¿Era un gato gigante? Los leopardos escapan y un zoológico guarda silencio (al principio).

Para un zoológico, dejar escapar a un leopardo es preocupante. Perder a tres de ellos y no advertir a los residentes durante más de dos semanas parece algo completamente diferente.

Un parque de safari cerca de la ciudad de Hangzhou en el este de China se enfrenta a una avalancha de preguntas después de que logró esa hazaña dudosa, admitiendo tardíamente a fines de la semana pasada que tres de sus leopardos se habían fugado de alguna manera a las colinas cercanas.

Para el lunes, los buscadores habían encontrado a dos de los grandes felinos, y equipos con perros, drones y pistolas de dardos buscaban al tercero. Trajeron 90 pollos vivos como cebo para atraer al que faltaba.

También se estaba realizando una búsqueda de respuestas. El gobierno puso a un alto gerente del zoológico bajo investigación criminal y los funcionarios prometieron una investigación. Muchos chinos se preguntaron cómo el Hangzhou Safari Park podría perder varios gatos monteses y retener la noticia durante tanto tiempo.

El parque de safari y el gobierno fueron vagos al principio sobre cuándo escaparon los leopardos, pero los funcionarios de Hangzhou dijeron en una conferencia de prensa el lunes que habían huido el 19 de abril cuando dos cuidadores que limpiaban su recinto violaron las “reglas operativas”, aparentemente al dejar las puertas abiertas. .

La explicación del parque para guardarse la noticia mientras buscaba en secreto: no quería asustar a los vecinos.

“Teniendo en cuenta que los leopardos jóvenes que escaparon no eran muy agresivos y les preocupaba que revelar el asunto desencadenara el pánico, no revelamos la noticia de inmediato”, dijo el parque safari en un comunicado el sábado después de que el gobierno local confirmara la fuga y advirtió a los residentes que estuvieran en guardia.

La Internet china ha estado ansiosa con actualizaciones y discusiones sobre los leopardos desaparecidos. A muchas personas no les impresionó la explicación del parque y tenían preguntas sobre las acciones del gobierno, la búsqueda frenética y el bienestar de los leopardos que fueron cazados. Los leopardos son una especie en peligro de extinción y se encuentran en la naturaleza en parches remanentes del oeste de China.

“El asunto del ‘leopardo escondido’ ha expuesto lagunas en la gestión que justifican un mayor escrutinio y reflexión”, opinó Chinese Central Television News en un artículo en línea.

Chen Fang, propietario de un albergue de ocio rural en el área de la búsqueda, dijo en una entrevista telefónica: “El zoológico debería habernos notificado antes”.

“Si dices que te preocupa provocar el pánico en el público, ¿alguien no entraría en pánico si se encontrara con un leopardo en las afueras de la ciudad?” una persona escribió en Weibo, la popular plataforma de redes sociales china.

Los zoológicos se han convertido en destinos turísticos populares en China, y ha habido ataques que involucran a visitantes que salen de sus autos en parques de animales para vehículos.

En línea, muchas personas expresaron su simpatía por los leopardos fugitivos, citando señales de que habían sido perseguidos y posiblemente mutilados por perros rastreadores.

Los residentes han descrito haber visto a los animales durante al menos una semana antes del zoológico y las autoridades locales revelaron que habían escapado, según informes de noticias chinos.

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Zhu Caifeng, un productor de té, dijo que había visto uno en un campo a principios de mayo. “Al principio pensé que era una especie de gato, pero cuando miré más de cerca, las dimensiones no eran las correctas”, dijo a The Shanghai Observer. “Esto era mucho más grande que un gato”.

El Sr. Zhu estaba alarmado pero mantuvo la calma. Usó su teléfono para tomar una foto de la criatura mirándolo con curiosidad entre las plantas de té. Pero estaba demasiado ocupado con el trabajo agrícola para pensar demasiado en encontrarse con un gato montés exótico. Después de que se fue, dijo, siguió trabajando en sus campos.

Más tarde, Zhu volvió a avistar un leopardo, pero sus amigos de la aldea le aconsejaron que no lo denunciara a las autoridades en caso de que le ocasionara “molestias innecesarias e interfiriera con el trabajo”, dijo.

Un día después, la idea de un leopardo atacando a alguien lo llevó a cambiar de opinión y compartió su foto en WeChat, el servicio de redes sociales chino, y pronto el área se convirtió en un hervidero. Los pueblos cercanos se pusieron en guardia.

El Sr. Zhu se negó a ser entrevistado y agregó que se había sentido abrumado por las llamadas de los periodistas.

“En línea, muchos me han elogiado por dar la alarma rápidamente”, dijo a The Shanghai Observer. “Pero también hay personas que me acusaron de hacer una montaña con un grano de arena”.

Sin embargo, incluso después de que aumentaron los avistamientos y los residentes llamaron a la policía, los gerentes del Hangzhou Safari Park, y tal vez las autoridades locales, parecían haber esperado lidiar con los gatos desaparecidos en silencio durante las vacaciones del Primero de Mayo en China. El parque no respondió de inmediato las llamadas en busca de comentarios el lunes.

Los informes de noticias chinos han dicho que cuando los periodistas le preguntaron, el parque inicialmente negó que faltaran leopardos. Anunció el sábado que cerraría temporalmente para hacer frente a “problemas de seguridad” no especificados.

Más tarde ese día, el gobierno del distrito de Fuyang, el sitio del parque, reveló que los tres leopardos habían desaparecido y que uno todavía estaba prófugo; el parque emitió entonces su admisión de disculpas. Desde entonces, los equipos de búsqueda han invadido las exuberantes colinas a las afueras de Hangzhou.

Hasta ahora, no ha habido informes de lesiones por leopardos, y el parque safari y algunos expertos dijeron que era poco probable que los gatos tímidos y jóvenes atacaran a las personas.

Aún así, los sitios de noticias chinos ofrecen consejos sobre qué hacer si te encuentras con un leopardo callejero.

“No los mire directamente a los ojos”, decía un artículo. “Hagas lo que hagas, que no cunda el pánico”, dijo otro. Si es atacado, agregó, considere como último recurso meter el puño en la garganta del leopardo. “Esa es la única posibilidad de salvar su vida”.

Liu Yi contribuyó con la investigación.