En medio del caos afgano, una misión de la CIA que persistirá durante años

WASHINGTON – A medida que la guerra de Afganistán terminaba, la C.IA. había esperado cambiar gradualmente su enfoque principal de la lucha contra el terrorismo, una misión que transformó a la agencia durante dos décadas en una organización paramilitar centrada en la caza y la matanza, hacia el espionaje tradicional contra potencias como China y Rusia.

Pero un par de explosiones mortales el jueves fueron las últimas de una serie de eventos que se desarrollaron rápidamente desde el colapso del gobierno afgano y la toma del poder por los talibanes del país que han puesto patas arriba ese plan. Como un agujero negro con su propia atracción gravitacional, Afganistán podría volver a llevar a la CIA a una compleja misión antiterrorista en los próximos años.

Los funcionarios estadounidenses están reelaborando planes para contrarrestar las amenazas que podrían surgir del caos de Afganistán, según funcionarios actuales y anteriores: negociar nuevas bases en los países de Asia central; determinar cómo los oficiales clandestinos pueden manejar fuentes en el país sin los puestos militares y diplomáticos que dieron cobertura a los espías durante dos décadas; y averiguar desde dónde la CIA podría lanzar ataques con drones y otras operaciones en Afganistán.

Los ataques del jueves en el aeropuerto de Kabul, en los que murieron más de una docena de militares estadounidenses y decenas de civiles afganos, fueron evidencia de que los grupos terroristas ya están trabajando para sembrar más caos en el país y podrían esperar usarlo como base para ataques fuera de Afganistán.

Horas más tarde, el presidente Biden se comprometió a perseguir a los responsables de los atentados. “Responderemos con fuerza y ​​precisión en nuestro tiempo, en el lugar que elijamos y en el momento que elijamos”, dijo.

Estados Unidos y sus aliados quieren evitar que Afganistán se convierta en un refugio terrorista similar a Siria hace una década y Afganistán antes del 11 de septiembre, cuando el caos de la guerra atrajo una mezcolanza de terroristas y nacieron nuevos grupos extremistas. La amenaza más urgente en Afganistán es el grupo local Estado Islámico, dijeron funcionarios estadounidenses. Los líderes de Al Qaeda también pueden intentar regresar al país. Y aunque los talibanes pueden no querer a ninguno de los grupos en Afganistán, pueden ser incapaces de mantenerlos fuera, dijeron funcionarios estadounidenses actuales y anteriores.

“Va a ser mucho más difícil”, dijo Don Hepburn, un ex alto oficial de la CIA que sirvió en Afganistán. “La agencia está siendo atraída en muchas, muchas direcciones”.

La determinación de Biden de poner fin a la participación de los militares en Afganistán significa que, a partir del próximo mes, cualquier presencia estadounidense en el país probablemente será parte de una operación clandestina que no se reconoce públicamente.

La nueva misión de la CIA será más limitada, dijo un alto funcionario de inteligencia. Ya no tendrá que ayudar a proteger a miles de soldados y diplomáticos y, en cambio, se centrará en la caza de grupos terroristas que puedan atacar más allá de las fronteras de Afganistán. Pero la rápida salida de Estados Unidos devastó las redes de la agencia, y es muy probable que los espías tengan que reconstruirlas y administrar fuentes del exterior, según funcionarios actuales y anteriores.

Deberías leer:   El acuerdo de submarinos de Australia se suma a la acumulación de armas en Asia

Estados Unidos también tendrá que lidiar con socios problemáticos como Pakistán, cuya inigualable habilidad para jugar en ambos lados de una pelea frustró a generaciones de líderes estadounidenses.

William J. Burns, el director de la agencia, ha dicho que está listo para recopilar inteligencia y realizar operaciones desde lejos, o “en el horizonte”, pero les dijo a los legisladores en la primavera que la capacidad de los operativos para recopilar inteligencia y actuar frente a las amenazas erosionar. “Eso es simplemente un hecho”, dijo Burns, quien viajó a Kabul esta semana para mantener conversaciones secretas con los talibanes.

Los desafíos para la CIA están por delante en Afganistán, reconoció el alto funcionario de inteligencia, al tiempo que agregó que la agencia no estaba comenzando desde cero. Durante mucho tiempo había predicho el colapso del gobierno afgano y una victoria de los talibanes, y desde al menos julio había advertido que podrían llegar antes de lo esperado.

En los días posteriores a los ataques del 11 de septiembre, los oficiales de la CIA fueron los primeros en reunirse con milicianos afganos. La agencia continuó logrando éxitos en Afganistán, cazando y matando sin piedad a los operativos de Qaeda, su misión principal en el país después del 11 de septiembre.

Construyó una vasta red de informantes que se reunieron con los encargados de su agencia en Afganistán y luego utilizó la información para realizar ataques con drones contra presuntos terroristas. La agencia impidió que Al Qaeda usara Afganistán como base para montar un ataque a gran escala contra Estados Unidos, como lo hizo el 11 de septiembre.

Pero ese capítulo tuvo un costo tanto en vida como en reputación. Al menos 19 miembros del personal han muerto en Afganistán, un número de muertos eclipsado solo por las pérdidas de la agencia durante la guerra de Vietnam. Varios operativos paramilitares de la agencia morirían más tarde luchando contra el Estado Islámico, una señal de cuán lejos se había desviado la misión original. El último operativo de la CIA que murió en Afganistán fue un ex infante de marina de reconocimiento de élite, muerto en un tiroteo en mayo de 2019, un sombrío final del conflicto.

