En los canales de Inglaterra, los navegantes abrazan la paz y el ritmo de una vida flotante

LITTLE BOURTON, Inglaterra – En una húmeda tarde de junio, una casa flotante se balanceaba suavemente en el canal de Oxford, donde estaba amarrada a las afueras del pueblo de Little Bourton, un punto en el mapa con un solo pub.

Rachel Bruce y su esposo, Chris Hall, han llamado hogar a este lugar idílico al noroeste de Londres durante unos días, mirando desde el casco de su barco por el canal, el Glenrich V, sobre campos de barrido donde el viento que sopla a través de la hierba alta hace un siseo bajo.

Pero era hora de descubrir su próximo parche. Entonces se soltaron los pasadores de amarre y la Sra. Bruce, de 31 años, se alejó del banco. Su bote partió al ritmo de un rápido paseo mientras atravesaba las enormes puertas de madera y acero de las esclusas del canal.

Un grupo de cinco patitos rozó el agua en forma de V. Los kayakistas se apresuraron a pasar rápidamente por encima de su barco. El amarillo vivo de los ranúnculos se asomaba a través de la hierba alta en el camino de sirga.

“Simplemente sentimos que hemos tomado una muy buena decisión de vida en este momento”, dijo la Sra. Bruce sobre la decisión de la pareja hace unas semanas de renunciar a sus vidas estacionarias para comenzar una travesía lenta por la red de canales de Inglaterra.

A raíz de la pandemia de coronavirus, más personas en todo el mundo están reevaluando sus situaciones de vida, con mayor flexibilidad gracias al trabajo remoto. Y en Gran Bretaña, más personas eligen llamar hogar a estos canales, y a los estrechos barcos que se utilizan para navegarlos.

Los canales, una vasta red que alguna vez se usó para transportar mercancías por todo el país, se abren paso a través del campo de Gran Bretaña y serpentean por los centros de las ciudades. Pero después de ser reemplazados por trenes y carreteras, cayeron en mal estado.

Sin embargo, desde la década de 1960, se han restaurado minuciosamente y se han hecho populares para los cruceros de placer. Y para muchas personas, el atractivo de convertir las excursiones de fin de semana o los viajes de una semana en un estilo de vida móvil permanente se está volviendo cada vez más irresistible.

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Tanmim Hussain, de 46 años, instructora de manejo y madre de cuatro hijos que vive en el norte de Londres, compró un barco por el canal este verano. Sentía que nunca podría permitirse el lujo de tener un apartamento o una casa en Londres, y la pandemia la hizo ansiosa por salir de la ciudad de todos modos.

“Decidí, vamos a ser aventureros y lanzarnos a algo, y ver cómo va”, dijo. Por ahora, ha mantenido su alquiler en Londres y pasa los fines de semana en el barco, navegando con su familia de pueblo en pueblo.

La educación de su hijo es la consideración más importante, ya que mudarse de ciudad en ciudad sería imposible mientras él esté en la escuela. Pero algunas personas con niños pequeños se han beneficiado de amarres más permanentes en ciudades y pueblos.

“Mi objetivo este año era acostumbrarme y ver si disfrutaba del estilo de vida”, dijo Hussain. “Y vea si existe la posibilidad de un futuro más permanente”.

Para la Sra. Bruce y el Sr. Hall, el estrés del trabajo, una lucha por la salud mental y las muertes en la familia en el último año les hizo sentir la necesidad de un cambio. Además, durante mucho tiempo habían querido liberarse de lo que había comenzado a parecer monótono y plano.

“Todas las circunstancias del año pasado nos dieron ese empujón final al límite”, dijo Hall, de 32 años. “Sentí que hacer esto es recuperar un poco el control”.

Una semana después de ver su primer barco, lo compraron, comprometiéndose a renunciar a su década de vida en Londres y a hacer del barco de acero de 6 pies y 10 pulgadas de ancho y 50 pies de largo, al que llaman Glen, su permanente. casa. Pagaron 42,000 libras, o alrededor de $ 58,000.

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Aunque el barco funciona con diesel, la pareja dice que usan menos recursos y combustibles fósiles que en Londres. Esto también es parte del atractivo, dicen. Tienen dos paneles solares para alimentar un refrigerador y pequeños dispositivos electrónicos, y un enrutador Wi-Fi para conectarse y para el trabajo del Sr. Hall como consultor de tecnología.

La vida a bordo es apretada pero cómoda, con una pequeña área para sentarse junto a una estufa de leña, decorada con suculentas y una pila de juegos de mesa listos. Una pequeña cocina con una estufa de gas está a pocos pasos, y más adelante en el casco hay un baño con un inodoro de compostaje. En la parte trasera del barco está el dormitorio, con una cama doble y un pequeño armario.

Los minoristas de barcos están viendo más compradores por primera vez como Bruce y Hall, y dicen que la pandemia ha sido un factor.

“Realmente se ha convertido en un pequeño refugio durante el coronavirus: vivir en un bote estrecho y mantenerse solo”, dijo Adrian Dawson, ejecutivo de ventas de Whilton Marina, en el Grand Union Canal en Northamptonshire.

El Canal & River Trust, que es responsable de 2,000 millas de vías fluviales en Inglaterra y Gales, dice que ahora hay 35,130 barcos navegando por los canales del país, más que en el apogeo de la Revolución Industrial.

La vida en un rústico barco por el canal no es todo romance. Los tanques de agua deben llenarse, los desechos de los inodoros deben vaciarse y los espacios reducidos significan poco espacio para los lujos.

Además, los navegantes sin un amarre permanente tienen que moverse cada 14 días y viajar al menos 21 millas al año, según las reglas de Canal & River Trust.

En Londres, donde las casas flotantes han sido durante mucho tiempo una alternativa asequible a los arreglos de vida más tradicionales, los propietarios de botes protestaron en junio contra las nuevas regulaciones que temen que los expulsen de sus hogares, dejando al descubierto algunas de las tensiones en juego a medida que las vías fluviales se llenan más.

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Luego está el pequeño asunto del invierno: canales helados, superficies resbaladizas y mantenerse caliente mientras navega son todo un desafío.

La Sra. Bruce y el Sr. Hall tienen sus dolores para recordarles que sus músculos aún no están completamente acostumbrados a esta vida. Al no estar familiarizados con los entresijos del mantenimiento y la navegación de embarcaciones, han tenido una curva de aprendizaje empinada y han confiado en foros en línea y una guía para obtener ayuda.

“Se sintió un poco aterrador comprar un trozo de acero con un motor cuando no se sabe nada de esas cosas”, dijo Bruce. “Pero luego, en el momento en que me sentí un poco asustado, pensé: ‘Esto es lo que necesito en mi vida'”.

Han notado algunas divisiones dentro del mundo de la navegación por el canal, por ejemplo, cuando una pareja mayor con un bote llamativo chasqueó y gruñó mientras se abrían paso un poco torpemente por una esclusa.

Pero también han encontrado una comunidad próspera de compañeros navegantes de ideas afines que se apresuran a prestar su experiencia.

“Siento que probablemente todos tenemos algo en común”, dijo Bruce. “Ya sabes: amar los canales por la paz y el ritmo, y no saborear y oler el aire contaminado. Y poder escuchar a los pájaros cuando estás sentado a tomar el té “.

Ese vínculo compartido facilita la conexión con otras personas que viajan por los canales, que pasan con un saludo y un poco de charla.

“Quizás ambos sientan que han descubierto el secreto de la vida”, agregó la Sra. Bruce con una sonrisa.