En un primer momento, los cirujanos colocaron un riñón de cerdo a un humano, y funcionó

Los cirujanos de Nueva York han conectado con éxito un riñón cultivado en un cerdo genéticamente alterado a un paciente humano y han descubierto que el órgano funcionaba normalmente, un avance científico que algún día puede producir una gran cantidad de órganos nuevos para pacientes gravemente enfermos.

Aunque quedan muchas preguntas por responder sobre las consecuencias a largo plazo del trasplante, que involucró a un paciente con muerte cerebral al que se siguió solo durante 54 horas, los expertos en el campo dijeron que el procedimiento representó un hito.

“Necesitamos saber más sobre la longevidad del órgano”, dijo el Dr. Dorry Segev, profesor de cirugía de trasplante en la Facultad de Medicina de Johns Hopkins que no participó en la investigación. Sin embargo, dijo: “Este es un gran avance. Es un gran problema “.

Los investigadores han buscado durante mucho tiempo cultivar órganos en cerdos aptos para trasplantes en humanos. Un flujo constante de órganos, que eventualmente podría incluir corazones, pulmones e hígados, ofrecería un salvavidas a los más de 100,000 estadounidenses actualmente en listas de espera para trasplantes, incluidos los 90,240 que necesitan un riñón. Doce personas en lista de espera mueren cada día.

Un número aún mayor de estadounidenses con insuficiencia renal (más de medio millón) depende de extenuantes tratamientos de diálisis para sobrevivir. En gran parte debido a la escasez de órganos humanos, la gran mayoría de los pacientes de diálisis no califican para los trasplantes, que se reservan para aquellos que tienen más probabilidades de prosperar después del procedimiento.

La cirugía, realizada en NYU Langone Health, fue reportada por primera vez por USA Today el martes. La investigación aún no ha sido revisada por pares ni publicada en una revista médica.

El riñón trasplantado se obtuvo de un cerdo modificado genéticamente para desarrollar un órgano que probablemente no sea rechazado por el cuerpo humano. En una aproximación cercana a un procedimiento de trasplante real, el riñón se adjuntó a una persona que había sufrido muerte cerebral y se mantuvo conectado a un ventilador.

El riñón, adherido a los vasos sanguíneos en la parte superior de la pierna fuera del abdomen, comenzó a funcionar normalmente, produciendo orina y el producto de desecho creatinina “casi de inmediato”, según el Dr. Robert Montgomery, director del Instituto de Trasplantes Langone de la NYU, que realizó la procedimiento en septiembre.

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Aunque el órgano no se implantó en el cuerpo, los problemas con los llamados xenotrasplantes, de animales como primates y cerdos, generalmente ocurren en la interfaz del suministro de sangre humana y el órgano, donde la sangre humana fluye a través de los vasos de los cerdos, dijeron los expertos.

El hecho de que el órgano funcionara fuera del cuerpo es una fuerte indicación de que funcionará en el cuerpo, dijo el Dr. Montgomery.

“Fue mejor de lo que creo que esperábamos”, dijo. “Se parecía a cualquier trasplante que haya hecho de un donante vivo. Muchos riñones de personas fallecidas no funcionan de inmediato y tardan días o semanas en comenzar. Esto funcionó de inmediato “.

El año pasado, 39,717 residentes de los Estados Unidos recibieron un trasplante de órganos, la mayoría de ellos (23,401) recibieron riñones, según United Network for Organ Sharing, una organización sin fines de lucro que coordina los esfuerzos de obtención de órganos del país.

Los cerdos modificados genéticamente “podrían ser potencialmente una fuente renovable y sostenible de órganos: la disponibilidad de órganos por el sol y el viento”, dijo el Dr. Montgomery.

Las reacciones a la noticia entre los expertos en trasplantes variaron de cautelosamente optimistas a tremendamente efusivas, aunque todos reconocieron que el procedimiento representaba un cambio radical. La perspectiva de criar cerdos para cosechar sus órganos para los humanos seguramente planteará preguntas sobre el bienestar y la explotación de los animales, aunque se estima que 100 millones de cerdos ya son sacrificados en los Estados Unidos cada año para alimentarse.

Si bien algunos cirujanos especularon que podrían pasar solo unos meses antes de que los riñones de cerdos modificados genéticamente se trasplanten a seres humanos vivos, otros dijeron que aún queda mucho trabajo por hacer.

“Se trata de un trasplante y una cirugía traslacional de vanguardia que está a punto de ser capaz de hacerlo en seres humanos vivos”, dijo la Dra. Amy Friedman, excirujana de trasplantes y directora médica de LiveOnNY, la organización de obtención de órganos en el área metropolitana de Nueva York.