Y uno de los oficiales clandestinos de la agencia estuvo a punto de ser procesado por la muerte por tortura de un detenido en 2002 en un sitio negro de la CIA conocido como Salt Pit. Las redadas de unidades afganas entrenadas por la CIA mataron a un gran número de civiles afganos, aumentando el apoyo de los talibanes en partes del país.

A medida que el conflicto se prolongaba en Afganistán, los oficiales veteranos de la agencia comenzaron a ver que la guerra estaba perdida. Uno de ellos fue Greg Vogle, un ex alto funcionario de la agencia que escoltó a Hamid Karzai al país en 2001 y dirigió dos veces la extensa estación de la CIA en Kabul en los años siguientes. El Sr. Vogle les ha dicho a sus colegas que la primera vez que fue a Afganistán, Estados Unidos estaba ganando la guerra. Por segunda vez, fue un empate. Por tercera vez, dijo, Estados Unidos estaba perdiendo.

Deberías leer:   Los casos de sarampión detienen temporalmente las llegadas de refugiados de Afganistán a EE. UU.

En los últimos días, durante la frenética retirada, la CIA ha estado involucrada en misiones secretas de rescate, según un alto funcionario estadounidense, que se negó a detallar los esfuerzos.

La agencia espera que su misión en Afganistán esté “más enfocada” en rastrear el desarrollo de grupos terroristas decididos a atacar a Estados Unidos, dijo el alto funcionario de inteligencia estadounidense.

La operación encubierta estadounidense en Afganistán podría ser llevada a cabo por agentes de la CIA o tropas militares de Operaciones Especiales que actúen bajo la autoridad del “Título 50”, similar a cuando los Navy SEAL mataron a Osama bin Laden en Pakistán en una misión dirigida por la agencia de espionaje. Tales episodios de poner a los militares bajo la autoridad de la CIA se volvieron más comunes en la era posterior al 11 de septiembre, cuando las líneas entre soldados y espías se difuminaron.

Pero la misión más limitada plantea sus propias pruebas, incluida la recuperación del daño a las redes de origen de la CIA causado por la abrupta salida de Afganistán.

La reconstrucción de la recopilación de información de Estados Unidos dependerá en parte de las escuchas electrónicas y en parte de la construcción de nuevas redes de fuentes humanas, esta vez desde lejos, según exfuncionarios del gobierno. Los funcionarios estadounidenses predijeron que lo más probable es que surjan opositores afganos a los talibanes que quieran ayudar y proporcionar información a Estados Unidos.

Deberías leer:   Tu sesión informativa del viernes - The New York Times

Y sin una gran presencia militar estadounidense en Afganistán, cualquier ataque con drones contra un objetivo del Estado Islámico o de Al Qaeda tendrá que partir, por ahora, del Golfo Pérsico. Estos vuelos tan largos reducen la cantidad de tiempo que los aviones tienen para cazar objetivos, lo que aumenta el riesgo de errores y objetivos perdidos. O podrían requerir el uso de una flota grande y costosa de drones.

El Departamento de Estado aún tiene que asegurar el acceso a las bases en los estados de Asia Central que alguna vez fueron parte de la Unión Soviética, y no está claro si eso sucederá.

Rusia ha dejado en claro que se opone a cualquier presencia estadounidense en Asia Central. Si bien los ex estados soviéticos a veces intentan equilibrar la influencia de Moscú con acuerdos con los estadounidenses, Rusia ejerce mucho más control que hace 20 años, cuando Estados Unidos tuvo acceso a bases en Uzbekistán, Tayikistán y Kirguistán durante las primeras partes de la guerra. en Afganistán.

Afganistán atrajo poca atención durante las audiencias de confirmación de Burns en febrero. La mayor parte de las preguntas tanto de demócratas como de republicanos se centraron en los planes de la administración Biden para trasladar los recursos de inteligencia al desafío de China, que Burns identificó como una de las principales prioridades.

No mucho después, la Casa Blanca emitió una estrategia de seguridad nacional provisional que puso un nuevo énfasis en la necesidad de centrarse en la competencia de las “grandes potencias” con Rusia y China. Altos funcionarios estadounidenses dijeron que la prioridad no ha cambiado y, si bien Afganistán tiene una nueva urgencia, las agencias de inteligencia estadounidenses pueden manejar múltiples prioridades a la vez.

Pero la historia muestra que tal multitarea puede ser difícil y que existen costos de oportunidad. Cuando el ejército y la CIA se centraron en la guerra de Irak, Afganistán sufrió de falta de atención. Un nuevo gobierno más adversario en China surgió cuando Estados Unidos se obsesionó con el regreso de la agresión rusa en Europa y el surgimiento del Estado Islámico.

“El fuego principal está abarrotado”, dijo John E. McLaughlin, ex director interino de la CIA. “El futuro depara una mezcla de desafíos. Inevitablemente, ahora estamos en un mundo en el que China, Rusia, los países que tienen esa magnitud e influencia van a estar a la vanguardia, pero ya sabes, acechando en el fondo, existe la posibilidad de que los terroristas se reagrupen “.

La posibilidad de que Afganistán se convierta en un centro de redes terroristas también conlleva sus propios riesgos políticos para el presidente.

Cualquier ataque terrorista originado en Afganistán expondría a Biden a feroces críticas de sus oponentes políticos de que fue el resultado de su decisión de retirar las tropas estadounidenses del país, otro factor que probablemente genere una intensa presión de la Casa Blanca sobre las agencias de espionaje para Mantenga un enfoque láser en Afganistán.

Eric Schmitt contribuido a la presentación de informes.

Leo Pimentel se especializa en noticias de Asia y el sudeste asiatico.