En una isla del Pacífico, Rusia prueba su plan de batalla contra el cambio climático

ISLA SAKHALIN, Rusia – Se prevé que dieciséis aerogeneradores se eleven en medio de la sinuosa costa y las colinas boscosas de esta isla rusa en el Pacífico, creando un parque eólico más grande que cualquiera que exista actualmente en los vastos tramos del Lejano Oriente del país.

La energía limpia generada por el nuevo parque eólico se destinará a extraer más carbón.

Rusia está luchando por retener la riqueza y el poder que provienen de la venta de combustibles fósiles al mundo, incluso cuando el Kremlin reconoce cada vez más que el cambio climático es una crisis provocada por el hombre que el país debe hacer más para abordar.

La semana pasada, el presidente Vladimir V. Putin dijo que Rusia dejaría de agregar dióxido de carbono a la atmósfera para 2060. Fue un cambio notable ya que Putin ha rechazado la ciencia climática durante mucho tiempo y muchos en su país ven los esfuerzos internacionales para combatir el calentamiento global como parte de un complot occidental para debilitar a Rusia. Su anuncio se produce dos semanas antes de que los líderes mundiales converjan en Glasgow para una cumbre climática fundamental de la ONU.

Pero no está claro si Rusia es sincera en su nueva promesa. Los expertos en energía rusos y los funcionarios gubernamentales reconocen que las medidas están impulsadas en gran medida por la economía, y que los planes de la Unión Europea de aplicar aranceles a países muy contaminantes amenazan las exportaciones de Rusia, la cuarta más grande entre las naciones en términos de emisiones de gases de efecto invernadero. Algunos elementos de los planes de Rusia han provocado escepticismo, incluida una gran dependencia de los bosques como herramienta para absorber dióxido de carbono.

Y el país continúa invirtiendo en producir más petróleo, gas y carbón, duplicando una industria que le ha permitido al Kremlin obtener ganancias durante una crisis energética global y ejercer influencia sobre Europa, su principal cliente.

Las contradicciones climáticas de Rusia están a la vista en la isla de Sakhalin, de 600 millas de largo, al norte de Japón. La región relativamente rica de 500.000 habitantes es rica en hidrocarburos, la columna vertebral de su economía. Pero el año pasado el gobierno regional se comprometió a hacer de Sakhalin Rusia la primera región «carbono neutral» para 2025, una que absorba tanto carbono del aire como emite.

El plan de Sakhalin muestra que el gas natural – que es menos contaminante que el carbón – y sus bosques que absorben carbono serán clave para el enfoque de Rusia para reducir sus emisiones netas.

«No queremos hacer nada que detenga el desarrollo de sus empresas», dijo el gobernador de Sakhalin, Valery Limarenko, en una reciente conferencia sobre petróleo y gas en la isla, brindando en el salón de un hotel lleno de ejecutivos energéticos rusos comiendo sushi y moluscos crudos. «Vamos a salir al mar juntos, podemos ver el puerto y sabemos a dónde vamos».

Por ahora, los planes de Sakhalin para cumplir su objetivo de convertirse en carbono neutral, que también incluye el comercio de emisiones, la energía de hidrógeno, las plantas de energía renovable y el desarrollo de “sumideros” de carbono, existen principalmente en papel. Pero son indicativos de la dinámica cambiante en un país donde las temperaturas están aumentando más del doble de rápido que el promedio mundial.

«Probablemente lo más importante que está sucediendo ahora en Rusia es que se está formando un cierto consenso en torno al cambio climático», dijo Dmitri N. Peskov, enviado especial de Putin para el desarrollo tecnológico, en una entrevista. «En el último medio año, ha quedado claro que Rusia está en el centro de los cambios climáticos».

Gran parte de Sajalín está cubierta por majestuosos bosques de abetos y abetos. Cuentan la historia del papel de Rusia en la lucha contra el cambio climático y de su vulnerabilidad a él.

En Sakhalin, según el gobierno, los bosques ya absorben 11 millones de los 12 millones de toneladas métricas de carbono emitido por la actividad humana, lo que hace que el objetivo de la neutralidad de carbono sea alcanzable con reducciones relativamente menores en las emisiones.

