de atletismo y campo a través en la escuela secundaria y la universidad. ¿Cómo fue pasar de la pista a los senderos?

Me uní a un buen amigo para una carrera y entré en el deporte bastante rápido. Fue un nuevo desafío para mí, aprender a lidiar con terrenos mixtos, grandes subidas, el clima y todo eso. El próximo verano, entré al equipo de EE. UU. y desde allí estuve all-in. Eso fue hace 15 años.

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Tiene mucha importancia. Mi padre representó a este país en el ejército durante más de 20 años. Nos mudamos a Alemania durante la Tormenta del Desierto y comencé a darme cuenta del enorme sacrificio de proteger nuestras libertades. Esa experiencia lo pone todo en perspectiva para mí. Estoy orgulloso de nuestro país, y es un regalo representarlo.

Has ganado un título nacional o mundial todos los años desde 2009. ¿Cuál es el secreto de tu constancia?

Nunca tomes atajos. Para mí, el éxito viene de amar lo que hago. Me encanta trabajar para competir. Si lo haces por dinero o fama, será fugaz. Puede que ganes una carrera o dos, pero cuando las cosas se pongan difíciles, te derrumbarás y abandonarás el deporte. Puedes decirles a los corredores que aman correr porque son consistentes carrera tras carrera. Para toda su carrera, de verdad.

¿Cómo han influido en su carrera sus experiencias como corredor negro?

He lidiado con problemas raciales desde la secundaria. Me llamaban insultos en campo traviesa, especialmente cuando estaba venciendo a los mejores niños blancos. En la Universidad Estatal de Oklahoma, un policía me perfiló y escuché muchos insultos. Cuanto mejor me ponía, como correr en los nacionales, más me destacaba. He aprendido a no desperdiciar energía en esta gente. Prefiero gastarlo en la próxima generación.

¿El trail running es cada vez más inclusivo?

A mucha gente le gusta decir que lo es, pero yo realmente no lo creo. Solía ​​frustrarme cuando la gente decía que no hay un problema racial en el trail running, pero ahora no me emociono tanto. Claro, cualquiera puede inscribirse en una carrera, pero se trata de cómo reacciona la gente hacia ti, qué tan cálidos son, la emoción y la óptica. Mucha gente piensa que la inclusión es algo físico, pero es mucho más que eso.

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Has hablado abiertamente sobre la raza y tus experiencias como atleta negro en los últimos años. ¿Qué te inspiró a hablar?

Sabía que no sería fácil, pero no podía quedarme callado. Comenzó con conversaciones con amigos cercanos, reconociendo que todos estábamos experimentando el mismo prejuicio. Ganar carreras no fue suficiente para cambiar el deporte; Necesitaba compartir mi experiencia con otros. Durante mucho tiempo me preocupé por perder el patrocinio, lo cual me asustaba porque era mi sustento. Estas personas influyeron en mi carrera. Lo mejor para mi familia era mantener la boca cerrada.

¿Sintió alguna presión para hablar sobre temas relacionados con la raza y la identidad?

Siento presión. La gente me envía muchos mensajes justo después de que surgen los problemas nacionales, pidiéndome que comparta mis pensamientos, pero me gusta hacer mi investigación primero. A veces, digo algo, pero generalmente trato de no hacer las cosas reactivas. Cuando comencé a compartir más de mi historia hace seis o siete años, fue abrumador ver la [negative] respuestas No quería problemas. No quería que la gente me odiara. Pero he aprendido que cuando la gente dice cosas como esa, solo quieren que continúe el statu quo. Si no hablara, sería un cobarde.

¿Qué debe cambiar en el deporte para atraer a más personas de color al trail running?

Los deportes son guiados por los medios de comunicación. Ellos dictan para quién es mostrando para quién parece ser. Cuando era niño, las revistas nunca mostraban a los negros acampando, caminando o corriendo senderos. Te hacían bromas por hacer esas cosas, como que la gente dijera: “Eso es cosa de personas blancas”. Cambiar la óptica es un paso crítico. Los mejores atletas atraen a más atletas como ellos. Si solo estamos hablando de corredores blancos hoy, es difícil inspirar a la próxima generación de corredores negros mañana.