En Pikes Peak Hill Climb, un impulso para ganar y poner la carrera en el mapa

En todo el mundo, Pikes Peak International Hill Climb es conocida como una de las carreras de autos más prestigiosas, un traicionero sprint de 12.4 millas por una de las cumbres más altas de las Montañas Rocosas. Pero para mucha gente en los Estados Unidos, e incluso algunos en su ciudad anfitriona, Colorado Springs, la carrera apenas es conocida.

“Hay personas que han vivido aquí toda su vida, incluso como los deportes de motor, pero si les mencionas la subida de la colina, dirán: ‘Oh, ¿eso es lo que haces cuando subes la montaña corriendo?’”, dijo Tommy Boileau, un nativo de Colorado Springs de 28 años que conducirá en la carrera de este año. “Luego te encuentras con personas de Japón, Alemania y Francia que idolatran absolutamente este lugar. Es una locura.»

Mientras la subida de colinas celebra su carrera número 100 este fin de semana, se encuentra en una situación peculiar: una carrera mundial célebre que sigue siendo una curiosidad de nicho en los EE. y caminos públicos pavimentados, nunca se han puesto de moda a nivel general.

“En el mundo de los deportes de motor, el rally solo es superado por la Fórmula 1”, dijo Ken Block, un piloto de rally estadounidense de 54 años. “Desafortunadamente, en los EE. UU., solo tenemos NASCAR y carreras de resistencia como nuestros productos básicos”.

Este fin de semana iba a ser la primera vez que Block compitiera en Pikes Peak, aunque una falla en el motor durante las prácticas lo obligó a retirarse de la carrera. Sin embargo, prometió regresar el próximo año y dijo que los fanáticos de los deportes de motor como él consideran que la subida de la colina es similar al famoso Gran Premio de Mónaco de Fórmula 1.

“Al igual que la F1 tiene Monte Carlo, los rallies y las subidas de colinas tienen Pikes Peak, con su propia historia y tradición únicas”, dijo. “Es lo primero que me metió en los rallyes cuando descubrí la carrera cuando era adolescente en los años 80. Simplemente no hay nada igual en el mundo”.

Fundada en 1916 por el empresario Spencer Penrose, y originalmente concebida como una atracción turística para promocionar su hotel, el Broadmoor, Pikes Peak es la segunda carrera de mayor duración en los EE. UU. después de las 500 Millas de Indianápolis. , cuando Mario Andretti y Bobby Unser obtuvieron victorias, adquirió renombre internacional en la década de 1980 cuando los campeones mundiales de rally se dieron cuenta de su inmenso desafío.

La carrera ciertamente no es para los débiles de corazón: los conductores pueden alcanzar velocidades de más de 140 millas por hora mientras suben 4,725 pies hasta 14,115 pies, negociando 156 curvas, algunas a lo largo de acantilados sin barandas. Ha habido siete muertes en la historia del evento y los organizadores de la carrera descontinuaron la división de motocicletas en 2021, dos años después de la muerte de un piloto.

“Obviamente hay un factor de miedo”, dijo Boileau. “Cuando te pones el casco el día de la carrera, podría ser lo último que hagas, y es una píldora difícil de tragar”.

Pero ese desafío es precisamente lo que atrae a los conductores y fabricantes internacionales. Desde la década de 1980, compañías automotrices como Audi, Peugeot y Suzuki han construido vehículos personalizados para la carrera, y estrellas internacionales de rally como Sebastien Loeb de Francia y Nobuhiro Tajima de Japón han ganado y establecido récords en el proceso.

Si bien la carrera presenta una serie de clases de autos, incluidas las divisiones de autos abiertos y de stock, es mejor conocida por su clase ilimitada: autos exóticos construidos específicamente para Pikes Peak esencialmente sin regulaciones aparte de las medidas básicas de seguridad.

“Es un campo de pruebas y una de las últimas carreras sin reglas”, dijo David Donner, un piloto de 57 años de Colorado Springs y tres veces campeón de Pikes Peak.

