‘Es un regalo del cielo’: viajes en taxi de 9 centavos en las zonas rurales de Corea del Sur

SEOCHEON, Corea del Sur – En una reciente mañana nublada, una aldea en la costa oeste de Corea del Sur no mostró signos de agitación humana hasta que cinco residentes mayores emergieron lentamente a través de la niebla que cubría exuberantes arrozales verdes.

El grupo estaba esperando lo que alguna vez habría sido un lujo inasequible en este rincón rural del país: un taxi que los llevara de compras y a las citas médicas en la cabecera del condado a 20 minutos de distancia.

Pero incluso los más pobres de entre ellos podrían permitirse fácilmente este viaje. La participación de cada pasajero en la tarifa total no se mediría en dólares sino en centavos.

“Es un regalo del cielo”, dijo uno de los pasajeros, Na Jeong-soon, de 85 años.

Su aldea está en el condado de Seocheon, el lugar de nacimiento del Taxi of Hope, más conocido como “el taxi de 100 wones”. Cien wones son aproximadamente 9 centavos.

En 2013, el condado enfrentó una crisis. A medida que su población disminuyó, también lo hizo el número de pasajeros de autobuses, lo que provocó la cancelación de rutas no rentables. Luego, los conductores de autobuses se declararon en huelga. Donde antes había tres autobuses al día, de repente no llegó ninguno, dejando varados a los que no tenían automóviles en aldeas remotas.

¿La solución del condado? Dejemos que la gente llame taxis a pueblos aislados donde vivían tan pocos que ninguna compañía de autobuses quería atenderlos. Los taxis cobrarían a los pasajeros solo 100 wones por viajes cortos, y el gobierno del condado pagaría el resto de la tarifa.

Si bien el servicio es más popular entre los residentes mayores de bajos ingresos, cualquier persona cuya aldea se encuentre a más de 700 metros (2,300 pies) de la parada de autobús más cercana puede llamar a un taxi de 100 wones cuando viaje a los mercados en las ciudades cercanas.

La idea resultó tan exitosa que pronto, con el respaldo del gobierno nacional en Seúl, la solución de Seocheon se extendió a otros condados, ayudando a revolucionar el transporte público en las zonas rurales de Corea del Sur.

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“El taxi ahora me lleva hasta la puerta de mi casa”, dijo Na. “No puedes imaginar lo que era en los viejos tiempos cuando tenía que transportar mi bolsa de compras desde la parada del autobús hasta mi casa. Me mató las piernas, pero no hay nadie por aquí para ayudar a los ancianos como yo “.

Durante años, Corea del Sur ha reportado una de las tasas de natalidad más bajas del mundo, creando una población que envejece rápidamente y causando tensiones en todos los aspectos de la sociedad, desde su presupuesto de asistencia social hasta el transporte público a las escuelas.

El impacto del cambio demográfico es más visible en miles de aldeas rurales cuyos jóvenes, incluidos los hijos de la Sra. Na, se han ido a las grandes ciudades en busca de trabajos mejor pagados. En la aldea de Seondong de la Sra. Na, el número de hogares, que alguna vez llegó a ser de 25, se ha reducido a una docena.

Los funcionarios del gobierno dicen que apoyar los servicios de taxi de 100 wones es mucho más rentable que desplegar autobuses subvencionados a las pequeñas aldeas escondidas entre montañas donde viven pocas personas, aparte de los agricultores jubilados y artríticos, y construir carreteras más anchas para acomodar esos autobuses.

Park Kyong-su, de 71 años, dijo que ir al mercado una o dos veces por semana en un taxi de 100 wones rompió el tedio de vivir en la aldea de Suranggol en Seocheon. Ve su aldea de 12 casas, tres de ellas vacías, deterioradas día a día.

“Cuando llovió la otra noche, escuché que parte de una casa vacía de al lado se derrumbaba”, dijo la Sra. Park, cuya propia casa estaba bien cuidada, con equipo agrícola colgando prolijamente en una pared y zinnias floreciendo afuera de su puerta. “Nos sentimos más aislados ya que la pandemia hizo más difícil para nuestros hijos la visita”.

Los taxistas locales también han acogido con satisfacción el programa porque genera ingresos adicionales.

