Encuestas falsas y cobertura sensacionalista a pedido: el lado oscuro de Sebastian Kurz

VIENA – Parecía un milagro. Durante años, el partido conservador de Austria languideció muy por detrás de sus rivales. Luego, en mayo de 2017, las encuestas se invirtieron espectacularmente, dando a los conservadores una nueva credibilidad que les ayudó a convencer a los votantes de que tenían una posibilidad real de ganar. Cinco meses después, en las elecciones, lo hicieron.

El hombre al que se le atribuye el milagro fue Sebastian Kurz. Con solo 31 años, bien vestido y educado, con el pelo liso e incluso eslóganes más hábiles en las redes sociales, se convirtió en el canciller más joven de Austria y formó un gobierno con la extrema derecha.

Elegido el mismo año en que el presidente Donald J. Trump asumió el cargo, Kurz fue visto rápidamente en Europa como el modelo de una derecha ascendente para una nueva generación, un prodigio político que había salvado el conservadurismo tomando prestada la agenda de la extrema derecha, puliéndola. y llevarlo a la corriente principal.

Parecía demasiado bueno para ser verdad. Y resulta que lo fue.

Los fiscales ahora dicen que muchas encuestas antes de esa elección fueron falsificadas y que Kurz y una pequeña camarilla de aliados con devoción de culto a él le pagaron a uno de los tabloides más grandes de Austria para garantizar una cobertura noticiosa favorable. Una vez en el poder, dicen los fiscales, institucionalizó el sistema, utilizando el dinero de los contribuyentes para elevar la apariencia de su propia popularidad y castigar a los periodistas y medios de comunicación que lo criticaron.

“Lo que vieron los votantes no fue real”, dijo Helmut Brandstätter, un ex editor de un periódico convertido en legislador que fue intimidado por Kurz y presionado para que dejara su trabajo. “Fue un plan para influir en las elecciones y socavar la democracia”.

“La imagen del político perfecto, todo era falso”, dijo Brandstätter. “El verdadero Sebastian Kurz es alguien mucho más siniestro”.

Kurz, quien renunció como canciller el 9 de octubre, ha negado haber actuado mal y no ha sido acusado de ningún delito, pero sigue bajo investigación por soborno y malversación de fondos. Su caída ha repercutido en toda Europa, donde muchos de los partidos tradicionales de centro derecha que alguna vez inspiró están ahora en crisis.

En un mes en el que los periodistas ganaron el Premio Nobel por pedir cuentas a los gobiernos, el escándalo de Austria ha puesto de relieve la relación notablemente simbiótica entre los líderes populistas de derecha y las partes comprensivas de los medios de comunicación.

Kurz, dicen los fiscales, compró el tercer tabloide más grande de Austria con más de un millón de euros en sobornos, disfrazado de publicidad clasificada.

“Kurz ha utilizado muchos de los mismos métodos que otros populistas nacionales”, dijo Natascha Strobl, autora de “Conservadurismo radicalizado”, un libro sobre el giro a la derecha de los conservadores tradicionales. “La colusión corrupta con medios amigos y el intento de silenciar a los periodistas críticos es parte de la caja de herramientas”.

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Los fiscales llaman a Kurz “la figura central” en un elaborado plan para manipular la opinión pública que incluía a varios miembros de su círculo íntimo, así como a dos encuestadores y dos propietarios del tabloide Österreich.

El caso en su contra parece un thriller político. En 104 páginas, obtenidas por The New York Times, los fiscales documentan meticulosamente un plan secreto para manipular la opinión pública con el fin de ganar el poder y luego consolidar su control.

La herramienta subterránea de comprar encuestas de opinión manipuladas y cobertura de los medios se describe con notable detalle en los intercambios de chat recuperados del teléfono celular de uno de los aliados y amigos más cercanos de Kurz, Thomas Schmid.

El Sr. Schmid ocupó una serie de puestos de alto nivel en el Ministerio de Finanzas y se fue de excursión con el Sr. Kurz. Era uno de los pocos seguidores leales que se llamaban a sí mismos los “pretorianos”, en honor a la guardia de élite de los emperadores romanos.