“Hace un par de años, una persona me dijo: ‘Es como si la Fórmula 1 se encontrara con los camiones monstruosos’”, agregó Donner. “Obtendrá equipos de nivel profesional que se presentarán con todos los preparativos de primer nivel. Luego verás una configuración que parece hecha en el patio trasero de alguien, pero es igual de rápida”.

El curso consta de caminos públicos que suelen utilizar los turistas durante todo el año para alcanzar vistas espectaculares. Se pavimentó por completo en 2012, lo que provocó un aumento de los vehículos que no son de rally que compiten en la subida de la colina. Los vehículos eléctricos se han vuelto particularmente populares en los últimos años, ya que suelen tener una ventaja: a diferencia de los automóviles con motores de combustión, no sufren pérdida de potencia en altitudes más altas y pueden generar un par instantáneo para acelerar rápidamente al salir de curvas cerradas.

Subrayando ese punto: en 2018, Romain Dumas de Francia estableció el récord general actual de Pikes Peak de 7 minutos 57,148 segundos en un Volkswagen IDR totalmente eléctrico. Y el año pasado, un Tesla fue noticia al ganar la clase de exhibición.

“Ahora que la pista es todo asfalto, me encanta el crecimiento que viene con ella”, dijo Chris Strauch, uno de los 10 pilotos de Colorado Springs en la carrera de este año, que competirá en la carrera de este año por decimosexta vez. “No es el mismo rugido del motor al que algunas personas están acostumbradas, pero ver a estos muchachos hacer cosas tan fenomenales en autos eléctricos es emocionante”.

Según Donald Sanborn, presidente de la Asociación Histórica de Pikes Peak Hill Climb, la carrera de este año probablemente atraerá a más de 5.000 espectadores, y estima que más de una cuarta parte de ellos podrían ser fanáticos internacionales. El nuevo énfasis en los vehículos eléctricos, dijo, ha atraído más interés en los últimos años, particularmente de los fabricantes y los medios, aunque sigue siendo difícil obtener la atención general en los Estados Unidos.

«Siempre está en el fondo de nuestras mentes: ¿No sería genial si pudiéramos hacer esto más popular?» dijo, y agregó que el formato del evento hace que sea casi imposible brindar cobertura televisiva. Los competidores suben la montaña uno a la vez, por lo que una transmisión en vivo duraría casi todo el día y no presentaría acción de rueda a rueda.

“En algún momento, daremos con la combinación correcta para que funcione”, dijo Sanborn. “Pero definitivamente es difícil”.

Los conductores como Block están convencidos de que las redes sociales son la respuesta. Desde que comenzó a competir en rallies en 2005, Block ha ganado alrededor de 10 millones de seguidores en Instagram, Facebook y YouTube, gracias en parte a videos virales, clips de sus carreras y una serie de Amazon Prime que produjo, «The Gymkhana Files». Él cree que la exposición adicional ha ayudado a aumentar la cantidad de fanáticos de los rallies en los EE. UU. en los últimos años.

“Antes de las redes sociales, no había nada para los estadounidenses”, dijo Block. “En realidad, tendrías que ir a comprar una cinta VHS de Inglaterra si quisieras ver algún rallye o escalada”.

A pesar de tener que retirarse, Block se presentará en Pikes Peak este fin de semana para exhibir el automóvil que habría conducido, un Porsche 911 hecho a la medida, con una llamativa librea artística que parece hecha a la medida para las redes sociales. Él llama a su participación en la subida de la colina un esfuerzo de varios años, y planea usar el mismo auto en la carrera del próximo año. Y aunque tiene la esperanza de poder ayudar a elevar el perfil de Pikes Peak, admite que no es su máxima prioridad.

“Estoy feliz de que la gente sea más consciente de esta legendaria carrera, especialmente por su histórica carrera número 100”, dijo. “Pero al final del día, soy un piloto de carreras. Entonces, como todos los demás competidores, quiero correr, y quiero ganar”.