Es Nadal contra Djokovic en el Abierto de Francia, pero una ronda antes

PARÍS – Roland Garros cobró vida el miércoles de muchas maneras.

A medida que el gobierno francés suavizó las restricciones relacionadas con el coronavirus, lo que permitió a unos 5,000 fanáticos llenar Philippe Chatrier Court con cánticos entusiastas y sombreros de Panamá afilados, parecía apropiado que este fuera el día en que se preparara un partido que se había anticipado durante casi dos semanas.

Rafael Nadal y Novak Djokovic se enfrentarán en una semifinal del Abierto de Francia el viernes. Ambos ganaron partidos valientes el miércoles que estuvieron llenos de tensión, ruido y oleadas de impulso en todas direcciones.

Su partido de semifinales será el último enfrentamiento en una rivalidad épica y la segunda vez en menos de un mes que se enfrentarán en arcilla roja, la superficie favorita de Nadal. Djokovic, sin embargo, le dio todo lo que pudo en su reciente partido de tres sets en tierra batida en la final del Abierto de Italia, que Nadal ganó por décima vez.

“Va a ser un partido especial con mucha multitud, como lo fue hoy”, dijo Diego Schwartzman de Argentina, quien luchó valientemente contra Nadal el miércoles solo para caer en cuatro sets. “Todo el mundo quiere ver eso”.

También querían ver el final del partido de cuartos de final de Djokovic con Matteo Berrettini de Italia. Pero intervino un toque de queda a las 11 pm. En un cambio a las 10:54 hora local, con Djokovic liderando por un set y arriba por 3-2 en el cuarto, los jugadores se dirigieron al vestuario como trabajadores de seguridad. despejó la multitud, que era aproximadamente cinco veces más grande que cualquier día anterior y había pasado la mayor parte de una hora ayudando a sacar a Berrettini de un hoyo de dos sets.

Prácticamente la misma serie de eventos se había desarrollado durante un partido de Djokovic en el Abierto de Australia en febrero. Al igual que entonces, hubo aullidos y muchos holgazanes en las salidas el miércoles. Pero después de unos 15 minutos, los jugadores regresaron a un estadio vacío para completar el negocio de la noche.

Djokovic luego remató al noveno favorito Berrettini, 6-3, 6-2, 6-7 (5) 7-5, como un hombre desesperado por ahorrar cada gramo de energía para su próximo partido.

“Condiciones muy difíciles”, dijo un agotado Djokovic cuando terminó.

Ahora viene la parte más difícil. Djokovic tiene la ventaja contra Nadal, 29-28, aunque Nadal es muy superior en arcilla, con un récord de 19-7 que actualmente parece aún más imponente. Se está calentando en París, horneando la arcilla y haciendo que la pelota vuele como le gusta a Nadal.

“Nos conocemos bien”, dijo Nadal después de vencer al décimo sembrado Schwartzman, 6-3, 4-6, 6-4, 6-0. “Todo el mundo sabe que en este tipo de partidos puede pasar cualquier cosa”.

Djokovic dijo que jugar contra Nadal en el Abierto de Francia no se parecía a nada en el deporte.

“Es el mayor desafío que puedes tener jugar contra Nadal en esta cancha”, dijo. “Cada vez que nos enfrentamos, existe esa tensión y expectativa extra. Las vibraciones son diferentes al caminar en la cancha con él “.

Y, sin embargo, debido a cómo se clasifica a los jugadores en los torneos de Grand Slam, estrictamente por el ranking actual, el enfrentamiento llega en la semifinal, una ronda antes de que casi cualquier persona con conocimiento del deporte creyera que Nadal, el campeón reinante, el No. 3 cabeza de serie y 13 veces ganador de este evento, debería jugar contra Djokovic, el No. 1 del mundo.

Pero Nadal se saltó el Abierto de Estados Unidos 2020 debido a preocupaciones sobre la pandemia, perdió en los cuartos de final del Abierto de Australia y jugó un calendario limitado después de ese torneo, lo que permitió a Daniil Medvedev hacerse con el segundo lugar en la clasificación mundial.

“Esa es una gran diferencia”, dijo Nadal el miércoles sobre su encuentro con Djokovic en una semifinal en lugar de en la final. “El ganador de ese partido debe seguir adelante, y queda mucho trabajo por hacer para intentar lograr el objetivo final aquí”.

Nadal tuvo que trabajar mucho el miércoles para asegurar su lugar en las semifinales. Durante un rato, con un intenso sol de la tarde que hacía que las condiciones fueran engañosamente exigentes, Schwartzman tuvo a Nadal contra las cuerdas.

