En Shanghai, las casas de té ofrecen comunidad y soledad

EN SHANGHAI, la megaciudad tecnológicamente más avanzada de CHINA, antes de la pandemia, De He se siente sometido, lejos de sus estridentes predecesores de Chengdu. Hay lugares más concurridos en la ciudad, quizás sobre todo la casa de té de Huxinting, un pabellón ornamentado que se eleva sobre pilotes sobre un lago de lotos. Pero entre las miles de casas de té de la ciudad, una nueva vanguardia sugiere un cambio del compromiso populista al retiro y el refinamiento, ya sea en ambientes llenos de muebles antiguos, como en De He, o con un estilo estético consciente de sí mismo, como la casa de té Tingtai. en el distrito de arte M50 en la antigua zona industrial de Putuo, con sus niveles de cámaras privadas en cajas elevadas de acero inoxidable. En algunos, los sumilleres de té ofrecen variedades caras de Bingdao Pu’er, Tieguanyin oolong y Dianhong (té negro de la provincia de Yunnan en el suroeste de China), preparados junto a la mesa. A menudo se requieren reservas, con límites de tiempo impuestos, para que los clientes no se demoren demasiado. Es un escape, pero no del tiempo.

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En “La vida social de los pequeños espacios urbanos”, un estudio de 1980 sobre el uso de plazas públicas en la ciudad de Nueva York, el periodista y urbanista estadounidense William H. Whyte observa que, aunque la gente “habla de alejarse de todo”, la evidencia muestra que, de hecho, se sienten atraídos por lugares concurridos: “Lo que más atrae a la gente, al parecer, son otras personas”. Sin embargo, en las otras casas de té que visito con Loh (y, más tarde, con la escritora gastronómica Crystyl Mo), los encuentros entre extraños se reducen al mínimo. Hombres de traje, maletines que se balancean, desaparecen en habitaciones discretas y cerradas. Hay un aura de exclusividad, como en un club privado; un lugar, una rama de la minicadena Yinxi en Yuqing Lu en la antigua concesión francesa, no está marcado desde el exterior, salvo por una hilera de muñecos monje regordetes y sin rostro colocados en la pared. Para entrar, Loh presiona la cabeza del segundo muñeco de la derecha, y cuando se abre la puerta, subimos escalones sobre la niebla ondulante. En el jardín, las mesas se encuentran envueltas en cilindros de vidrio rodeadas de agua, a las que solo se puede acceder mediante peldaños.

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Con las cafeterías ahora como sus rivales, entre ellas la gigantesca tienda de 30,000 pies cuadrados de Starbucks Reserve Roastery que abrió en 2017 en el distrito Jing’an de Shanghai, las casas de té han tenido que adaptarse. Algunos tientan a la generación más joven con sus interiores; otros hacen del té el centro de atención, con ceremonias formales que requieren un practicante capacitado, o como un producto de lujo, con precios de variedades particularmente raras que se elevan a miles de yuanes por bote, el equivalente a cientos de dólares estadounidenses. Estas iteraciones modernas no encajan del todo con el modelo clásico de “uno de los espacios sociales públicos más asequibles”, como lo ha descrito Shao, y es difícil para un extraño decir cuánto retienen el espíritu de las casas de té libres de antaño. donde la “gente común” podría chismear y expresar opiniones y “liberar emociones destructivas y hacer frente al cambio social” sin temor a consecuencias o interferencia del gobierno. En cambio, parecen abrazar una nostalgia diferente, por un tiempo imaginado en el que el mundo era menos exigente o más fácil de cerrar. Quizás la promesa no sea el compromiso, sino su opuesto: la retirada.

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Leo Pimentel se especializa en noticias de Asia y el sudeste asiatico.