El grupo participó en la selección e identificación del paciente con muerte cerebral que recibió el procedimiento experimental. El paciente era un donante de órganos registrado y, debido a que los órganos no eran aptos para el trasplante, la familia del paciente accedió a permitir la investigación para probar el procedimiento de trasplante experimental.

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La Dra. Friedman dijo que también imaginó el uso de corazones, hígados y otros órganos cultivados en cerdos. “Es realmente alucinante pensar en cuántos trasplantes podríamos ofrecer”, dijo, y agregó: “Por supuesto, tendrías que criar a los cerdos”.

Otros expertos se mostraron más reservados y dijeron que querían ver si los resultados eran reproducibles y revisar los datos recopilados por NYU Langone.

“No hay duda de que esto es un tour de force, ya que es difícil de hacer y hay que pasar por muchos obstáculos”, dijo el Dr. Jay A. Fishman, director asociado del centro de trasplantes del Hospital General de Massachusetts.

“Si este estudio en particular avanza en el campo dependerá de qué datos recopilaron y si los comparten, o si es un paso solo para demostrar que pueden hacerlo”, dijo el Dr. Fishman. Instó a la humildad “sobre lo que sabemos”.

Quedan muchos obstáculos antes de que los órganos de cerdos modificados genéticamente puedan usarse en seres humanos vivos, dijo el Dr. David Klassen, director médico de United Network for Organ Sharing.

Si bien calificó la cirugía como “un momento decisivo”, advirtió que el rechazo a largo plazo de los órganos ocurre incluso cuando el riñón del donante es compatible y “incluso cuando no se intenta cruzar las barreras de las especies”.

El riñón tiene funciones además de limpiar la sangre de toxinas. Y hay preocupaciones sobre los virus porcinos que infectan a los receptores, dijo el Dr. Klassen: “Es un campo complicado, e imaginar que sabemos todas las cosas que van a suceder y todos los problemas que surgirán es ingenuo”.

El xenotrasplante, el proceso de injerto o trasplante de órganos o tejidos entre diferentes especies, tiene una larga historia. Los esfuerzos para utilizar la sangre y la piel de animales en humanos se remontan a cientos de años.

En la década de 1960, se trasplantaron riñones de chimpancé a una pequeña cantidad de pacientes humanos. La mayoría murió poco después; el tiempo más largo que vivió un paciente fue de nueve meses. En 1983, se trasplantó un corazón de babuino a una niña conocida como Baby Faye. Murió 20 días después.

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Los cerdos ofrecían ventajas sobre los primates para la obtención de órganos: son más fáciles de criar, maduran más rápido y alcanzan el tamaño humano adulto en seis meses. Las válvulas cardíacas de cerdo se trasplantan de forma rutinaria a humanos y algunos pacientes con diabetes han recibido células de páncreas de cerdo. La piel de cerdo también se ha utilizado como injertos temporales para pacientes quemados.

La combinación de dos nuevas tecnologías, la edición de genes y la clonación, ha producido órganos de cerdo alterados genéticamente. Los corazones y riñones de cerdo se han trasplantado con éxito a monos y babuinos, pero las preocupaciones por la seguridad han impedido su uso en humanos.

“El campo hasta ahora ha estado estancado en la etapa preclínica de primates, porque pasar de primate a humano vivo se percibe como un gran salto”, dijo el Dr. Montgomery.

El riñón utilizado en el nuevo procedimiento se obtuvo mediante la eliminación de un gen de cerdo que codifica una molécula de azúcar que provoca una agresiva respuesta de rechazo humano. El cerdo fue diseñado genéticamente por Revivicor y aprobado por la Administración de Drogas y Alimentos para su uso como fuente de terapéutica humana.

El Dr. Montgomery y su equipo también trasplantaron el timo del cerdo, una glándula que participa en el sistema inmunológico, en un esfuerzo por evitar las reacciones inmunitarias del riñón.

Después de unir el riñón a los vasos sanguíneos en la parte superior de la pierna, los cirujanos lo cubrieron con un escudo protector para poder observarlo y tomar muestras de tejido durante el período de estudio de 54 horas. Los niveles de orina y creatinina eran normales, encontraron el Dr. Montgomery y sus colegas, y no se detectaron signos de rechazo durante más de dos días de observación.

“No parecía haber ningún tipo de incompatibilidad entre el riñón de cerdo y el humano que hiciera que no funcionara”, dijo el Dr. Montgomery. “No hubo rechazo inmediato del riñón”.

Las perspectivas a largo plazo aún se desconocen, reconoció. Pero “esto nos permitió responder una pregunta realmente importante: ¿habrá algo que sucederá cuando cambiemos esto de un primate a un humano que sea desastroso?”