En Newcastle, las canciones ahogan las preguntas difíciles

NEWCASTLE, Inglaterra – A la sombra de St. James’s Park, un hombre vestido con un fluido thobe blanco estaba de pie en una silla frente al bar de Shearer, dirigiendo un coro que se balanceaba. Pasó por todos los números más nuevos del cancionero del Newcastle United: el que habla de ser más rico que el Manchester City, el que cuestiona la identidad del Paris St.-Germain, el que simplemente dice: “Saudi Mags”.

Mientras sus voces resonaban a lo largo de Strawberry Place, ganando fuerza a medida que más captaban la melodía, se acercó un grupo de hombres con kaffiyehs. Uno tenía una bandera saudí sobre los hombros. Otro llevaba dos retratos: uno del rey Salman, jefe de la familia real saudí, y otro de Mohammed bin Salman, príncipe heredero y gobernante de facto del país.

Al instante, las canciones se mezclaron sin melodía en una alegría: se asumió, aunque nunca se estableció realmente, que el hombre del retrato era una versión de cosplay saudí real, en lugar de una local. Los miembros del coro querían un apretón de manos, una fotografía. Algunos simularon inclinarse en agradecimiento. Y luego, pintas de plástico de cerveza en mano, reanudaron el canto, más fuerte y más jubiloso que antes.

Este fue, en cierto sentido, el día en que todo se volvió real. La adquisición de Newcastle por parte de un consorcio dominado por el Fondo de Inversión Pública, el fondo soberano de riqueza del estado saudí, del que Mohammed bin Salman es presidente, tiene más de una semana, pero, hasta el domingo, seguía siendo algo que existía solo en abstracto. .

Fue un comunicado de prensa. Era un video dirigido por el escenario de la financiera Amanda Staveley y su esposo, Mehrdad Ghodoussi, dos socios minoritarios en el acuerdo que habían sido designados, o designados a sí mismos, como rostros públicos. torpemente conociendo a los jugadores en las instalaciones de entrenamiento del club. Era algo que había sucedido en el papel y en los periódicos, pero aún no en persona.

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Solo con el primer juego de la nueva era podría cambiar eso. No porque Newcastle, de repente, sería un equipo particularmente bueno: los jugadores aún serían limitados, el equipo frágil, el entrenador aún impopular, la clasificación aún más que un poco siniestra después de una derrota por 3-2 ante el Tottenham.

Cambiaría porque Staveley, Ghodoussi y, en particular, Yasir al-Rumayyan, el gobernador del PIF y el nuevo presidente de Newcastle, estarían presentes en St. James’s Park. Solo entonces este nuevo futuro, el que la afición del club espera desde hace más de una década, pasaría del terreno de lo teórico a algo tangible.

Esa es la gran habilidad del fútbol, ​​por supuesto, su capacidad para doblarse, retorcerse y adaptarse a cualquier nueva realidad. No hay una historia demasiado extravagante para ser doblada en su amplio e infinito guión, no hay límite para la suspensión voluntaria de la incredulidad, no hay línea en la arena, no más allá de lo pálido.

¿El club más grande del mundo implosionando debido a su propia arrogancia? Escríbelo. ¿Un complot de un año para cambiar la cara del deporte que se destruye en 48 horas? Solo un martes normal. ¿Uno de los fondos de inversión más grandes del mundo comprando un club que emplea a Joelinton para pulir la imagen de una autocracia represiva? Bien, ¿por qué no?

Hay una adaptabilidad que viene con la falta de brújula moral. El fútbol no solo puede tolerar casi cualquier giro, por improbable que sea, también puede hacerlo en cuestión de horas, convirtiendo lo que alguna vez fue impensable en la forma en que siempre han sido las cosas en el espacio de un juego de 90 minutos. ¿De qué otra manera los estados nacionales podrían usar la Premier League como escenario sustituto para sus estrategias geopolíticas?

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Y, sin embargo, en St. James’s Park el domingo por la tarde, a pesar de la realidad, era imposible escapar de la extrañeza de toda la escena. Allí estaban los niños, afuera, con sus tocados caseros. Allí estaban los adolescentes con la bandera saudí sobre sus hombros. Allí estaban los hombres con túnicas, adulación para sus nuevos dueños en forma de apropiación cultural.

Luego, lo más extraño de todo, cuando los fanáticos más veteranos y sufridos de Newcastle en el Gallowgate End desplegaron una pancarta de desafío, citando al cantante local Jimmy Nail y su descripción de esta ciudad como una “ciudad poderosa”, la dirección pública del estadio. El sistema intervino y pidió al estadio que le diera una “cálida bienvenida” a al-Rumayyan.

Como uno solo, los fanáticos se levantaron y se volvieron hacia el palco de los directores, vitoreando y aplaudiendo durante 20, 30 segundos. Newcastle siempre ha idealizado a sus héroes, quizás más que a la mayoría: es un club que lleva los recuerdos de Jackie Milburn y Kevin Keegan y Alan Shearer en sus labios en todo momento.

Hay una pancarta, colgada de una barandilla en la tribuna este del estadio, que presenta una cita y una imagen de otro de esos héroes: Bobby Robson, un querido ex gerente. Un club, dice, “es el ruido, es la pasión, el sentimiento de pertenencia”.

Eso es exactamente lo que ha comprado Arabia Saudita con Newcastle. Es exactamente por eso que ha comprado Newcastle: para que su emisario pudiera tener el tipo de recepción que Shearer o Keegan podrían tener apenas una semana después de su asociación con el club.

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Al final, solo había un elemento que seguía siendo tranquilizadoramente familiar: el juego en sí. Newcastle tomó la delantera después de menos de dos minutos, St. James’s Park se derritió en un caos absoluto, antes de que lentamente, con seguridad, desapareciera de la vista.

Tottenham Hotspur, que se suponía que estaba aquí como nada más que invitados a la fiesta de su anfitrión, anotó tres veces en una primera mitad retrasada luego de que un fanático colapsara en la tribuna este del estadio. Los jugadores tuvieron que solicitar la asistencia del personal médico de Newcastle cuando se hizo evidente que la situación era grave. El fan fue trasladado a un hospital, se anunció.

Después de eso, hubo poco ánimo para el júbilo. El estadio se quedó en silencio, casi contemplativo, y se despertó solo para exigir que el gerente, Steve Bruce, fuera despedido de inmediato. Parece que existen límites incluso para el sentimentalismo de Newcastle. Este fue el juego número 1.000 de Bruce como entrenador. Es de Newcastle y apoyó al equipo cuando era niño.

El domingo, sus urracas fueron abucheadas fuera del campo. Eso ha sucedido mucho por aquí, en los últimos años. Es eso de lo que los fanáticos esperan escapar; es la capacidad del nuevo grupo de propietarios para ofrecer un futuro diferente lo que persuadió a algunos a ponerse disfraces, y a muchos más a hacer la vista gorda al por qué, exactamente, Arabia Saudita podría querer comprar un equipo de fútbol de la Premier League. Están felices de ser revistas sauditas, ahora, para tolerar cualquier cantidad de extrañeza con la esperanza de una realidad mejor y más rica.