En medio del aumento de COVID-19 de LA, el mensaje de ‘quedarse en casa’ no funciona

Con el coronavirus desenfrenado en Los Ángeles y se prevé que los hospitales se desborden para Navidad, los funcionarios han recurrido a un estribillo familiar: quédese en casa.

“Mi mensaje no podría ser más simple: es hora de agacharse. Es hora de cancelar todo » El alcalde de Los Ángeles, Eric Garcetti, dijo la semana pasada. «Si puedes quedarte en casa, quédate en casa».

Unos 33 millones de californianos están ahora bajo una nueva orden regional de quedarse en casa que comenzó el domingo por la noche, un último esfuerzo para dar la vuelta a un aumento alarmante de casos de coronavirus en todo el estado. El mensaje contundente funcionó para doblar la curva en la primavera, cuando el miedo al nuevo virus y las formas insidiosas en que podría propagarse mantuvo a muchos en el interior. Pero nueve meses después, las palabras parecen haber perdido su significado.

Cinta de precaución frente a una carpa azul con la palabra curativo en ella

Un centro de pruebas de coronavirus en Union Station.

(Al Seib / Los Angeles Times)

El porcentaje de angelinos que se queda en casa, excepto para actividades esenciales, se ha mantenido sin cambios desde mediados de junio, alrededor del 55%, a pesar de las súplicas de los funcionarios de salud en las últimas semanas para que las personas reduzcan sus actividades, según una encuesta realizada por la USC.

Una historia similar se ha producido en todo el país, mientras millones de estadounidenses recorrían el país en zigzag para visitar a sus familiares durante las vacaciones de Acción de Gracias, desobedeciendo los consejos de los funcionarios de salud.

“No es porque el público sea irresponsable; es porque están perdiendo la confianza en los funcionarios de salud pública que imponen restricciones arbitrarias ”, dijo la Dra. Monica Gandhi, especialista en enfermedades infecciosas de UC San Francisco. «Estamos fallando en nuestros mensajes de salud pública».

Los funcionarios de salud se enfrentan a un público fatigado, así como a varias personas que no creen en el peligro del virus, dijo Gandhi. Pero también forma parte de un número creciente de expertos que piensan que hay una mejor manera de involucrar a quienes quieren tomarse la pandemia en serio, aprendiendo una lección de la estrategia de salud pública conocida como reducción de daños.

Usado típicamente para describir programas de educación sexual e intercambio de jeringas para consumidores de drogas, la reducción de daños tiene como objetivo mitigar los riesgos de comportamientos peligrosos en lugar de intentar que la gente cese por completo.

Cuando se trata de la pandemia de COVID-19, un enfoque de reducción de daños alentaría el enmascaramiento y el distanciamiento social en lugar de exigir que las personas no tengan ningún contacto con amigos o familiares con los que no viven. En otras palabras, incluso durante una pandemia, la abstinencia exclusiva no es eficaz.

Los Ángeles, sin embargo, ha adoptado una actitud más de «simplemente di no». La semana pasada, el condado se convirtió en uno de los únicos lugares del país en detener todas las reuniones al aire libre entre personas que no viven en el mismo hogar, prohibiendo que dos amigos se reúnan en un parque o ir de excursión con máscaras. El gobernador Gavin Newsom hizo lo mismo e incluyó la prohibición en su orden regional de quedarse en casa.

Los funcionarios de California están desesperados por revertir una avalancha sin precedentes de nuevos casos de coronavirus en todo el estado, e incluso sus críticos reconocen la imposibilidad de la situación. Pero prohibir las actividades al aire libre relativamente seguras corre el riesgo de alienar a las personas que quieren seguir las reglas pero se sienten agotadas, ignoradas y, a veces, confundidas por ellas, dijo Emily Oster, economista de salud de la Universidad Brown.

“Algunas de las cosas que te dicen que no hagas son de un riesgo increíblemente bajo”, dijo Oster. «Cuando eres tan estricto con lo que la gente puede hacer, dejan de escuchar».

Los cierres agresivos y los cierres generalizados de empresas pueden persuadir a las personas de quedarse en casa y, en última instancia, cambiar el rumbo de un gran aumento, como ha sucedido en otras partes del mundo, dicen los expertos. Y es posible que las súplicas cada vez más urgentes de los funcionarios en los últimos días empujen a un gran número de personas a comenzar a quedarse en casa nuevamente.

Pero en el condado de Los Ángeles, las últimas medidas ya han provocado una reacción sin precedentes, particularmente debido a lo que muchos ven como políticas inconsistentes. A diferencia de los bloqueos exitosos en otros países que mantienen a la gente adentro al cerrar casi todas las empresas, los funcionarios aquí son reacios a cerrar tiendas sin ayuda federal para aliviar las pérdidas financieras.

Entonces, en la versión actual de un cierre de Los Ángeles, se les pide a las personas que se refugien en su lugar mientras las grandes tiendas y centros comerciales dan la bienvenida a los clientes para las compras navideñas.

La gente cruza una calle de la ciudad con rascacielos al fondo

Los peatones caminan por la calle South Alvarado en el área del parque MacArthur el 19 de noviembre.

(Al Seib / Los Angeles Times)

«Dice que no es seguro ni siquiera salir de casa, quedarse en casa todo lo que pueda, pero me veo obligado a ir a trabajar», dijo el empleado minorista de Los Ángeles Toby Thomas, quien tiene una enfermedad autoinmune que la hace especialmente vulnerable al COVID. -19. «Simplemente se contradicen con todo lo que dicen».