Su devoción era aparentemente absoluta. “¡ERES MI HÉROE!” El Sr. Schmid le escribió al Sr. Kurz en uno de sus muchos intercambios, y en otro, “Soy uno de sus pretorianos que no crea problemas, sino que los resuelve”.

El problema que tuvo Kurz en 2016 fue que no era el líder de su conservador Partido Popular. Fue ministro de Relaciones Exteriores en un gobierno de coalición impopular liderado por los socialdemócratas de centro izquierda. Para convertirse en canciller, primero tenía que hacerse cargo de su propio partido.

Así que empezó a maquillar con los pretorianos.

El plan que trazaron se llamó “Operación Ballhausplatz”, por el discurso de la cancillería en Viena. Un documento describía desde la “preparación” hasta la “toma de control” cómo el rival de Kurz en la cima del partido conservador podría verse socavado con encuestas que decían que “todo es mejor” con Kurz a la cabeza.

“Dada la renuencia dentro del partido, Sebastian Kurz tuvo que seguir su plan de manera encubierta”, escriben los fiscales, señalando que el plan “incurriría en costos considerables, y eso también hizo que el encubrimiento del financiamiento fuera inevitable”.

El Sr. Schmid, del Ministerio de Finanzas, tenía acceso al dinero. Se aseguró de que el presupuesto de medios de Kurz en el Ministerio de Relaciones Exteriores recibiera un impulso significativo, y encontró formas de facturar las encuestas encubiertas que no aparecían en las cuentas oficiales, dicen los fiscales.

El mecanismo que ideó fue simple: con la ayuda de Kurz, Schmid reclutó al ministro de familia conservador, que anteriormente había dirigido un instituto de votación.

Uno de sus antiguos socios con vínculos estrechos con los propietarios de Österreich fue puesto a cargo de la votación. Los aliados de Kurz dictaban las preguntas que se debían hacer. Luego seleccionaron resultados favorables y, a menudo, los modificaron aún más en apoyo de la oferta de liderazgo de Kurz. A Österreich se le dijo cuándo y cómo redactarlos a cambio de la colocación regular de anuncios clasificados.

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Hubo algunos contratiempos tempranos.

En junio de 2016, cuando Wolfgang y Helmuth Fellner, hermanos cuya familia es propietaria de Österreich, no entregaron un artículo sobre una encuesta favorable para Kurz, El Sr. Schmid se volvió loco: “¡¡¡Estamos realmente enojados !! Mega loco “.

“Lo entiendo completamente”, respondió Wolfgang Fellner, “ahora estoy haciendo una página doble completa sobre la encuesta del miércoles. ¿Okey?”

En diciembre del mismo año, el Sr. Schmid transmitió mejores noticias al Sr. Kurz en un mensaje de chat. Otra encuesta acababa de aparecer en los titulares que mostraba a los conservadores en un mínimo histórico del 18 por ciento, socavando aún más al rival de Kurz.

“¡Gracias! Buena encuesta ”, respondió Kurz.

Con el tiempo, el sistema se fue perfeccionando. En enero de 2017, Österreich publicó no solo una encuesta, sino una entrevista con la encuestadora, Sabine Beinschab, y utilizó una de sus citas como titular: Los conservadores “se beneficiarían de cambiarse a Kurz”.

Era una línea que le habían transmitido los pretorianos.

“Ayer le dije a Beinschab lo que tenía que decir en la entrevista”, informó Johannes Frischmann, portavoz del ministro de Finanzas y otro miembro del círculo íntimo de Kurz, a Schmid, quien respondió con un emoji aplaudiendo.

“Nunca he llegado tan lejos como estamos”, escribió Schmid. “Brillante inversión. Fellner es capitalista. Si paga, se hacen las cosas. Me encanta.”

A principios de mayo, el líder conservador había dimitido y Kurz fue designado rápidamente su sucesor. Casi de inmediato, su partido despegó en las urnas y, en el espacio de tres semanas, catapultó a Kurz a la posición de liderazgo.

