En Sudáfrica, los cazadores furtivos ahora trafican con diminutas plantas suculentas

STEINKOPF, Sudáfrica – En una noche sin luna en el desierto en el lejano oeste de Sudáfrica, Avrill Kaffer acababa de hacer una venta cuando vehículos con luces intermitentes emergieron de la oscuridad y un oficial de la Unidad de Robo de Existencias y Especies en Peligro saltó desde detrás de un arbusto cercano, ordenándole que se tirara al suelo.

Cuando el Sr. Kaffer se dio cuenta de que lo habían tendido, ya estaba esposado. Mientras miraba, los agentes de policía procedieron a abrir las ocho grandes cajas de cartón que había traído consigo.

En el interior, encontraron miles de plantas pequeñas, marrones, parecidas a bolas de masa, Conophytums, nativa de esta parte de África, evidentemente recién desenterradas.

Conophytum, un género de plantas con flores que consta de más de 100 especies, incluidas varias en peligro de extinción, son las últimas víctimas de una ola global de caza furtiva suculenta impulsada por la creciente demanda de coleccionistas y entusiastas de todo el mundo, pero especialmente en China y Corea. dijeron los expertos.

Sudáfrica alberga alrededor de un tercio de todas las especies suculentas, según el Fondo Mundial para la Naturaleza, y los expertos dicen que esta ola de caza furtiva representa una grave amenaza para la biodiversidad.

“Los conophytums son lo más importante ahora”, dijo el capitán Karel Du Toit, el oficial detrás de la operación encubierta que condujo al arresto del Sr. Kaffer. El capitán Du Toit, él mismo un ávido admirador de Conophytum, dijo que solía pasar la mayor parte de su tiempo investigando casos de ganado robado, pero desde 2018, la lucha contra la suculenta caza furtiva se había convertido en un trabajo de tiempo completo.

“El ochenta por ciento de ellos son casos de plantas”, dijo en su oficina, señalando una pila de archivos de casos apilados en el suelo junto a su escritorio. “El problema se está volviendo enorme”.

Una vez consideradas en Sudáfrica como plantas para los pobres, las suculentas se han puesto de moda a nivel internacional en los últimos años, valoradas por sus formas escultóricas extravagantes y el relativamente poco mantenimiento que requieren. Una búsqueda de #suculentas ahora genera más de 12 millones de visitas en Instagram.

La pandemia de Covid-19 ha impulsado una industria de plantas de interior ya pujante, y los centros de jardinería informaron un fuerte aumento en las ventas de plantas de interior desde que se impusieron los cierres por primera vez en muchos países en 2020.

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La pandemia también ha cambiado la forma en que operan los cazadores furtivos suculentos, dijeron funcionarios encargados de hacer cumplir la ley. Hace unos años, las personas que arrestaban el capitán Du Toit y sus colegas eran casi todos ciudadanos extranjeros, principalmente titulares de pasaportes chinos y coreanos. Pero desde que la pandemia impuso restricciones a los viajes, los compradores extranjeros han estado contratando a locales para realizar la caza furtiva.

“Proporcionan a la población local lecturas de GPS para los lugares donde crecen las plantas”, dijo el Capitán Du Toit.

Este cambio ha puesto a las autoridades de conservación del país en conflicto con un número creciente de jóvenes desempleados que ven en estas plantas la posibilidad de escapar de la pobreza extrema.

“Es la cosa más estúpida que he hecho en mi vida”, dijo Kaffer después de su arresto, mientras dos oficiales contaban los Conophytums que él trató de vender, metiéndolos en bolsas de pruebas. Solo la primera caja contenía unas 1.424 plantas.

Kaffer esperaba obtener 160.000 rand, unos 11.000 dólares, por sus plantas, pero el capitán Du Toit dijo que su valor de mercado en el extranjero sería mucho mayor.

Un ex minero de diamantes, Kaffer, que tiene 40 años, dijo que había estado sin trabajo durante más de un año y estaba luchando por mantener a su familia. La tasa de desempleo de Sudáfrica ha aumentado a casi el 33 por ciento durante la pandemia.

Por lo general, a los condenados se les ofrece la opción de pagar una multa y recibir una sentencia suspendida o, alternativamente, cumplir una breve pena de cárcel.

En los jardines botánicos e invernaderos de las provincias de Northern Cape y Western Cape, donde la epidemia de caza furtiva es más grave, los botánicos están luchando para hacer frente a una afluencia masiva de suculentas confiscadas a los cazadores furtivos. Con demasiados para replantar en la naturaleza, y ante el riesgo de que hacerlo contamine las poblaciones silvestres restantes, las autoridades ahora esperan mantener con vida a tantos como sea posible hasta que se tome una decisión a largo plazo sobre qué hacer con ellos.