Un jugador seductor que ha aprovechado al máximo un cuerpo que mide apenas un metro y medio de altura, Schwartzman es un defensor de primer orden. Lo que le falta en apalancamiento y poder, lo compensa con más trucos y giros en sus cuerdas que casi cualquier otro jugador en la gira. Su globo con efecto liftado, que de alguna manera siempre parece aterrizar a unos centímetros de la línea de base, es tan bueno como parece.

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Ha hecho una de las cosas más difíciles del deporte. Venció a Nadal en arcilla roja en el Abierto de Italia el año pasado. Es un jugador extremadamente popular en el vestuario, una figura fascinante entre sus compañeros que generalmente son al menos medio pie más altos que él y que saben de primera mano lo difícil que puede ser jugar, especialmente en arcilla. Schwartzman no tiene miedo y vino a pelear el miércoles.

En un set, luchó por permanecer en el partido, y una multitud de Roland Garros, que trata a Nadal como un amado hijo adoptivo, coreó su nombre. No defraudó, desatando su potente derecha, rompiendo a Nadal tres veces en los dos primeros sets y sacudiendo su confianza. Al final del segundo set, Nadal enviaba débiles reveses al centro de la cancha para que Schwartzman iniciara el primer golpe y repetidamente fallaba en guardar los gastos generales que generalmente rebota fuera de la cancha.

Sin embargo, en última instancia, ninguna parte del juego de Schwartzman es mejor que el de Nadal, con la posible excepción de ese globo con efecto liftado.

Abajo por 3-4 en el tercer set, Nadal de repente pareció recordar dónde estaba y lo que ha logrado aquí. Obtuvo victorias en los siguientes nueve juegos, terminando el partido en un manejable 2 horas y 45 minutos. En el set final, ganó 25 de 30 puntos.

“Al final, él es Rafa y siempre encuentra el camino”, dijo Schwartzman.

Después de que Nadal terminó, fue el turno de Djokovic de mantener su parte del trato.

Al principio, Djokovic fue mucho más clínico de lo que había sido en su partido de cuarta ronda contra otro italiano, Lorenzo Musetti, quien se llevó los dos primeros sets ante Djokovic.

Con posiblemente la mejor devolución que se haya visto en el juego, Djokovic rompió el servicio generalmente problemático de Berrettini al principio de los dos primeros sets y le dio a Berrettini pocas oportunidades de romper el suyo.

Djokovic ha perdido después de estar arriba de dos sets a ninguno solo una vez en su carrera. Pero sin margen de error, Berrettini encontró el surco en su servicio e hizo que Djokovic se lanzara solo para poner el borde de su raqueta en la pelota. Bajo presión, Djokovic perdió la oportunidad de sacar el desempate del tercer set. Luego, con el estadio vacío y su ira en ebullición, Djokovic superó a Berrettini para prevalecer apenas en el cuarto, gritando como un hombre de las cavernas cuando el último disparo de Berrettini golpeó el centro de la red.

Djokovic ha visto versiones de esta película antes. En octubre, entró en la final del Abierto de Francia contra Nadal con la mejor oportunidad que nunca contra un jugador que nunca había perdido el partido definitivo en Roland Garros. Apareció en forma, y ​​el cambio del torneo a la caída debido a la pandemia significó condiciones de juego frescas que amortiguaron los balones, impidiéndoles saltar a la zona de strike preferida de Nadal.

Sin embargo, Nadal bombardeó a Djokovic, 6-0, 6-2, 7-5.

Goran Ivanisevic, campeón de Wimbledon en 2001 y entrenador de Djokovic, dijo que la derrota había dejado a Djokovic tambaleante, especialmente después de su descalificación del Abierto de Estados Unidos en septiembre, cuando inadvertidamente golpeó una pelota en la garganta de un juez de línea.

La victoria le dio a Nadal su vigésimo título de Grand Slam, empatándolo con Roger Federer como la mayor cantidad en la historia del juego masculino. Djokovic se acercó a dos de ellos en febrero, cuando ganó su noveno campeonato del Abierto de Australia.

Ahora él y Nadal se encuentran con solo un lugar en la final del domingo en la línea, incluso si realmente no se siente así. Ninguno de los otros dos semifinalistas, Stefanos Tsitsipas y Alexander Zverev, ha ganado un título de Grand Slam.

Al menos, el gran enfrentamiento debe completarse con suficiente tiempo antes del toque de queda. Los sombreros de Panamá estarán vigentes.