Era su día libre. Luego, la Estación Espacial dio una vuelta.

La Estación Espacial Internacional, con una masa de más de 900.000 libras y abarcando un área tan grande como un campo de fútbol, ​​no está diseñada para hacer volteretas hacia atrás como una gimnasta olímpica.

Pero cuando un compartimiento ruso recién instalado encendió repentinamente sus propulsores el jueves, la NASA dijo en Twitter que la estación se inclinó 45 grados. En realidad, fue mucho más de 45 grados.

“Eso ha sido informado un poco incorrectamente”, dijo Zebulon Scoville, el director de vuelo que estaba a cargo en el centro de control de la misión de la NASA en Houston durante el incidente de caída del jueves.

En una entrevista, Scoville describió cómo la Estación Espacial Internacional giraba una revolución y media, alrededor de 540 grados, antes de detenerse al revés. Luego, la estación espacial dio un giro de 180 grados hacia adelante para volver a su orientación original.

Los siete astronautas a bordo nunca estuvieron en peligro, dijo Scoville, y la situación no se salió de control. Aún así, en siete años como director de vuelo de la NASA, esta fue la primera vez que Scoville declaró una “emergencia de nave espacial”.

El Sr. Scoville ni siquiera estaba programado para trabajar el jueves. Otro director de vuelo, Gregory Whitney, dirigió las operaciones del lado de la NASA durante el acoplamiento del módulo ruso de 23 toneladas llamado Nauka – “ciencia” en ruso.

Pero el Sr. Scoville había dirigido los preparativos anteriores para la llegada de Nauka y sentía curiosidad. “Así que decidí ponerme una corbata e ir a verlo desde la galería de observación detrás de la sala de control”, dijo. “Y estuve allí con Holly Ridings, que es la directora principal de vuelo, y Reid Wiseman, el jefe de la oficina de astronautas”.

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Después del atraque, el Sr. Whitney tenía algunas reuniones a las que asistir, por lo que la Sra. Ridings le pidió al Sr. Scoville que se hiciera cargo de la segunda mitad del turno del Sr. Whitney. “Y yo digo, ‘Me encantaría. El atraque, la parte difícil, ha terminado. Déjeme que le entregue el puesto ‘”, dijo Scoville. “Y así de improvisado, entré y le quité el turno. Él desenchufó, yo enchufé y me di la vuelta, y el tablero de advertencia de precaución se iluminó “.

Eran las 11:34 am, hora de Houston.

“Recibimos dos mensajes, solo dos líneas de código, que decían que algo andaba mal”, dijo Scoville.

Los mensajes decían que la estación espacial había perdido el “control de actitud”, es decir, que había comenzado a inclinarse. Por lo general, cuatro giroscopios grandes y pesados ​​que giran a 6.000 revoluciones por minuto mantienen estable la estación espacial, pero parece que alguna fuerza los domina.

“Y al principio pensé, ‘Oh, ¿es esto una indicación falsa?’”, Dijo Scoville. “Y luego miré hacia los monitores de video y vi todo el hielo y los disparos de los propulsores. No es broma. Todo un acontecimiento. Vamos a por ello. Obtienes medio suspiro de ‘Oh, caramba, ¿ahora qué?’ y luego lo empujas hacia abajo y simplemente resuelves el problema “.

Los propulsores de Nauka habían comenzado a disparar, tratando de alejarse de una estación espacial a la que estaba acoplado de forma segura.

Peor aún, no había forma de apagarlos.

Sus homólogos en el control de la misión en Rusia le dijeron que Nauka estaba configurado para que pudiera recibir comandos directamente solo desde una estación terrestre en Rusia. El siguiente pase sobre Rusia estaba a 70 minutos.

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El nuevo módulo ruso está acoplado en la parte inferior de la estación espacial. Cuando Nauka trató de moverse, tiró hacia abajo la parte trasera de la estación espacial y la parte delantera se inclinó hacia arriba. “Es exactamente como hacer una voltereta hacia atrás”, dijo Scoville.

La velocidad de rotación alcanzó un máximo de 0,56 grados por segundo, dijo Scoville. Ese giro no es lo suficientemente rápido como para generar una gravedad artificial significativa; dijo que los astronautas no informaron casi ningún cambio notable en las condiciones dentro de la estación.

Sin embargo, una estación espacial giratoria ejerce presión sobre la estructura y las antenas ya no apuntan hacia donde se supone que deben hacerlo. Los controladores de la misión informaron rápidamente a los astronautas de lo que estaba sucediendo y les dieron instrucciones.

“Sabíamos que teníamos un tiempo limitado”, dijo Scoville.

La declaración de emergencia de una nave espacial activó antenas adicionales en los Estados Unidos que podrían comunicarse con la estación espacial. Pero aún así, la conexión entre el suelo y el espacio se perdió dos veces, una durante cuatro minutos y la otra durante siete minutos.

Los comandos desde el suelo guardaron y bloquearon los paneles solares de la estación. Los astronautas se encargaron de bloquear los radiadores, que emiten calor desde la estación al espacio.

Aunque los controladores rusos no tenían forma de recuperar el control sobre Nauka, podían encender los propulsores en otras partes de la estación espacial.

Luego, la tripulación encendió los propulsores de otro módulo ruso, Zvezda, para contrarrestar los de Nauka. Cuando pareció que eso podría no ser suficiente para detener el giro, los propulsores de una nave espacial de carga rusa Progress acoplada también se lanzaron.

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Después de unos 15 minutos, los propulsores de Nauka se agotaron. Scoville dijo que no sabía por qué, aunque los informes decían que el módulo había agotado su propulsor. Los controladores de la misión podrían entonces detener más fácilmente la estación. “Después de hacer ese giro hacia atrás una vez y media, se detuvo y luego volvió hacia el otro lado”, dijo Scoville.

Había pasado una hora; Todo volvió a la normalidad. Los controladores de la misión les dijeron a los astronautas que se tomaran el resto del día libre y se relajaran. Scoville dijo que los ejercicios de entrenamiento los habían preparado bien sobre qué hacer cuando la estación espacial se vuelca.

“Probablemente la intensidad aumenta un poco”, dijo, “pero hay una especie de calma generalizada en la que la gente no entra en pánico y solo mira los datos, averigua qué estaba sucediendo y trata de resolver el problema desde allí”.

Un comunicado el viernes de Roscosmos, la agencia espacial rusa, dijo que había una falla de software en Nauka y que, como resultado, “se dio un comando directo para encender los motores del módulo”.

El análisis preliminar indica que la estación espacial se mantiene en buen estado.

A pesar del percance y la fricción entre la NASA y Rusia sobre el futuro de la Estación Espacial Internacional, Scoville dijo que no tenía dudas sobre las operaciones de la estación.

“Tengo plena confianza en los rusos”, dijo. “Son una asociación fantástica con la NASA y todo el programa de la Estación Espacial Internacional”.

Al final de su turno no planeado el jueves, Scoville dejó escapar una exclamación de alivio en Twitter.

Oleg Matsnev contribuyó con el reportaje.