En las finales de la NHL, Avalanche pasa de perseguidor a favorito

DENVER — El Juego 1 de las finales de la Copa Stanley se describió como el retador alcanzando al campeón reinante. En el Juego 2, el retador pasó volando.

Colorado Avalanche, pronosticado hace varios años por muchos para ascender rápidamente a la grandeza de la NHL, está a dos victorias de ganar la Copa Stanley después de una destrucción de 7-0 del dos veces campeón defensor Tampa Bay Lightning el sábado en un juego que se sentía como una fiesta de presentación.

La pregunta ahora: ¿Puede Tampa Bay revivir, como lo hizo en las finales de la Conferencia Este después de que los Rangers tomaron una breve ventaja de 2-0 en la serie? ¿O el mundo del hockey está presenciando la transferencia de poder de un campeón digno pero agotado a un equipo joven y dinámico del futuro? ¿Fue el Juego 2 una aberración o Colorado llegó con más urgencia de lo que nadie había pronosticado?

“Están jugando a un nivel de élite en este momento, dales crédito”, dijo el entrenador de Lightning, Jon Cooper. “No somos.”

Colorado aún tiene por delante la parte más difícil. Los próximos dos juegos, incluido el Juego 3 del lunes por la noche, se jugarán al nivel del mar en Tampa, Florida, y ningún equipo en tres temporadas ha encontrado la manera de noquear al campeón hasta ahora. Tampa Bay ha ganado 11 series consecutivas de playoffs, pero Avalanche tiene el aspecto de una criatura diferente.


Al ingresar a la final, algunos jugadores de Lightning reconocieron que Colorado sería el mejor equipo al que se han enfrentado en esta carrera por el campeonato. Pero nunca tuvieron la intención de sugerir que Avalanche fuera mejor. Sin embargo, a dos juegos de la serie, Colorado parece más rápido, más peligroso, más fresco e incluso más comprometido.

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“Hay una delgada línea entre tener respeto por tu oponente y demasiado respeto por tu oponente”, dijo Steven Stamkos, el capitán del Lightning. “Tenemos que darnos cuenta de que llegamos aquí por una razón. Volvamos a nuestro juego y entendamos que tienen un equipo increíble allí con gran habilidad en cada posición. Pero nosotros también. Así que averigüemos de qué estamos hechos cuando regresen a casa”.

Cada vez está más claro de qué está hecho Colorado. Dirigido por un creador de juego de clase mundial, Nathan MacKinnon, y un defensa trascendente que mueve discos, Cale Makar, el equipo también tiene un elenco de apoyo candente. Incluye a los delanteros Mikko Rantanen, Andre Burakovsky, Gabriel Landeskog y Valeri Nichushkin, quienes anotaron dos veces en el Juego 2, además del defensa Devon Toews. Todos ellos menores de 30 años.

Los Lightning, con el segundo promedio de edad más antiguo de todos los equipos de la NHL, se han basado en su experiencia para superar a los oponentes en los últimos años, pero acumular toda esa experiencia puede haber pasado factura.

Profundizando en la postemporada dos años seguidos, Tampa Bay ha jugado más juegos que cualquier otro equipo en ese lapso, y cualquier posible fatiga puede haber sido exacerbada por la altitud durante los Juegos 1 y 2. Denver se encuentra aproximadamente a una milla sobre el nivel del mar. nivel, lo que puede haber afectado las actuaciones de Lightning. Si es así, un regreso al nivel del mar para los Juegos 3 y 4 podría ayudar.

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Ellos lo necesitan. Después del Juego 1, que se fue a tiempo extra, Lightning habló de comprender mejor cómo juegan los Avalanche. Pero fue Colorado quien mejoró su ventaja con un nuevo conjunto de logros.

Se convirtió en el segundo equipo en más de 100 años en registrar una blanqueada en las finales de la Copa Stanley con un margen de más de siete goles, después de los Pittsburgh Penguins de 1991, que vencieron a los Minnesota North Stars, 8-0, en el Juego 6 decisivo. ese año.

Colorado también se convirtió en el tercer equipo en anotar siete goles cuatro veces en una postemporada, uniéndose a los Edmonton Oilers, que lo hicieron seis veces en 1984 y cinco veces en 1985, en una era en la que los goles se anotaban a un ritmo más alto que en el juego actual.

Y con Makar anotando dos veces en el Juego 2, los liners azules de Avalanche tienen 17 goles (siete de Makar) y 61 puntos en estos playoffs, un récord para los defensas de Colorado. Makar anotó un gol de francotirador y agregó otro en una jugada de poder, lo que lo convirtió en el segundo defensa de la NHL en anotar en ambos lados de la ventaja de un hombre en un juego de finales de la Copa Stanley. Glen Wesley de los Boston Bruins lo hizo en 1988 contra Edmonton.

Colorado ha ganado siete juegos consecutivos de playoffs, incluida su barrida de los Oilers en las finales de la Conferencia Oeste, y tiene marca de 7-0 como visitante, un gigante que alcanza la velocidad máxima en el Juego 2 de las finales.

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“Ciertamente fue lo más cercano a un juego perfecto que puedes obtener de los jugadores”, dijo el entrenador de Avalanche, Jared Bednar.

Andrei Vasilevskiy, el portero normalmente soberbio de Tampa Bay, se llevó la peor parte del ataque, permitiendo más goles de los que jamás había concedido en un partido de postemporada. La mayor parte no fue su culpa. El ritmo endiablado de Colorado ayudó a crear numerosas oportunidades excelentes, algunas de las cuales Vasilevskiy salvó con notable destreza.

“Lo colgamos para que se secara”, dijo Stamkos. “Le debemos a él tener un mejor juego el próximo juego”.

Vasilevskiy no ha sido reemplazado en un juego de playoffs desde 2018, una racha de 77 juegos, y Cooper dijo que no contemplaba sacarlo del Juego 2.

“Incluso si lo hubiera hecho, no creo que hubiera salido”, dijo Cooper. “Eso es lo que es un competidor que es. Por eso es el mejor”.

Stamkos dijo que había llegado el momento de que todos los jugadores de Lightning se “hagan hombres”, y Victor Hedman, un defensa veterano, dijo que el equipo lo resolvería en casa. Pero lo que confundió a Cooper fue la ausencia de retroceso contra un equipo que estaba superando al suyo.

Aunque los Avalanche son muy diferentes de los Rangers, dijo Cooper, los Lightning pueden aprovechar su experiencia contra Nueva York de cambiar abruptamente de rumbo en casa.

“Hemos escrito una historia”, dijo Cooper. “Ahora solo tenemos que escribir otro”.