En la Copa Stanley, Nazem Kadri quería estar ‘en el meollo’

TAMPA, Fla. — El dolor en el pulgar de Nazem Kadri, operado a principios de este mes, fue tan intenso que no pudo atarse los patines durante los últimos tres partidos de la final de la Copa Stanley. Solo agarrar su palo fue una tarea, pero lo hizo lo suficientemente bien como para anotar uno de los goles definitivos de una serie excelente, el ganador de la prórroga en el Juego 4.

Nada, afirmó Kadri, ni el dolor físico o el abuso racial de los fanáticos rivales o incluso los momentos de su propia indiscreción, le impedirían participar en la final. Entonces, los entrenadores médicos le ataron los patines, como si fuera un niño, y Kadri ayudó a sus compañeros de equipo a ganar la Copa, obteniendo lo que sintió que fue una medida de redención en el proceso.

“Solo quería estar en el meollo”, dijo Kadri. “No quería estar afuera mirando hacia adentro, así que hice todo lo que pude, dediqué cada hora de cada día para volver allí”.

En todo el hielo, después de la victoria que aseguró el campeonato de Colorado Avalanche en el Juego 6 el domingo por la noche, los alegres jugadores contaron las historias detrás de sus enormes sonrisas.

Nathan MacKinnon, el centro supremamente dotado, finalmente se había unido a su mentor, la estrella de los Pittsburgh Penguins, Sidney Crosby, como campeón de la NHL. Jared Bednar, el entrenador que trabajó duro durante más de una docena de años en el hockey de ligas menores y luego terminó en el último lugar en su primera temporada con Colorado, había validado la fe de su gerente general en él.

Cale Makar, quien ganó el Trofeo Conn Smythe como el jugador más valioso de la postemporada, compartió el crédito con sus compañeros de equipo. Jack Johnson, en su año 16 en la NHL, finalmente ganó una Copa Stanley después de obtener su título de la Universidad de Michigan durante la misma postemporada. Y Nicolas Aube-Kubel se rió haciendo una abolladura en la base del venerado trofeo cuando lo golpeó accidentalmente contra el hielo mientras se colocaba en posición para una foto del equipo.

Pero quizás ninguno de ellos disfrutó más el momento que Kadri, un centro de 31 años, que de hecho estuvo en medio de gran parte de lo que sucedió con Avalanche durante los playoffs, este año y en el pasado.

Kadri tuvo una excelente temporada para Colorado, anotó 87 puntos, el máximo de su carrera, y siguió con siete goles y ocho asistencias cuando más importaba, en 16 juegos de playoffs. Pero Kadri se perdió cuatro juegos de postemporada después de que el alero de los Edmonton Oilers, Evander Kane, lo revisara por detrás contra las tablas en el Juego 3 de las finales de la Conferencia Oeste.

Kane cumplió una suspensión de un juego y Colorado completó su barrida sobre Edmonton y tomó una ventaja de 2-1 en la serie sobre Tampa Bay con Kadri fuera de la alineación. Pero cuando regresó, fue el héroe con su tiro dramático que venció al portero de Lightning Andrei Vasilevskiy para ganar el Juego 4 en tiempo extra.

“Es un tipo que en estas situaciones, quieres en tu habitación y quieres en tu equipo”, dijo el alero de Colorado Andrew Cogliano, un veterano de 15 años en la NHL que ganó su primera Copa. “Lo demostró la otra noche al regresar de una lesión grave de la que no es fácil recuperarse en ese período de tiempo. Él hace que las cosas sucedan”.

Kadri también demostró que, a pesar de lo que algunos puedan pensar, puede ayudar a un equipo a ganar una Copa Stanley. Eso estaba en duda para algunos críticos, y Kadri les hizo saber a todos, con una declaración descarada durante una entrevista posterior al juego con Sportsnet, que lo recordaba todo y ahora tiene la ventaja.

Recordó a David Price, el lanzador de béisbol que soportó años de críticas por los fracasos de la postemporada solo para devolver el golpe después de un desempeño brillante en la Serie Mundial 2018 para los Medias Rojas de Boston.

Pero si las críticas e incluso los abusos impulsan a Kadri, no parecen consumirlo.

Nacido en London, Ontario, hijo de inmigrantes del Líbano, Kadri se esfuerza con orgullo por ser un modelo a seguir para los jugadores árabes y musulmanes en los deportes profesionales, y lo notó el domingo, en la cima de su carrera profesional.

“Significa todo”, dijo sobre el hielo. “Nunca olvido de dónde vengo, nunca olvido mis raíces. Mi ciudad natal y las personas que han estado en mi esquina desde el primer día, y esa es mi familia, y los quiero mucho”.

Seleccionado por los Toronto Maple Leafs con la séptima selección general en el draft de la NHL de 2009, Kadri jugó partes de 10 temporadas en ese punto caliente del hockey, acumulando 161 goles y 196 asistencias. Para algunos nativos de Ontario, jugar para los Maple Leafs locales puede ser una gran responsabilidad, especialmente porque los Leafs no han ganado una Copa Stanley desde 1967. De manera justa o no, el tiempo de Kadri en Toronto se caracterizó por algunos como una decepción debido al fracaso del equipo. para salir de la primera ronda.

Al mismo tiempo, Kadri se ganó la reputación de ser un jugador que hacía jaques peligrosos que lesionaban a sus oponentes.

Ha sido suspendido seis veces por golpes violentos. En los playoffs de 2019, como miembro de los Leafs, entregó un cheque cruzado de represalia a la cabeza de Jake DeBrusk de Boston y fue suspendido por los cinco juegos restantes de la serie.

Y el año pasado, su segunda temporada con Colorado, fue suspendido ocho juegos en los playoffs por un golpe devastador en la cabeza del defensa de St. Louis, Justin Faulk. Sin Kadri, Colorado perdió su serie de segunda ronda con Vegas Golden Knights.

Este año, cuando Kadri chocó contra el portero de St. Louis, Jordan Binnington, durante su serie de segunda ronda, el entrenador de Blues, Craig Berube, destacó la «reputación» de Kadri. Los fanáticos del blues estaban indignados porque Binnington estaba lesionado y arremetieron de la peor manera.

Kadri y su familia fueron objeto de atroces abusos raciales y amenazas en las redes sociales, que su esposa compartió públicamente. Kadri dijo que sentía pena por los infractores equivocados y siguió jugando.

Tan terriblemente como se comportaron los fanáticos rivales, Kadri encontró consuelo en el apoyo de sus propios fanáticos y les agradeció por ello el domingo por la noche.

“Esa es la forma de describirlo, agradecido”, dijo. “Estoy agradecido por todos los que se mantuvieron a mi lado y estuvieron en mi rincón, incluidas todas las personas de este personal, la gerencia, los jugadores, los fanáticos en casa, los fanáticos de Denver. Los fanáticos de Denver han sido increíbles. Amo a esos chicos. Es bueno recompensarlos con algo pequeño”.

Ese pequeño detalle, por supuesto, es la Copa Stanley, la tercera en la historia de la franquicia y la primera desde 2001. Es la primera para Kadri, después de 13 años en la NHL, incluidos los últimos tres con los Avs, con Kadri justo en el grueso de la misma.

“Las posibilidades de llegar a la liga no son muy buenas, y mucho menos de levantar la Copa por encima de tu cabeza”, dijo Kadri. «Qué sentimiento. Es la oportunidad de mi vida, y estoy muy feliz de haberlo cobrado”.