En medio de temores variantes, el Reino Unido descubre límites a su estrategia de virus

LONDRES – En casi todos los pasos de la pandemia, Gran Bretaña ha sido un renegado del coronavirus. Cerró más tarde que sus vecinos europeos en marzo de 2020, lanzó las vacunas más rápido que casi cualquier país importante a principios de este año y eliminó prácticamente todas las restricciones el verano pasado en un audaz intento por devolver la vida a la normalidad.

Pero con las preocupaciones sobre una nueva variante, Omicron, que se propaga por todo el mundo, Gran Bretaña se ha alineado con sus vecinos para apresurarse a protegerse. El primer ministro Boris Johnson prohibió rápidamente los viajes desde 10 países africanos, hizo que las mascarillas fueran obligatorias en las tiendas y en el transporte público, y el martes aceleró enormemente el despliegue de vacunas de refuerzo, con la esperanza de inyectar a todos los adultos para fines de enero.


El enfoque de Gran Bretaña sigue siendo significativamente más flexible que el de países como Austria, que están de vuelta en bloqueos nacionales. La gente puede reunirse en pubs sin máscaras, por ejemplo, y los funcionarios siguen prometiendo a los cansados ​​británicos una Navidad normal. Pero Johnson dijo que el gobierno estaba preparado para endurecer su enfoque de laissez-faire, al menos por el momento, para evitar otra ola de infección.

“Vamos a echar todo a perder”, dijo Johnson en una conferencia de prensa en Downing Street. “Estamos tomando algunas medidas de precaución proporcionadas mientras nuestros científicos descifran el código Omicron”.

Los expertos en salud pública acogieron con beneplácito las medidas como un reconocimiento de que existen límites a la estrategia distintiva de Gran Bretaña, que combina un programa de vacunación sólido con una ausencia casi total de restricciones desde julio. Demostró, dijeron, que ir solo no tiene sentido con una variante de movimiento rápido.


“El Reino Unido ha reaccionado con bastante rapidez y básicamente inició su Plan B, que muchas personas como yo creemos que deberían haber iniciado hace un par de meses, para posponer la amenaza de la nueva variante”, dijo Tim Spector, profesor de epidemiología genética. en el King’s College de Londres. “Están trayendo el refuerzo y poniéndolo a disposición de todos, lo que creo que transmite el mensaje correcto”.

Bajo el nuevo plan, Gran Bretaña ampliará la elegibilidad para una vacuna de refuerzo a cualquier persona mayor de 18 años; anteriormente se habían restringido a personas mayores de 40 años. Acortará el tiempo entre inyecciones de seis meses a tres meses, y se recurrirá a 400 militares para ayudar a administrar las dosis adicionales. Y ofrecerá una segunda vacuna a los niños de 12 a 18 años, en lugar de solo a los de 16 años o más.

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El gobierno requerirá que todos los visitantes realicen una prueba de Covid al final de su segundo día después de su llegada al país y se pongan en cuarentena hasta que reciban un resultado negativo. Pero los funcionarios ignoraron un llamado de las autoridades de Escocia y Gales para imponer una cuarentena obligatoria de ocho días a todas las personas que ingresan al país.

Incluso sin la nueva variante, Gran Bretaña ha estado reportando casos a un ritmo de más de 40.000 por día. El gobierno ha tolerado ese alto número porque el 80 por ciento de los adultos están completamente vacunados, lo que ha debilitado el vínculo entre las infecciones y las admisiones hospitalarias. Aproximadamente el 30 por ciento de los adultos han recibido vacunas de refuerzo.

Si bien las nuevas regulaciones sobre viajes y máscaras faciales acercan a Gran Bretaña a otros países europeos, el profesor Spector, quien dirige el estudio Zoe Covid, que rastrea los síntomas de Covid-19, señaló que “en comparación con otros países, las restricciones siguen siendo bastante leves”.

También señaló que Gran Bretaña tardó en salir la semana pasada después de que surgieran las noticias de la variante. Permitió a los pasajeros de naciones africanas que aterrizaron en Gran Bretaña dispersarse en el país sin probarlos.

El gobierno no ha ordenado a las personas que trabajen desde casa o ha exigido pasaportes de vacunas o máscaras en los restaurantes de Inglaterra. Francia exige pasaportes de vacunas para los restaurantes. España e Italia exigen el uso de máscaras en las escuelas. En Inglaterra, el Departamento de Educación solo aconsejó a los estudiantes mayores de 12 años que usen máscaras en las áreas comunes, a partir del lunes.

