En un memorando filtrado, el CEO de Aurora sopesa las escisiones, los despidos y las adquisiciones frente a la venta a las grandes tecnológicas – Tecno

El jefe ejecutivo del desarrollador de vehículos autónomos Aurora Innovation presentó una serie de opciones de reducción de costos y generación de efectivo a su directorio, que van desde congelar la contratación y escindir activos hasta un pequeño aumento de capital, volverse privado e incluso venderse a empresas tecnológicas de alto perfil Apple y Microsoft.

Las ideas, todas destinadas a apuntalar su posición de efectivo y extender su pista en condiciones de mercado difíciles, se expusieron en un memorando interno informado por primera vez por Bloomberg y también visto por Tecno. El memorando interno, que estaba destinado a la junta antes de su reunión del 3 de agosto, se envió por error a todos los empleados de Aurora, que hoy suman alrededor de 1600 personas.

Tras el informe de Bloomberg, las acciones de Aurora subieron hasta un 27%. Las acciones cerraron con un alza del 15,17% a 2,43 dólares.

Aurora tiene una «pista de efectivo» que le permitirá continuar sus operaciones hasta mediados de 2024, según su carta del segundo trimestre a los accionistas y se indica en el memorando. Sin embargo, Aurora sigue siendo una empresa sin ingresos. Y el memorando escrito por el cofundador y director ejecutivo Chris Urmson reconoció un problema doble: un mercado financiero desafiante que dificulta la obtención de capital adicional y cronogramas cambiantes por parte de sus socios OEM que retrasan los ingresos.

Aurora, que ha priorizado la comercialización de camiones autónomos, tiene asociaciones piloto con FedEx, Paccar, Schneider, Werner y Xpress.

Aurora celebró una reunión de la junta después de que se compartió el correo electrónico. Un portavoz de Aurora se negó a comentar sobre lo que se discutió durante la reunión. La compañía proporcionó una declaración por correo electrónico que decía:“Dadas las condiciones macro actuales, cada empresa debería pasar por el ejercicio de evaluar sus opciones y estrategia a largo plazo. Creemos que pensar en cosas como esta es una señal positiva y una marca de buen gobierno”.

Urmson señaló que las condiciones del mercado hacen que sea poco probable que la empresa pueda recaudar mil millones de dólares. En cambio, presentó una larga lista de opciones, cada una señalando los pros y los contras, así como su mayor preocupación de mantener la moral de los empleados, y dijo que valía la pena encontrar un «camino para recaudar $ 300 millones en el próximo año para agregar alrededor de seis meses a nuestra pista”.

Extendiendo la pista

El memorando interno de Urmson se lee más como un ejercicio financiero y estratégico que como un plan de acción. El extenso memorando, que se envió antes de la reunión de la junta del 3 de agosto, establece prácticamente todas las opciones que la empresa podría tomar para ampliar su posición de efectivo.

Las ideas más llamativas del memorándum incluyen venderse a grandes empresas tecnológicas como Apple o Microsoft o un proveedor de nivel 1. Sin embargo, el memorando no proporciona ningún indicio de que hayan comenzado las conversaciones con alguna empresa.

Hay una serie de otras opciones, que se incluyen en las medidas de ahorro y generación de efectivo, establecidas en el memorando. Los métodos de ahorro en efectivo abarcan toda la gama, incluida la congelación de la contratación e incluso la eliminación de puestos de trabajo, aunque Urmson advirtió contra lo último.

“Creo que una RIF (reducción de personal) dañará la moral”, escribió Urmson, y señaló que los equipos se sienten escasos de personal. “Aunque la junta (y yo) podríamos creer que el equipo será más eficiente si es más pequeño, esperamos que el impacto negativo en la moral y el aumento posterior en el desgaste de talentos valiosos sean un desafío. A menos que los despidos sean sustanciales, deberíamos pensar en esto principalmente como una táctica de mejora de la eficiencia, en lugar de un aumento sustancial en la pista, una vez que consideramos los costos de indemnización”.

En el frente de la fuerza laboral, Urmson recomendó dos opciones: «gestión agresiva del rendimiento de los trabajadores de bajo rendimiento» y «desduplicación y priorización más intensivas». Cortando la jerga, esto podría significar despedir a los empleados de bajo rendimiento y eliminar los puestos duplicados o simplemente no cubrir esos puestos una vez que estén vacantes.