El concepto de reducción de daños se empezó a utilizar originalmente en la década de 1980, cuando los médicos y activistas luchaban por reducir la transmisión del VIH entre las personas que se inyectaban drogas. En lugar de evitar que consumieran drogas por completo, optaron por proporcionar agujas limpias que al menos harían el comportamiento más seguro.

La filosofía ahora se aplica a cualquier problema de salud pública para el cual se ha descubierto que mitigar el riesgo es más efectivo que un enfoque de todo o nada, incluido el suministro de condones a los adolescentes para promover relaciones sexuales más seguras o alejar lentamente a los pacientes de la comida chatarra para mejorar su dieta. dijo el Dr. Eric Kutscher, médico de medicina interna de la Universidad de Nueva York.

Kutscher, quien recientemente escribió sobre la reducción de daños y COVID-19, dijo que reconoce una verdad incómoda: que la gente va a socializar tanto si se le permite como si no.

Agregó que cree que la retórica de los funcionarios de salud carece de matices, en parte porque inicialmente estaban tratando de ahogar el hecho de que el presidente Trump minimizara la amenaza del virus. Pero como médico de primera línea, Kutscher teme que los mensajes actuales avergüencen a las personas y no tengan en cuenta sus necesidades, que aún tengan que ir a trabajar, que se sientan solos y deprimidos.

«Claramente, lo que estamos haciendo no está funcionando», dijo Kutscher. “La idea de que las personas se reúnan en Acción de Gracias es aterradora. Realmente me molesta, pero creo que tenemos que descubrir cómo ir más allá de esa respuesta visceral para centrarnos en una conversación productiva real «.

Una respuesta pandémica guiada por la reducción de daños explicaría los niveles de riesgo de diferentes actividades y permitiría que las personas decidan sus niveles de comodidad, con quizás los entornos más peligrosos prohibidos por completo. La investigación de salud pública ha descubierto que esta estrategia hace que las personas se sientan capacitadas para tomar sus propias decisiones y que, en última instancia, no corren más riesgos de los que tendrían de otra manera.

Siguiendo el modelo de reducción de daños, el departamento de salud de la ciudad de Nueva York ha publicado una guía que ayuda a las personas a navegar tanto por la socialización con amigos como por los encuentros sexuales durante la pandemia. En San Francisco y otras partes del Área de la Bahía, los funcionarios reconocieron que socializar puede mejorar la salud mental y brindaron consejos sobre cómo crear burbujas sociales y compartir de manera segura una comida al aire libre con amigos.

Pero no en Los Ángeles. Aquí, las reuniones al aire libre de cualquier tipo no estaban permitidas oficialmente hasta mediados de octubre, por lo que los angelinos que veían a amigos antes de eso tenían que decidir sus propias precauciones. Y ahora, como parte de una orden de emergencia de tres semanas que también cerró los patios de recreo y las cenas al aire libre, estas reuniones están prohibidas nuevamente.

“Simplemente parece una bofetada en la cara”, dijo Kate Stanwick, de 32 años.

Después de varios meses solitarios de quedarse en casa, Stanwick comenzó a hacer jogging enmascarado y a distancia con un amigo por las mañanas, lo que ella siente que sigue siendo una opción de bajo riesgo a pesar de la última represión. “Me obliga a estar en una posición en la que estoy rompiendo las reglas”, dijo.

La directora de salud pública del condado de Los Ángeles, Barbara Ferrer, dijo que con una prevalencia tan alta de COVID-19 en todo el condado, incluso las reuniones al aire libre pueden volverse inseguras si las personas pasan mucho tiempo juntas, especialmente si no se ponen las máscaras. Las nuevas medidas son un intento de reducir rápidamente las tasas de casos para evitar que los hospitales se desborden, dijo.

«Realmente no tenemos más remedio que utilizar todas las herramientas disponibles para detener el aumento», dijo Ferrer. «Esto no es para siempre».

Cuando se le preguntó por qué el condado no intenta tomar prestados algunos principios de reducción de daños, Ferrer dijo que los intentos de dar más control a las personas y las empresas han fracasado en el condado de Los Ángeles. Solo funciona si las personas mantienen sus máscaras puestas y se distancian adecuadamente, y eso no está sucediendo, dijo.

Si las personas «están fatigadas y realmente no quieren seguir tomando estos pasos básicos de precaución, entonces este enfoque no funciona tan bien como debería», dijo. Si incluso una pequeña fracción de las personas no cumple con las medidas de seguridad, eso aún puede conducir a miles de casos e incluso muertes, dijo.

Aún así, prohibir los pequeños lugares de reunión al aire libre hace poco para detener la propagación del virus y podría ser contraproducente, dijo Julia Marcus, investigadora de enfermedades infecciosas de la Universidad de Harvard. La mayor parte de la transmisión del coronavirus ocurre en interiores, especialmente en ambientes con poca ventilación, según los estudios.

“Reuniones al aire libre que están enmascaradas y distanciadas: ese es un lugar donde podemos darles un descanso a las personas para que puedan evitar las situaciones que realmente queremos que eviten, como multitudes y cenas en interiores”, dijo Marcus. «Lo que puede salvar a Los Ángeles en este momento es hacer que la gente salga al aire libre, y en su lugar existen estas políticas que pueden hacer lo contrario».

Rabi Abonour, de 30 años, disfrutó de paseos en bicicleta enmascarados con amigos para romper la monotonía de vivir solo durante la pandemia. Pero se siente decepcionado por las políticas más recientes, que parecen innecesariamente punitivas y no están alineadas con la ciencia disponible, dijo.

«Los números siguen aumentando», dijo. «Es como, ‘¿Esto realmente está funcionando?'»