A nivel nacional, Rusia planea duplicar con creces la cantidad de carbono contabilizado como absorbido por sus vastos bosques para 2050, según un borrador de estrategia gubernamental visto por The New York Times. Parte de ese aumento provendría de la lucha contra los incendios forestales y de los cambios en las prácticas forestales. Pero también resultaría de cambiar la forma en que se calcula esa absorción utilizando «modelos matemáticos modernos basados ​​en redes neuronales e inteligencia artificial», lo que provocaría el escepticismo de los ambientalistas.

«El problema es que estas cifras no se basan en datos o estudios fiables», dijo Vasily Yablokov, especialista en clima de Greenpeace Rusia.

En los bosques de Sakhalin, hay cada vez más zonas de desolación sin vida. La corteza de los árboles grises, muertos y altísimos está perforada por pequeños pinchazos: rastros del escarabajo de la corteza del abeto europeo.

La población del escarabajo se disparó en los últimos años. Los tifones del Pacífico han estado azotando cada vez más al norte, llegando a Sakhalin, donde derriban enormes franjas de árboles que, al carecer de las defensas naturales de los árboles vivos, se convierten en forraje para los escarabajos de la corteza. Las temperaturas más cálidas han ayudado a que los escarabajos se multipliquen.

Según Kirill Korznikov, botánico de la rama del Lejano Oriente de la Academia de Ciencias de Rusia, ya se han matado al menos 30.000 acres de abetos en Sajalín. La extinción de los bosques a su vez daña los frágiles ecosistemas fluviales de Sakhalin, amenazando las futuras poblaciones de salmón y reduciendo la cantidad de carbono absorbido de la atmósfera.

“Nunca hemos tenido tales tormentas, nunca hemos tenido tantos bichos”, dijo Korznikov. «Pero la gente no tiene una comprensión completa de que estos fenómenos están conectados a cambios en el clima».

Putin rechazó durante mucho tiempo el consenso científico de que la actividad humana era la culpable del calentamiento del planeta. Más bien, dijo en 2018, el cambio climático podría ser causado por «cambios cósmicos, cambios de algún tipo en la galaxia que son invisibles para nosotros».

Luego, el año pasado, un devastador derrame de petróleo en Siberia causado por el deshielo del permafrost que derribó un tanque de diesel subrayó el peligro particular que representa el calentamiento global para la infraestructura en Rusia. Dos tercios del territorio de la nación están cubiertos por suelo helado. Este año, por tercer verano consecutivo, los siberianos se enfrentaron a los peores incendios forestales que podían recordar, lo que avivó su ira contra el gobierno.

«¿Por qué la naturaleza se ha vuelto loca?» preguntó un espectador de televisión a Putin en su programa anual de llamadas telefónicas en junio.

“Muchos creen, con razón, que esto está relacionado principalmente con la actividad humana, con las emisiones de contaminantes a la atmósfera”, respondió Putin.

Dos semanas después, la Unión Europea anunció planes para un impuesto fronterizo al carbono sobre las importaciones de países que no están tomando las medidas que considera suficientes para reducir las emisiones de gases de efecto invernadero. Las importaciones de Rusia, pronosticaron los analistas, serían las más afectadas.

Dinara Gershinkova, una ex funcionaria del Kremlin que supervisa los esfuerzos climáticos de Sakhalin, dijo que la presión internacional ha sido «una palanca real» que ha obligado a Rusia a reducir las emisiones. Los últimos dos años, dijo, han sido «totalmente locos», ya que las empresas con inversores extranjeros buscaron asesoramiento sobre cómo cumplir con los estándares ambientales internacionales.

Según sus planes existentes, Rusia cumplirá la promesa que hizo como parte del acuerdo climático de París de reducir sus emisiones en un 30 por ciento para 2030 en comparación con los niveles de 1990, aunque sus emisiones aún podrían aumentar en los próximos años.

Pero hay indicios de que Rusia revisará sus planes para ser más ambiciosos. El borrador de la estrategia climática del gobierno pide que Rusia reduzca las emisiones de gases de efecto invernadero en un 79 por ciento para 2050. Hacer una contribución significativa a la lucha global contra el cambio climático, señala el documento, fomentaría “una imagen positiva de Rusia en el mundo, estimulando el desarrollo de las relaciones de comercio exterior «.

