En puntos fundamentales de los vuelos espaciales tripulados, la NASA se somete a una importante reorganización

El organismo de la NASA encargado de gestionar los vuelos espaciales tripulados se dividirá en dos direcciones distintas, anunció el martes el director de la agencia, y se embarcará en una importante reorganización que los funcionarios anteriores han intentado y no han podido ejecutar durante años. La medida se produce cuando empresas privadas como SpaceX demuestran métodos más ágiles para llevar a las personas al espacio y mientras la NASA avanza con planes ambiciosos para construir asentamientos en la superficie de la Luna en la próxima década.

La ruptura del ala de exploración humana de la NASA, llamada Dirección de Misión de Operaciones y Exploración Humana, generará dos nuevos cuerpos: primero, la Dirección de Misión de Desarrollo de Sistemas de Exploración, que administrará los programas de desarrollo más ambiciosos de la NASA, como el programa Artemis, que aún se encuentran en fase de formación y prueba. etapas. El segundo será la Dirección de Misiones de Operaciones Espaciales, que se encargará de programas operativos más rutinarios como la Estación Espacial Internacional y el Programa de Tripulación Comercial. Los funcionarios de la agencia dicen que categorizar los programas según los niveles de desarrollo en lugar de las áreas de experiencia ayudará a refinar el enfoque de la NASA.

La reorganización organizativa fue una recomendación “fuerte” del equipo de transición del presidente Biden, dijo Nelson a los periodistas durante una conferencia de prensa sobre los cambios. Una de las principales ventajas del cambio implica el proceso presupuestario de la NASA, que a menudo está lleno de complejidad y con frecuencia enfrenta el rechazo de los miembros del Congreso que se quejan de que la NASA no proporciona suficiente claridad sobre sus planes de exploración. Con el amplio programa de exploración humana ahora dividido en dos, los programas complejos y a veces ambiguos no estarán tan mezclados con los programas más rutinarios de la NASA. Y los dos organismos tendrán líderes separados en lugar de un solo funcionario cuya carga de trabajo ha experimentado un fuerte crecimiento en los últimos años.

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La jefa de exploración humana de la NASA, Kathy Lueders, dirigirá ahora una nueva dirección centrada en las operaciones espaciales.
(NASA / Bill Ingalls)

“Dos cabezas son mejor que una”, dijo Kathy Lueders, la actual jefa de la Dirección de Misiones de Operaciones y Exploración Humana de la NASA, durante un ayuntamiento en Washington, DC, con la fuerza laboral de la agencia el martes. Lueders, quien anteriormente dirigió el Programa de Tripulación Comercial de la NASA, dejará su puesto como jefa de vuelos espaciales humanos para dirigir la Dirección de Misiones de Operaciones Espaciales. Jim Free, un ex administrador asociado adjunto que ocupó cargos de alto nivel en el programa cápsula Orion de la NASA, dirigirá la Dirección de la Misión de Desarrollo de Sistemas de Exploración.

Pero no todos en la industria espacial estarán contentos con el cambio. Lueders, considerada por muchos como una campeona del espacio comercial debido a su experiencia como líder del Programa de Equipo Comercial durante sus años de formación, ya no estará tan involucrada en los programas de desarrollo más grandes de la agencia como Artemis. También es probable que los críticos de la reorganización la vean como una mayor burocracia y una nueva carga de coordinación entre las dos oficinas que tendrán que mantenerse en contacto con los programas espaciales relacionados.

“En realidad, no estamos agregando una capa completamente nueva de personas”, dijo a los periodistas la administradora adjunta de la NASA, Pam Melroy, después del ayuntamiento, refiriéndose a las críticas a la medida. “Hay muy pocos puestos adicionales que serán necesarios … los desafíos que tenemos en la coordinación entre organizaciones son exactamente los mismos que los de hoy”.

“Ambas personas están extremadamente calificadas”, dijo Nelson a los periodistas. “Era obvio, era de sentido común, que el éxito de Kathy debería continuar en la dirección de misión de operaciones espaciales”. Empleando un coloquialismo sureño, agregó que su decisión de elegir a Lueders y Free para los roles “fue una decisión tan fácil como caerse de un tronco”.

Los estudios realizados por el liderazgo superior de la NASA bajo la administración Trump, cuando el predecesor de Nelson, Jim Bridenstine, dirigía la NASA, recomendaron una idea similar: la NASA debería derivar elementos relacionados con su ambicioso programa Artemis en una dirección separada con su propio liderazgo, dándole el enfoque. y los recursos que necesitaría para ejecutar un ambicioso cronograma de llevar astronautas a la Luna para 2024. Ese consejo se dejó de lado en ese momento, dicen funcionarios actuales y anteriores, en parte porque restaba recursos de otras direcciones, lo que frustraba a los miembros del Congreso.

Pero ahora, la creciente actividad en el ámbito espacial comercial y la creciente cadencia de los viajes espaciales humanos, como mostró la reciente misión totalmente civil de SpaceX en órbita la semana pasada, justifican cambios en la forma en que la NASA ha administrado sus mayores programas de vuelos espaciales tripulados durante casi una década. dicen los altos directivos.

“La última década ha sido testigo de un cambio y un crecimiento extraordinarios”, dijo Melroy en el ayuntamiento. “El impacto que la NASA ha tenido en el espacio comercial ha creado nuevas capacidades en las que ni siquiera sabíamos que podíamos confiar”. Citando los planes de desarrollo futuros con el Sistema de Lanzamiento Espacial de la NASA, que se ha retrasado mucho tiempo y está por encima del presupuesto, que está a punto de lanzarse por primera vez a finales de este año o principios del próximo, Melroy agregó: “Este es exactamente el momento para que tomemos un respiro profundo. y decir: ‘Vaya, tenemos una cadena de programas de desarrollo, ya no solo un programa monolítico. ¿Cómo vamos a gestionar este gran cambio de alcance? ‘”

El programa Artemis de la NASA incluye una amplia gama de tecnologías que se encuentran bajo la dirección de exploración humana ahora descentralizada. SpaceX está desarrollando su sistema Starship para enviar a los primeros astronautas de la NASA a la superficie de la Luna para 2024 (eso probablemente se retrasará). Un equipo de socios internacionales está trabajando en una nueva estación espacial llamada Gateway que orbitará la Luna. Lockheed Martin está construyendo la cápsula de la tripulación Orion de la NASA para ayudar a los astronautas a llegar a la Luna. El Space Launch System de la NASA, un cohete gigante administrado en gran parte por Boeing, ha estado en construcción durante más de una década para lanzar la cápsula Orion a Gateway, donde la nave espacial de SpaceX recogerá astronautas y aterrizará en la superficie lunar. Artemis es un fandango multimillonario y, hasta hoy, todo se encontraba junto a otros programas de rutina como la ISS, un puesto de investigación orbital de $ 100 mil millones que ha albergado tripulaciones rotativas de astronautas internacionales durante más de 20 años.

“Este enfoque permite que una dirección de misión opere en el espacio, mientras que la otra construye sistemas espaciales”, dijo Melroy.

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