En la Eurocopa 2020, ningún semifinalista es una isla

Inglaterra, con la posible excepción de principios de la década de 1990, siempre ha producido jugadores. Donde siempre se ha quedado corto es en cómo usarlos. Invariablemente, ha llegado a una Copa del Mundo o un Campeonato de Europa y se ha visto burlado por equipos que usaban sistemas que no entendía del todo, o superado por equipos con mayor flexibilidad táctica, o burlado por jugadores con una técnica superior o mayor aptitud.

Eso ha cambiado, y ha cambiado porque todo el equipo de Southgate, en un momento u otro de sus carreras jóvenes, ha estado expuesto a ideas importadas.

Algo de eso es directo: Kane fue convertido en uno de los mejores delanteros del mundo por un entrenador argentino, Mauricio Pochettino, con una plantilla mayoritariamente española; Jordan Henderson se ha convertido en un líder natural bajo la atenta mirada de Jürgen Klopp; Sancho y Jude Bellingham se fueron a la Bundesliga a terminar sus estudios; Bielsa ha hecho por Phillips lo que Guardiola ha hecho por Walker, Stones, Foden y Sterling.

Pero la mayoría es indirecta. Jordan Pickford, el portero, se ha animado a trabajar en su distribución porque eso es lo que exige el fútbol europeo de élite. Harry Maguire se siente cómodo marcando una zona, no un jugador, en jugadas a balón parado porque ese enfoque fue popularizado en Inglaterra hace 15 años por los entrenadores europeos.

Toda la brillante cosecha de jóvenes estrellas prometedoras que ensucia el equipo de Southgate fue llevada a través de academias donde los entrenadores, si no siempre los entrenadores mismos, estaban en línea con el pensamiento europeo, y especialmente el español. La gran revolución del desarrollo juvenil de Inglaterra, el torpemente titulado Elite Player Performance Plan, se diseñó en parte para imitar la acumulación de talento que ocurre en Francia y, nuevamente, en España.

Sus productos han sido redactados en equipos que, invariablemente, juegan con un estilo y utilizan un enfoque que está impregnado de internacionalismo. No solo en su forma de jugar, sino en su forma de entrenar, e incluso en lo que comen: hace poco más de 20 años, después de todo, desde que Arsène Wenger llegó al Arsenal y, en lo que respecta al fútbol inglés, inventó pasta.

Phillips ha sido moldeado, en sentido figurado y literal, durante los últimos tres años por la atención intensa e implacable de Bielsa. Este es el resultado final: de un remanso a las semifinales de la Euro 2020. Su historia es notable, pero no es una excepción. Es la regla.