Fue por esta época cuando Kurz también buscó activamente reuniones para presionar a periodistas más críticos. En junio de 2017, cenó con Brandstätter, entonces editor en jefe de Kurier, uno de los periódicos de gran formato.

“¿Por qué no te gusto?” Kurz había preguntado repetidamente, recordó Brandstätter en una entrevista.

“Tienes que decidir si eres mi amigo o mi enemigo”, había dicho Kurz.

Kurz ganó cómodamente las elecciones en octubre de 2017. Había dirigido su campaña sobre los límites de la inmigración y la identidad austriaca, dando una apariencia juvenil a gran parte de la agenda de la extrema derecha y luego invitándola al gobierno.

En los 17 meses que siguieron, hizo la vista gorda ante las numerosas transgresiones racistas y antisemitas de sus socios de la coalición. Cuando periodistas, como el Sr. Brandstätter, informaban sobre ellos, recibían llamadas telefónicas del Sr. Kurz o de un miembro de su amplio equipo de comunicaciones.

“Recibí estas llamadas todo el tiempo”, recuerda Brandstätter. “Luego llamó a los dueños y luego los dueños me llamaron a mí”.

Un año después de que Kurz asumiera el cargo, su periódico se apoyó en el Sr. Brandstätter para dejar su trabajo y convertirse en editor, un rol sin control editorial. Ahora es legislador del partido libertario Neos.

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Mientras tanto, dicen los fiscales, Schmid siguió pagando las encuestas y colocó anuncios del gobierno en Österreich a cambio de una cobertura favorable. Desde mediados de 2016 hasta el primer trimestre de 2018, dijeron los fiscales, el valor de esos anuncios llegó a al menos 1,1 millones de euros, o alrededor de $ 1,3 millones.

Luego, en mayo de 2019, estalló uno de los mayores escándalos de posguerra de Austria. Apareció un viejo video que mostraba al ministro más importante del Partido de la Libertad de extrema derecha en la coalición de Kurz prometiendo contratos gubernamentales a un posible inversionista ruso a cambio de obtener una cobertura favorable en un conocido tabloide austriaco, el Kronen Zeitung.

Resultó ser una trampa. Pero el video dejó en claro lo que la extrema derecha estaba dispuesta a hacer. Lo que los austríacos no sabían era que su canciller conservador estaba realmente haciéndolo.

La investigación del video eventualmente pondría a los fiscales tras el rastro del Sr. Kurz y sus pretorianos.

Después de que estalló el escándalo del video, Kurz rápidamente puso fin a su coalición con la extrema derecha.

“Ya es suficiente”, dijo. “Lo que es grave y problemático es la idea de abusar del poder, de utilizar el dinero de los contribuyentes austriacos y, por supuesto, la comprensión del panorama mediático en nuestro país”.

Kurz ganó la reelección y esta vez entró en una coalición con los Verdes progresistas, un cambio que le ofreció la oportunidad de quitar la mancha de su asociación con la extrema derecha.

Sin embargo, lo que no cambió fue el elaborado sistema de control de mensajes del Sr. Kurz.

En junio pasado, después de que la revista austriaca News escribiera un artículo crítico sobre los conservadores de Kurz, el Ministerio de Finanzas canceló todos sus anuncios clasificados, no solo en News, sino en los 15 títulos propiedad del grupo editorial VGN.

La pérdida rondaba los 200.000 euros, dijo Horst Pirker, director ejecutivo de VGN.

“Todos los gobiernos intentaron que los medios importantes se pusieran de su parte”, explicó Pirker en una entrevista. “Pero Kurz lo llevó a una nueva dimensión”.

Kurz, quien sigue siendo el líder del partido conservador, todavía espera regresar como canciller. Ha arremetido contra el sistema judicial, acusando a los fiscales de tener motivaciones políticas. Los legisladores leales a él hablan de “glóbulos rojos” y “redes de izquierda”, una especie de “estado profundo” que lucha contra el conservadurismo.

“Está sacado directamente del libro de jugadas antiliberal”, dijo Peter Pilz, autor de “The Kurz Regime”, un libro publicado recientemente. “Está muy dañado y es poco probable que se recupere. Pero si lo hace, todos deberíamos preocuparnos “.