Johnson se negó a aconsejar a las personas que cancelen los festivales de Navidad, las obras de teatro de la Natividad u otras reuniones sociales, y se despidió de una de sus principales asesoras de salud, Jenny Harries, quien dijo anteriormente que las personas deberían considerar recortar la socialización durante la temporada navideña para frenar transmisión potencial.

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“Todavía estoy seguro de que esta Navidad será considerablemente mejor que la Navidad pasada”, dijo Johnson, aludiendo al carbón en las medias británicas el año pasado después de que la variante Alpha arrasadora obligara al gobierno a imponer un bloqueo.

Gran parte de la estrategia de Gran Bretaña todavía depende de su fe en las vacunas, uno de los pocos puntos brillantes en su respuesta por lo demás errática a la pandemia. El rápido despliegue de Gran Bretaña impulsó al gobierno de Johnson y le dio el capital político y el argumento epidemiológico para aliviar las restricciones pandémicas en julio, una política que se ha mantenido incluso cuando el clima se ha enfriado y los casos se mantienen obstinadamente altos.

“Nuestra estrategia es ganar el tiempo que necesitamos para evaluar esta variante”, dijo el martes el ministro de Salud, Sajid Javid. Ahora hay 13 casos confirmados de la variante Omicron en Inglaterra y nueve en Escocia, dijo, y agregó que no estaba claro si los casos más recientes estaban relacionados con viajes desde África o transmisión comunitaria.

En las concurridas calles de Londres, que ya brillaban con las luces navideñas, algunos dijeron que las nuevas reglas parecían estar marcando una diferencia, después de meses en los que los hábitos de uso de máscaras se habían vuelto bastante inconexos.

“Todo el mundo lleva máscaras y hay mucha más presencia policial en las comisarías”, dijo Joanne Cairns, de 42 años, oficial de marketing que llegó a Londres el martes desde el norte de Inglaterra.

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Pero Matteo Grios, de 32 años, dijo que encontraba confuso el mosaico de reglas. “Las máscaras en el transporte público no van a detener la propagación del virus cuando hay grandes eventos en estadios o pubs donde la gente se emborracha”, dijo.

La renuencia de Johnson a imponer medidas radicales refleja la presión de su propio Partido Conservador. Los expertos dicen que es poco probable que encuentre un apoyo sólido de legisladores inquietos, algunos de los cuales hacen alarde de su disgusto por tales medidas al negarse a usar máscaras en el Parlamento.

Si bien la Cámara de los Comunes votó a favor del mandato de la máscara y las restricciones de viaje el martes, un puñado de legisladores conservadores advirtieron contra lo que llamaron la deriva autoritaria del gobierno.

“Boris Johnson se enfrenta a mucha oposición en su segundo plano”, dijo Jill Rutter, investigadora principal del Institute for Government, un grupo de investigación con sede en Londres. Ella señaló que él había enajenado a los miembros con su manejo de temas como una disputa por los legisladores conservadores que tienen segundos trabajos lucrativos.

Sin embargo, a diferencia de la primavera pasada, cuando Johnson se demoró en imponer una prohibición de viajar a la India después de la aparición de la variante Delta, Gran Bretaña actuó rápidamente esta vez. Los críticos sugieren que retrasó poner a India en una “lista roja” en ese entonces para evitar antagonizar a Nueva Delhi en un momento en que Gran Bretaña estaba ansiosa por llegar a un acuerdo comercial.

“El gobierno se ha visto afectado por esas críticas”, dijo el Dr. Rutter.

Algunos expertos atribuyen la respuesta más rápida de Gran Bretaña al simple ensayo y error, después de casi dos años de lidiar con los desafíos siempre cambiantes de la pandemia. En máscaras, por ejemplo, Los funcionarios inicialmente minimizaron su eficacia, luego instaron a las personas a usarlos en espacios reducidos, antes de relajar la guía nuevamente en julio.

“Ningún país ha encontrado una buena forma de vivir con este virus”, dijo Devi Sridhar, director del programa de salud pública mundial de la Universidad de Edimburgo. “Ir solo con estrategias y restricciones mixtas no ha funcionado bien”.

Saskia Solomon contribuyó con el reportaje.