En París, Rafael Nadal es el mismo de siempre y, sin embargo, es diferente

PARIS – Su cabello se está ralentizando en la parte superior. Sus rodillas pueden temblar. En enero, de repente cayó con una espalda reacia que casi lo obligó a retirarse del Abierto de Australia.

Y, sin embargo, con su victoria el lunes sobre Jannik Sinner de Italia, una estrella en ascenso de 19 años, Rafael Nadal subió a los ocho finalistas una vez más en el torneo que esencialmente ha tenido desde 2005. Es solo que lo posee en una forma diferente. manera de lo que solía hacerlo.

Nadal no estuvo perfecto el lunes en su victoria por 7-5, 6-3, 6-0. Estaba abajo 5-3 en el primer set antes de ganar cuatro juegos consecutivos. Tosió una ventaja de 4-0 en el segundo. Pero como casi siempre lo ha hecho en la arcilla en Roland Garros, hizo todos los tiros necesarios, haciendo que Sinner se alegrara por la cancha como si tuviera una varilla de metal insertada en el pecho.

“En algún momento él estaba jugando y yo solo estaba corriendo”, dijo Sinner.

Nadal ha ganado el Abierto de Francia 13 veces. La federación francesa de tenis develó una estatua de él en el terreno antes de que comenzara el torneo, una abstracción de acero de los momentos finales de su poderoso golpe de derecha. La victoria del lunes fue la 104 en Roland Garros.

La victoria movió a Nadal, tercero cabeza de serie debido a su clasificación actual a pesar de todo su éxito en París, más cerca de un enfrentamiento de semifinales con Novak Djokovic, el No. 1. Djokovic venció al advenedizo italiano de 19 años Lorenzo Musetti en uno de los partidos más extraños de este torneo. Djokovic pareció perdido durante los dos primeros sets, falló sus objetivos y, de manera inusual, perdió dos desempates.

Luego se tomó un descanso para ir al baño y regresó como un jugador estable, ganando 12 de los siguientes 13 juegos para anudar el partido en dos sets cada uno. Ganó cuatro juegos más antes de que Musetti se retirara 4-0 abajo en el quinto set.

Pero la versión de 35 años de Nadal que se avecina en las semifinales para Djokovic, de 34 años, es muy diferente del Nadal que comenzó a ganar en París hace mucho tiempo.

En aquel entonces, Nadal era un defensor de primer orden. Se agachó detrás de la línea de fondo, persiguió cada pelota y, especialmente en la arcilla roja que tanto ama, convirtió sus partidos en Roland Garros en guerras de desgaste.

Ese no fue el Nadal con quien Sinner se enfrentó el lunes en los octavos de final, o el que Cam Norrie de Gran Bretaña se topó en la tercera ronda durante el fin de semana. El Nadal de hoy, que sabe que solo hay tantos partidos de maratón de cinco horas en los que un jugador veterano puede sobrevivir, apunta a la velocidad y la eficiencia casi tanto como a las victorias.

“Hago lo que puedo en cada momento, por supuesto”, dijo. “Si puedo ganar más rápido, mejor”.

A estas alturas, varios años después de esta última era de dominio de Nadal en tierra batida, los oponentes se han acostumbrado a lo que pueden esperar, pero aún así salen asombrados de la experiencia.

“Es asombroso lo rápido que fue después de su servicio para encontrar su derecha”, dijo Norrie después de su derrota. Norrie sintió que estaba jugando bastante bien contra Nadal, pero mientras hablaba sus ojos parecían vidriosos, como si acabara de ver algo que no podía creer del todo. “El tipo es implacable”.

Entre puntos, Nadal es tan pausado como siempre. Suda profusamente y se seca las toallas en cada oportunidad que tiene.

Jura que no tiene trastorno obsesivo compulsivo, pero aún debe seguir adelante con su serie de tics y tareas antes de que comience el juego, barrer las líneas limpias con el pie, golpear sus zapatos con la raqueta tres veces antes de su primer servicio para liberar las suelas. de la arcilla, rebotando la pelota una y otra vez hasta que se sienta bien en su mano antes de lanzarla.

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Sin embargo, una vez que comienza el punto, Nadal se ha vuelto más implacable con cada año que pasa, especialmente desde 2016, cuando comenzó a trabajar a tiempo completo con Carlos Moya, el jugador español retirado y ex No. 1 del mundo que ganó el Abierto de Francia en 1998.

Los cambios en la estrategia del tenis pueden parecer sutiles en la superficie, pero pueden tener efectos descomunales en la forma en que se desarrollan los puntos, los juegos y los partidos.

En el caso de Nadal, las cámaras láser de Hawkeye, que se han vuelto más frecuentes durante la última década y toman cientos de mediciones por segundo de la pelota y la posición en la cancha de cada jugador, cuentan la historia.

Cuando Sam Maclean, un analista de datos de Hawkeye, revisó los números, los datos mostraron exactamente cómo Nadal había modificado su estilo de juego en sus 30, volviéndose más agresivo y tratando de terminar los puntos lo más rápido posible, incluso si nunca lo será. alguien que termina muchos puntos en la red.

No es sorprendente que el cambio sea especialmente evidente durante los juegos de servicio de Nadal, cuando tiene la mejor oportunidad de controlar lo que sucede durante el punto.

De 2012 a 2016, Nadal acertó el 30 por ciento de sus primeros tiros después de sus servicios desde dentro de la línea de fondo. Pero cada año que ha trabajado con Moya, ese número ha aumentado, primero al 36 por ciento, luego al 39 por ciento, luego al 41 por ciento y el año pasado al 42 por ciento.

¿Por qué es eso tan importante? Porque cuando Nadal golpea ese primer tiro desde dentro de la línea de fondo, gana el 74 por ciento de los puntos. Cuando realiza el primer tiro desde detrás de la línea de fondo, gana solo el 59 por ciento de los puntos.

Y aunque Nadal a menudo se adentra en la parte trasera de la cancha cuando sus oponentes sirven, los puntos rápidamente se convierten en una pelea para que él avance, a ese nudo de cinta en el medio de la línea de fondo que antes pateó limpio para darse un objetivo para correr. hacia durante el punto.

A pesar de que Nadal se está dando menos tiempo para prepararse al entrar a la cancha para ese primer tiro, todavía está golpeando la pelota con tanta fuerza como siempre lo hizo, en promedio a unas 75 millas por hora, según Hawkeye, con un feroz nivel de efecto liftado que hace que su bola se sienta como una piedra en las raquetas de sus oponentes.

“Es el único jugador que está jugando así con su derechazo liftado”, dijo Richard Gasquet de Francia, quien logró ganar solo siete juegos contra Nadal en su partido de segunda ronda.

Gasquet dijo que era imposible prepararse para Nadal porque no había nadie contra quien practicar que golpeara la pelota ni remotamente como él. Gasquet tiene la misma edad que Nadal y lo ha jugado desde que eran adolescentes. Pasó años en el top 10. Tiene marca de 0-16 contra él en eventos ATP Tour, y las victorias son tan decisivas como siempre, incluso cuando Nadal debería estar deteriorándose.

“Fue muy difícil para mí jugar”, dijo Gasquet después de su derrota.

Alexei Popyrin de Australia, la víctima de la primera ronda de Nadal, estaba orgulloso de estar cerca de ganar un set.

“Es su corte”, dijo Popyrin después de su derrota. “Siempre será su corte”.