En los puntos calientes de Omicron, los hospitales se llenan, pero es posible que las UCI no

En los hospitales de todo el país, los médicos se están dando cuenta: esta ola de Covid parece diferente a la anterior.

Una vez más, al enfrentarse a la variante Omicron altamente contagiosa, el personal médico está exhausto y contrae el virus ellos mismos. Y la cantidad de pacientes que ingresan a los hospitales con la variante está aumentando a niveles asombrosos, llenando camas muy necesarias, retrasando los procedimientos que no son de emergencia y aumentando el riesgo de que los pacientes vulnerables no infectados contraigan el virus.


Pero en los puntos calientes de Omicron desde Nueva York hasta Florida y Texas, una proporción menor de esos pacientes está ingresando en unidades de cuidados intensivos o necesitando ventilación mecánica, dijeron los médicos. Y muchos, aproximadamente del 50 al 65 por ciento de las admisiones en algunos hospitales de Nueva York – presentarse en el hospital por otras dolencias y luego dar positivo en la prueba del virus.

“Estamos viendo un aumento en la cantidad de hospitalizaciones”, dijo el Dr. Rahul Sharma, médico jefe de emergencias del hospital NewYork-Presbyterian / Weill Cornell. Pero la gravedad de la enfermedad se ve diferente a las oleadas anteriores, dijo. “No estamos enviando tantos pacientes a la UCI, no estamos intubando a tantos pacientes y, de hecho, la mayoría de nuestros pacientes que llegan al departamento de emergencias y dan positivo en la prueba están siendo dados de alta”.

Aunque todavía es temprano para hacer predicciones firmes, el cambio en los patrones hospitalarios encaja con los datos emergentes de que Omicron puede ser una variante con efectos inherentemente más leves que los que se han presentado antes, menos propenso a infectar los pulmones, donde puede causar enfermedades graves. Pero la menor proporción de casos graves también está sucediendo porque, en comparación con variantes anteriores, Omicron está infectando a más personas que tienen alguna inmunidad previa, ya sea a través de una infección previa o por vacunación. La gran mayoría de los pacientes de Omicron en la UCI no están vacunados o tienen un sistema inmunológico gravemente comprometido, dijeron los médicos.


Los hospitales, que enfrentan escasez de personal, están bajo una enorme presión. En la ciudad de Nueva York, las hospitalizaciones han superado el pico del aumento del invierno pasado. Y el gobernador Larry Hogan de Maryland declaró el estado de emergencia el martes, y señaló que el estado tenía más pacientes hospitalizados con Covid-19 en ese momento que en cualquier momento anterior durante la pandemia.

“Estamos en un modo verdaderamente aplastado”, dijo el Dr. Gabe Kelen, director del departamento de emergencias de la Facultad de Medicina de la Universidad Johns Hopkins.

El número de pacientes de la UCI es un indicador rezagado, que probablemente aumente en las próximas semanas, dijeron los expertos. Es más, algunos estados todavía están luchando bajo el aplastamiento de las hospitalizaciones de Delta, una versión anterior del virus que puede ser más virulenta. (Los hospitales con frecuencia no saben con qué variante están infectados los pacientes recién ingresados).

Aún así, varios informes sugieren que Omicron es un enemigo diferente de las variantes que vinieron antes. Y los desafíos que enfrentan los hospitales, al menos hasta ahora, tienen menos que ver con el almacenamiento de equipos y más con la dotación de personal y el contagio, dijeron los médicos.

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“Al principio de la pandemia, nos preocupaba quedarnos sin cosas, como ventiladores ”, dijo el Dr. Ryan Maves, médico de enfermedades infecciosas y cuidados intensivos de la Facultad de Medicina de Wake Forest en Winston-Salem, Carolina del Norte. . “

Cuando surgieron informes a principios de diciembre de que los hospitales de Sudáfrica estaban manejando relativamente pocos casos graves de Omicron, los expertos enfatizaron que los hallazgos deben interpretarse con precaución. Sudáfrica tiene una población relativamente joven y una gran proporción había sido infectada por oleadas anteriores, dejando a las personas afectadas con alguna inmunidad preexistente.