Esas medidas, escribió Urmson, pueden no tener la simplicidad operativa de un RIF o congelamiento de contratación, pero darían como resultado mejoras significativas en la eficiencia y ahorros de costos. Estimó un ahorro de $7.5 millones.

En el memorando también se incluyeron otras medidas de reducción de efectivo, como la eliminación de la subvención de capital del CEO, la reducción de las licencias de software en un 20%, la suspensión de las bonificaciones anuales y la suspensión del servicio de alimentos.

Urmson también descartó una variedad de opciones generadoras de efectivo que iban desde la venta de su pista de prueba y construcción hasta movimientos más grandes, como escindir o vender sus activos de simulación o lidar, adquirir otras compañías de AV que cotizan en o cerca del efectivo en su balance «en el vecindario de $ 150 millones a $ 300 millones», tomando Aurora privada o vendiéndose a una empresa tecnológica más grande o proveedor de primer nivel.

La adquisición de otra empresa AV eliminaría a otro competidor, reduciría la dilución de la financiación en el mercado y permitiría a Aurora “reducir agresivamente los despidos”, según el memorando. Aurora no nombra ninguna empresa potencial en esa lista de adquisiciones. Sin embargo, hay algunos como Embark, que tiene una capitalización de mercado de $204 millones, que podrían calificar.

Aurora contrató a Allen & Co para analizar la ruta de adquisición, según el memorando.

De todas las opciones, Urmson parecía más interesado en explorar si había un camino viable para desarrollar tecnología, buscar una adquisición e investigar un pequeño aumento de capital.

Urmson dijo en el memorando que no estaba dispuesto a vender la compañía en este momento, a menos que hubiera una oferta sólida de un «comprador estratégico muy convincente».

Comienzo de Buzzy a SPAC

Aurora pasó de ser una empresa emergente a una empresa que cotiza en bolsa a través de SPAC en un lapso de cuatro años. La empresa fue fundada en 2017 por Sterling Anderson, Drew Bagnell y Urmson, quienes tienen un historial de trabajo en tecnología de vehículos automatizados.

Los tres cofundadores, que procedían del proyecto de conducción autónoma de Google, Uber ATG y Tesla, ayudaron a atraer inversores de alto perfil y una gran cantidad de capital.

Los cofundadores de Aurora se duplicaron en diciembre de 2020 cuando llegaron a un acuerdo con Uber para comprar la unidad de conducción autónoma de la empresa de transporte. El complejo acuerdo que en ese momento valoraba a la compañía combinada en $10 mil millones ayudó a Aurora a duplicar el tamaño de su fuerza laboral.

Bajo los términos de esa adquisición, Aurora no pagó en efectivo por Uber ATG. En cambio, Uber entregó su participación en ATG e invirtió $400 millones en Aurora. Uber recibió una participación del 26% en la compañía combinada, según un documento presentado ante la Comisión de Bolsa y Valores de EE. UU.

Aurora realizó al menos otra adquisición luego del acuerdo con Uber. En febrero de 2021, Aurora compró OURS Technology, la segunda puesta en marcha de lidar que había adquirido en menos de dos años. Aurora adquirió Blackmore, una startup de lidar con sede en Montana, en mayo de 2019.

En ese contexto, docenas de nuevas empresas en todas las industrias que estaban ansiosas por desbloquear más capital recurrieron a fusiones con empresas de adquisición de propósito especial. Estas fusiones de SPAC ofrecieron un camino más rápido, aunque a menudo más costoso, hacia el mercado público.

Aurora se subió al tren SPAC y anunció en julio de 2021 que se haría pública a través de una fusión con Reinvent Technology Partners Y, una empresa de adquisición de propósito especial lanzada por el cofundador e inversor de LinkedIn, Reid Hoffman, el fundador de Zynga, Mark Pincus, y el socio gerente Michael Thompson. .

Un año después, las promesas de lo que podría ofrecer un mercado público de alto vuelo han vuelto a la realidad, obligando a las empresas tecnológicas de vanguardia como Aurora a encontrar formas de extender sus pistas de capital el tiempo suficiente para llegar a la comercialización.

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