Rusia probablemente traerá sus propias demandas a la cumbre climática en Glasgow. Incluyen el reconocimiento internacional de los proyectos de captura de carbono realizados en Rusia y el tratamiento de la energía nuclear e hidroeléctrica como «verde» a la par con la energía eólica y solar, han dicho los funcionarios. Incluso existe la esperanza de que los países occidentales relajen las sanciones para recompensar a Rusia por adoptar una posición más constructiva.

“Un enemigo mutuo se une”, dijo Peskov, el enviado del Kremlin. «Rusia posee una serie de claves para solucionar el problema del calentamiento global, que es muy difícil de solucionar sin nosotros».

Sin embargo, también hay una ventaja más dura en la postura emergente de Rusia: la idea de que Europa y Estados Unidos, con sus ciudades costeras bajas, tienen más que perder que Rusia, que ve beneficios para el comercio y la agricultura en el Ártico que se deshiela y las temperaturas más cálidas. .

“A largo plazo, no hay duda de que somos los beneficiarios cuando se trata del cambio climático”, dijo Peskov. (No tiene ninguna relación con Dmitri S. Peskov, el portavoz del Kremlin).

En Sakhalin, el plan del gobierno regional para la neutralidad de carbono muestra que los funcionarios intentarán mantener sus industrias de combustibles fósiles existentes durante el mayor tiempo posible. La isla es uno de los mayores centros de producción de petróleo y gas del Pacífico, con inversores que incluyen a Royal Dutch Shell y ExxonMobil.

Aleksandr Medvedev, un ejecutivo del gigante energético estatal Gazprom, prometió en la conferencia de Sakhalin el mes pasado que el gas natural tendría «una importancia clave en la combinación energética global incluso a finales de este siglo».

El gas natural emite aproximadamente la mitad del dióxido de carbono del carbón, pero aún genera contaminación que está calentando el planeta, y sus tuberías son vulnerables a las fugas de metano, un potente gas de efecto invernadero.

Aún así, como parte de su impulso para reducir las emisiones, las autoridades de Sakhalin están alentando a los propietarios de automóviles a convertir sus motores para que puedan funcionar con gas natural. El gobierno cubre hasta $ 2,000 en costos y promociona que el combustible es más del doble de barato que la gasolina regular. En las estaciones de servicio de gas natural administradas por Gazprom, los clientes tienen que alejarse unos metros de su automóvil, por su propia seguridad, después de colocar la boquilla sibilante en una válvula improvisada debajo del capó.

«¡El combustible ecológico significa preocuparse por el futuro!» los anuncios en el transporte público en Yuzhno-Sakhalinsk dicen.

El gas natural también está programado para reemplazar las decenas de plantas de calefacción municipales que queman carbón esparcidas por toda la isla.

Y la próspera industria del carbón de Sakhalin tampoco irá a ninguna parte.

East Mining Company, la principal minera de carbón de Sakhalin, dice que ha triplicado su extracción anual a 12 millones de toneladas en los últimos cinco años y promete seguir creciendo. Los precios del carbón en los mercados de exportación asiáticos de la empresa se están disparando en medio de la crisis energética mundial.

El presidente de la compañía, Oleg Misevra, ha dicho que la amenaza del cambio climático está «obligando a la humanidad a unirse y tomar medidas radicales». En el caso de East Mining, eso significa instalar un parque eólico de 67 megavatios para alimentar sus operaciones de minería de carbón a cielo abierto; montó equipos de vigilancia del viento para encontrar un lugar adecuado el mes pasado. Yablokov, de Greenpeace, calificó los planes de «totalmente surrealistas».

«Se supone que las turbinas eólicas reemplazan a los combustibles fósiles, en lugar de apoyarlos», dijo Yablokov.

East Mining rechazó las solicitudes de entrevistas. En Uglegorsk, la ciudad minera cercana a las principales operaciones de la empresa, hay poca fe en sus compromisos medioambientales. Los escombros de su cantera de carbón se derrumbaron en julio en un deslizamiento de tierra masivo que, según los activistas, contaminó el suministro de agua de la zona. Luego de que el periódico municipal informara sobre el desastre, el alcalde intentó despedir al editor en jefe.

“Han aprendido a decir las palabras correctas”, dijo Vladimir Avdeyev, un activista de Uglegorsk de 61 años, mientras observaba la extensión gris de escombros de deslizamientos de tierra que se extendían por un valle en las afueras de la ciudad. «Vemos hechos de carácter opuesto».

Alina Lobzina y Oleg Matsnev contribuyeron con el reportaje.