Pero ahora que el virus se ha extendido por todo el mundo y los Estados Unidos, hay más evidencia de que muchas personas que han sido infectadas con Omicron en las últimas semanas parecen estar mejor que aquellas que fueron infectadas con otras variantes o durante oleadas anteriores.

En Gran Bretaña, las personas con Omicron tenían aproximadamente la mitad de probabilidades de requerir atención hospitalaria y un tercio de las probabilidades de ser admitidas en el hospital desde las salas de emergencia que las personas infectadas con Delta, según un informe del gobierno publicado la semana pasada. Los primeros informes de Canadá sugieren un patrón similar.

Y un nuevo informe del sistema de atención médica Metodista de Houston, que ha estado secuenciando la gran mayoría de las muestras virales de sus pacientes desde febrero de 2020, encontró básicamente lo mismo.

Para el 20 de diciembre, la nueva variante estaba causando más del 90 por ciento de los nuevos casos de Covid en Houston Methodist. En el nuevo análisis, los investigadores compararon a 1.313 pacientes sintomáticos que habían sido infectados con Omicron en esa fecha con los pacientes metodistas de Houston que habían sido infectados con las variantes Delta o Alpha comenzando antes en la pandemia.

El número de casos de Omicron examinados en Houston es pequeño y se necesita tiempo para que se manifiesten los peores resultados. Pero menos del 15 por ciento de los primeros pacientes de Omicron fueron hospitalizados, en comparación con el 43 por ciento de los pacientes de Delta y el 55 por ciento de los pacientes alfa, encontró el estudio.

Entre los que fueron admitidos, los pacientes con Omicron también tuvieron menos probabilidades de requerir ventilación mecánica y tuvieron estancias hospitalarias más cortas que los infectados con las otras variantes.

“En promedio, y estoy enfatizando en promedio, los casos de Omicron son menos graves”, dijo el Dr. James Musser, presidente de patología y medicina genómica de Houston Methodist, quien dirigió la investigación. Añadió: “Y eso es obviamente una buena noticia para nuestros pacientes”.

Los pacientes de Omicron también eran más jóvenes y tenían más probabilidades de ser vacunados que aquellos con variantes anteriores, lo que puede explicar parcialmente la enfermedad más leve.

Aunque los informes son alentadores, todavía es demasiado pronto y aún no hay suficientes datos detallados para sacar conclusiones firmes sobre la gravedad inherente de Omicron, dijo Natalie Dean, bioestadística de la Universidad Emory en Atlanta.

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“Realmente no ha habido suficiente tiempo”, dijo el Dr. Dean. Fueron necesarios meses para que aparecieran numerosos estudios amplios sobre los riesgos de hospitalización de Delta.

En la ciudad de Nueva York, los casos han aumentado de manera constante desde diciembre y ahora Omicron los explica de manera abrumadora. Las hospitalizaciones por covid también han aumentado drásticamente y las admisiones a la UCI han aumentado más lentamente.

En Langone Health de la Universidad de Nueva York, por ejemplo, se descubrió “incidentalmente” que alrededor del 65 por ciento de los pacientes admitidos con Covid tenían el virus, y sus hospitalizaciones no se debieron principalmente a la enfermedad. En NewYork-Presbyterian, poco menos de la mitad de las admisiones de Covid fueron accidentales.

Los hospitales de otras ciudades también han informado tasas más altas de infecciones incidentales. En todos los hospitales del Jackson Health System en Florida, 53 por ciento de los 471 pacientes con Covid fueron admitidos en el hospital principalmente por otras razones. En Johns Hopkins Medicine en Maryland, el 20 por ciento de los pacientes que buscan tratamiento para quejas no relacionadas con Covid dan positivo en las pruebas de infecciones, dijo el Dr. Kelen de Johns Hopkins.

Las infecciones incidentales aún pueden representar riesgos significativos para las personas que están hospitalizadas por otros problemas de salud. Y el elevado número de pacientes hospitalizados con Covid asintomático presenta un desafío adicional para el control de infecciones.

