Esta Planta Agresiva Es La Primera Probada En Empujar A Su Vecina

La vida como una planta pequeña puede ser difícil. Los competidores más altos acaparan la luz del sol, dejando que las especies más camaroneras realicen la fotosíntesis a partir de los restos que se filtren. Pero al menos un amante del suelo ha encontrado una solución con la que muchos de nosotros, los humanos más diminutos, probablemente al menos hemos fantaseado: empujar a esos vecinos larguiruchos fuera del camino.

El hallazgo, informado a principios de este año en la revista Current Biology, es el primer caso documentado de empujones entre especies en la literatura botánica, dijo Peter Grubb, profesor emérito de botánica en la Universidad de Cambridge que no participó en la investigación. Los autores del estudio, dijo el Dr. Grubb, «son las primeras personas que han realizado mediciones relevantes sobre el poder de empuje de la hoja».

La hoja agresiva en cuestión pertenece a la sugerente pata de elefante alto, o Elephantopus elatus. La planta es un aster que envía hojas largas y planas desde un tallo central en un patrón circular conocido como roseta. El follaje puede formar esteras densas en el suelo de los bosques de las sabanas de pinos en el sureste de los Estados Unidos.

“La gente piensa que todo es pasto ahí abajo”, dijo Camille Sicangco, quien completó la investigación en la Universidad de Florida antes de recibir su título universitario en mayo. “Pero si te tomas el tiempo de mirar un poco más, verás que hay muchas formas de crecimiento diferentes”.

La Sra. Sicangco, que próximamente estudiará botánica en la Universidad de Western Sydney en Australia, y Francis «Jack» Putz, botánico de la Universidad de Florida, arrancaron algunas patas de elefante de una sabana cerca de la casa del Dr. Putz en las afueras de Gainesville y los trasplantó a su laboratorio. Luego, la Sra. Sicangco trabajó con profesores de ingeniería de la universidad para diseñar e imprimir en 3D un sistema en voladizo montado en el suelo contra el que pudieran empujar las hojas en crecimiento.

Los investigadores colocaron el dispositivo junto a una planta en crecimiento y lo dejaron durante 24 horas. Cuando regresaron, la hoja había empujado la palanca lejos de su orientación vertical inicial. Durante una serie de pruebas, los científicos midieron una fuerza de empuje promedio de alrededor de 0,02 Newton, aproximadamente la fuerza necesaria para levantar una moneda de diez centavos. Es decir, en comparación con el diminuto peso de la hoja, es casi tan fuerte como la fuerza que puede generar un elefante real. La fuerza de empuje provenía de la presión hidráulica generada dentro de las células vegetales, sospechó el Dr. Putz.

Luego, los científicos cultivaron el aster cerca de algunas plántulas de centeno vivaces. A medida que las hojas de Elephantopus crecían hacia afuera, sus bordes exteriores a veces se doblaban hacia abajo, creando superficies que la planta podía usar para doblar hasta 20 tallos de hierba y sofocarlos. Colectivamente, las hojas en expansión de una sola planta comandaban tanto como un pie cuadrado de suelo.

El Dr. Putz y la Sra. Sicangco no fueron los primeros en especular sobre las plantas agresivas. Karl Niklas, un botánico emérito de la Universidad de Cornell, sugirió la posibilidad hace años en un libro que escribió sobre biomecánica de plantas. “Pero”, dijo el Dr. Niklas, “hablar de ello y documentarlo son dos cosas diferentes”.

El hallazgo contradice la visión común de las plantas como inertes y pacíficas, agregó. Si bien la mayoría de las personas pueden «pensar en las plantas como algo bonitas y pasivas, simplemente sentadas allí», dijo que las plantas en realidad «manifestan una serie de estrategias que ilustran la agresión».

El estilo de agresión exhibido por la pata de elefante podría estar muy extendido. El hábito de crecimiento de rosetas se encuentra en todo el mundo, desde los matorrales fynbos de Sudáfrica hasta las praderas secas de Australia y las praderas del medio oeste de Estados Unidos. Incluso se encuentra en las malas hierbas comunes, como los dientes de león y los plátanos, la pesadilla de los propietarios de viviendas suburbanas que luchan por tener el césped perfecto. El crecimiento bajo puede ayudar a que estas plantas eviten ser mordisqueadas por animales de pastoreo, decapitadas por cortadoras de césped o consumidas por incendios, dijo el Dr. Putz, y sospecha que muchos practican empujar.

“Una vez que te das cuenta, es bastante obvio que está sucediendo en todas partes”, dijo. “Está en tu patio trasero”.

El comportamiento podría incluso ayudar a los ecologistas a estudiar un misterio de larga data: ¿Cómo coexisten tantas plantas en los ecosistemas naturales? En praderas y sabanas, las especies de plantas suelen mantener un equilibrio exquisito en el que decenas de especies comparten unos pocos metros cuadrados de espacio. Los ecologistas debaten por qué los competidores fuertes, como los pastos de rápido crecimiento, no toman el control. Empujar podría ser parte de la respuesta, dijo Ellen Damschen, ecologista de la Universidad de Wisconsin-Madison que estudia sabanas similares a aquellas donde crece la pata de elefante.

«Este comportamiento de empuje probablemente lo ayude a tener un punto de apoyo y mantener ese punto de apoyo» en el ecosistema más grande, dijo el Dr. Damschen.

A pesar de que nunca había observado empujar plantas, dijo que no estaba tan sorprendida de saberlo.

“Las plantas pueden hacer mucho más de lo que a menudo pensamos que pueden”, dijo. “Simplemente no les damos suficiente crédito”.