“Probablemente sepa más sobre estos ancianos que nadie porque los conduzco dos o tres veces a la semana”, dijo Lee Ki-yeop, de 65 años, un taxista de 100 wones. “Cuando uno de ellos pierde mi taxi durante una semana o dos, sé que algo anda mal con ellos”.

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Para la Sra. Na y sus amigos, el viaje en taxi hasta la sede del condado de Seocheon, también conocida como Seocheon, y hasta otra ciudad donde hay un mercado de agricultores cada cinco días, es prácticamente la única vez que se aventuran a salir. Además de recoger víveres y ver a sus médicos, intercambian noticias con conocidos de otros aldeanos, como quién fue llevado a un hogar de ancianos y quién falleció.

Seocheon cuenta con dos atracciones del Patrimonio Mundial de la UNESCO: una práctica centenaria de tejer telas finas de plantas de ramio y sus llanuras de marea repletas de vida marina. Parte de la provincia de Chungcheong del Sur, el condado también alberga el sogokju, que se dice que es el tipo de vino de arroz más antiguo de Corea.

Durante las temporadas de migración de aves, los turistas de toda Corea del Sur conducen a Seocheon para observar bandadas de pico largo, ánades reales y cisnes que graznan alimentándose en sus llanuras de marea antes de volar a Siberia.

Pero el condado no escapó a la conmoción que la rápida industrialización de Corea del Sur provocó en sus pueblos rurales. Su industria de telas de ramio declinó, con la mayor parte de la ropa de Corea del Sur ahora importada o hecha de materiales sintéticos. La gente bebe más vino y cerveza importados que sogokju.

La población del condado se redujo de 160.000 en la década de 1960 a 51.000 este año, casi el 38 por ciento de ellos de 65 años o más. En la aldea de la Sra. Na, los residentes más jóvenes eran una pareja de 60 años.

Seocheon, la sede del condado, tiene todo el aspecto de una comunidad que envejece rápidamente. Durante un reciente día de mercado, sus clínicas ortopédicas y otras clínicas médicas estaban abarrotadas de pacientes ancianos.

En la parada cercana de autobuses y taxis, los pasajeros mayores encorvados con paquetes de compras se sentaron bajo un toldo como una fila de pájaros, esperando que aparecieran sus autobuses o taxis de 100 wones. Un asistente más joven con chaleco amarillo, desplegado por la administración del condado, estaba ocupado ayudándolos a subir y bajar sus maletas de los taxis.

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Cuando Statistics Korea realizó una encuesta a nivel nacional en 2010, la falta de transporte público fue una de las mayores quejas de los aldeanos mayores en las zonas rurales de Corea del Sur que no tenían ni automóviles ni niños que pudieran conducir para ellos.

“Era especialmente difícil para las personas mayores caminar hasta la parada de autobús más cercana cuando nevaba en invierno o hacía un calor abrasador en verano”, dijo Noh Pak-rae, el principal funcionario del gobierno en Seocheon.

Los taxis de 100 wones transportaron a casi 40.000 pasajeros de 40 aldeas en Seocheon el año pasado. El programa le costó al condado $ 147,000.

Los residentes pagan 100 wones por viajes más cortos y hasta 1,500 wones, alrededor de $ 1.30, por viajes más largos dentro del condado. Antes de que se introdujera el taxi de 100 wones, los mismos viajes en taxi costaban entre 10 000 y 25 000 wones.

Más de 2,7 millones de pasajeros utilizaron servicios de taxi similares en las zonas rurales de Corea del Sur el año pasado, según datos del gobierno, algunos de los cuales también implementaron el servicio para mujeres embarazadas. Desde que se introdujo el taxi de 100 wones, la gente de las aldeas remotas ha viajado al exterior con el doble de frecuencia, según una encuesta del gobierno.

Una de las amigas de la Sra. Na, Hong Seok-soon, de 77 años, es una viuda en la aldea de Seondong que vivía sola después de que sus tres hijos se mudaron. En un día reciente, ella era todo sonrisas mientras llevaba una bolsa de compras llena de pescado y cangrejos del mercado. Incluso se había regalado un nuevo par de pantalones.

Cuando se le preguntó para qué eran las compras, dijo: “¡Mi hijo vendrá de visita este fin de semana!”

Leo Pimentel se especializa en noticias de Asia y el sudeste asiatico.