“Aún es necesario aislarlos”, dijo el Dr. Carlos del Río, especialista en enfermedades infecciosas de la Facultad de Medicina de la Universidad de Emory. “Aún debe tratarlos como pacientes que potencialmente podrían transmitir Covid en el hospital. Y cuando tienes menos personal, entonces realmente tienes un problema “.

En NYU Langone, las admisiones a cuidados intensivos son un 58 por ciento más bajas entre las personas hospitalizadas por Covid que en enero de 2021, dijo una portavoz, Lisa Greiner. En Mount Sinai South Nassau, los médicos también ven menos pacientes que requieren cuidados críticos en comparación con los picos anteriores, pero la gran cantidad de casos significa que hay un mayor número de personas que se enferman gravemente que en los últimos meses.

“Yo diría que, en general, la enfermedad es menos grave”, dijo el Dr. Aaron Glatt, jefe de enfermedades infecciosas y epidemiólogo del hospital. Pero, agregó, “hemos tenido muertes por Covid, que no hemos visto en mucho tiempo. Y estamos viendo pacientes en la UCI y con ventiladores, que no hemos tenido en mucho tiempo “.

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La mayoría de las personas que van a la UCI no están vacunadas o son personas vacunadas que se encuentran en grupos de mayor riesgo, dijeron los expertos. Y entre las personas que llegan a las UCI, los casos pueden ser tan graves como con las variantes anteriores.

El aumento de las hospitalizaciones ha ejercido aún más presión sobre los hospitales sobrecargados.

Muchos hospitales ya estaban luchando con la escasez de personal antes de que surgiera Omicron. Incluso cuando hay camas de hospital disponibles, el éxodo de profesionales de la salud durante el transcurso de la pandemia ha dificultado la prestación de atención.

“Simplemente no hay capacidad”, dijo la Dra. Megan Ranney, médica de emergencia y decana académica de la Escuela de Salud Pública de la Universidad de Brown. “No hay personal adecuado para las camas que existen”.

El aumento en los casos de Covid hospitalizados se ha producido junto con un aumento en las hospitalizaciones por otras afecciones, dijo el Dr. Sharma de NewYork-Presbyterian / Weill Cornell, ejerciendo aún más presión sobre los hospitales. En el pico de la pandemia en 2020, esas admisiones se desplomaron a medida que las personas sin Covid evitaban los hospitales.

“La gente no tiene miedo de venir a los hospitales como lo estaba en 2020. Nuestros volúmenes en nuestras salas de emergencias están casi regresando, si no por encima, a los números prepandémicos”, dijo el Dr. Sharma. “Eso significa que estamos ocupados, la capacidad se convierte en un desafío mayor”.

La escasez de personal está llevando a muchos hospitales a considerar la reducción de cirugías electivas.

“Nunca vamos a desplazar a los accidentes cerebrovasculares, y nunca vamos a desplazar a los ataques cardíacos”, dijo Ed Jiménez, director ejecutivo del sistema hospitalario Health Shands de la Universidad de Florida. “Pero si esto sigue así, tendremos hospitales que tendrán que empezar a considerar ralentizar sus admisiones planificadas”.

En Emory University Hospital, “esperamos no cancelar cirugías electivas, pero lo hemos considerado”, dijo el Dr. del Rio. “La realidad es que estamos descubriendo que algunas de estas cirugías electivas se cancelan porque las personas ingresan y dan positivo por Covid”.

Han pasado aproximadamente seis semanas desde que el mundo se enteró por primera vez de Omicron, y el personal del hospital todavía espera con nerviosismo ver cómo se desarrollan las próximas semanas.

Hasta el martes por la mañana, Houston Methodist tenía 630 pacientes hospitalizados con el virus en sus ocho hospitales, dijo el Dr. Musser, la gran mayoría de los cuales probablemente tienen Omicron. Esa cifra permanece por debajo del pico Delta del sistema, en el que había entre 850 y 900 pacientes hospitalizados con el virus a la vez, pero el número de nuevos casos sigue aumentando, dijo.

“¿Que tan alto llegará?” él dijo. “No puedo decírtelo. No lo se. Todos lo estamos observando, obviamente, muy, muy de cerca “.

Gina Kolata contribuido a la presentación de informes.