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“Literalmente tengo caso tras caso”, dijo un botánico en Ciudad del Cabo que ayuda a cuidar las suculentas confiscadas y sirve como testigo experto para los fiscales. El hombre pidió permanecer en el anonimato, citando amenazas recientes recibidas por un colega.

En su instalación de almacenamiento, donde dijo que ha estado recibiendo alrededor de 2.500 Conophytum cazados furtivamente por semana desde el comienzo del año, bandejas llenas de suculentas yacían a lo largo de una serie de mesas de metal, cada sección correspondiente a un busto policial diferente.

Una mesa contenía una mezcla de haworthias, adromischus y gasterias, otros tipos de suculentas, incautadas a un par de cazadores furtivos checos en 2019. Al lado, había bandejas de Conophytums confiscadas a un cazador furtivo coreano que resultó estar huyendo de las autoridades de California. , donde enfrentó cargos por robar más de medio millón de dólares en plantas de Dudleya farinosa.

“Estos fueron atrapados en el correo”, dijo el botánico, señalando varias cajas de plantas de Conophytum comptonii en miniatura. “Es una locura, la gente no puede obtener las plantas lo suficientemente rápido”.

Detener la marea de la caza furtiva es un gran desafío. El gobierno sudafricano carece de personal para vigilar los vastos espacios abiertos donde crecen los Conophytum. Además, los especialistas en delitos de plantas reconocen que pocos policías o funcionarios de aduanas pueden siquiera identificar un Conophytum, y mucho menos diferenciar un vivero de uno cosechado en el medio silvestre.

En caso de que las poblaciones silvestres desaparezcan, el Instituto Nacional de Biodiversidad de Sudáfrica tiene como objetivo recolectar especímenes de especies raras para mantener en cultivo.

“La demanda de plantas raras recolectadas en el medio silvestre se está disparando, y muchas de estas especies, especialmente Conophytums, solo ocurren en poblaciones localizadas muy pequeñas, por lo que podrían ser recolectadas hasta la extinción en un par de visitas de cazadores furtivos”, dijo Ismail Ebrahim, un proyecto gerente del Instituto.

La caza furtiva de plantas no es un fenómeno nuevo. Pero Internet ha abierto el mercado de par en par, dijo Carly Cowell, científica sudafricana que ahora vive en el Royal Botanical Gardens, Kew, en Inglaterra, y que participó en un proyecto reciente que utilizó inteligencia artificial para rastrear el comercio ilegal de plantas en línea.

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“Internet es un gran, gran cambio de juego”, dijo. “Descubrimos que hay un enorme comercio de plantas en línea”. Muchos compradores de plantas cosechadas ilegalmente no parecían saber que estaban infringiendo la ley, dijo, y agregó que “la gente es bastante ignorante o ingenua sobre lo que constituye el comercio ilegal de plantas”.

Un estudio reciente de la Convención sobre el Comercio Internacional de Especies en Peligro de Extinción, una organización de tratado internacional que combate el comercio ilegal de vida silvestre, encontró que unas 365 plantas medicinales en peligro de extinción se venden abiertamente en Amazon y eBay.

El Dr. Cowell dijo que abordar el problema se ve dificultado por un fenómeno conocido como “ceguera de las plantas”, la tendencia humana a ver a las plantas como intrínsecamente menos importantes que los animales.

Michelle Pfab, funcionaria del instituto de biodiversidad de Sudáfrica, dijo que muchos grupos sin fines de lucro se enfocan en animales en peligro de extinción porque es más fácil recaudar fondos para especies “carismáticas”.

“Usas fotos de huérfanos y bebés lindos y es muy fácil obtener donaciones”, dijo. “Es tan difícil hacer eso con las plantas”.

La Sra. Pfab dijo que estaba frustrada porque mientras aumentaba el número de arrestos por caza furtiva, pocos de los principales actores estaban siendo detenidos.

“Sobre todo son los soldados de infantería los que son atrapados, la gente pobre que intenta poner comida en la mesa”, dijo.

Ella argumenta que Sudáfrica tendrá dificultades para contener la ola de caza furtiva hasta que las especies en demanda estén más disponibles de fuentes legales como los viveros. Esto puede llevar tiempo.

“Si comienzas de cero con un paquete de semillas, no ganarás un centavo en cuatro o cinco años”, dijo Minette Schwegmann, propietaria de un gran vivero de suculentas en Robertson, al este de Ciudad del Cabo.

La Sra. Schwegmann dijo que regularmente recibe pedidos de decenas de miles de Conophytums maduros. Cuando ella responde que no puede proporcionar esas cantidades de su vivero, algunos posibles compradores le preguntan por qué no puede simplemente desenterrarlas en la naturaleza.