Esta playa virgen es una de las últimas de Japón. Pronto se llenará de hormigón.

KATOKU, Japón – De pie en su playa bordeada de montañas, no hay indicios de que la aldea japonesa de Katoku exista. Su puñado de casas se esconde detrás de una duna cubierta de glorietas y árboles pandanus, el chillido de las cigarras interrumpido solo por la cadencia de las olas y el llamado de un arrendajo de alas azules.

En julio, la playa se convirtió en parte de un nuevo sitio del Patrimonio Mundial de la UNESCO, una reserva de picos verdes y bosques de manglares en el extremo suroeste de Japón que alberga casi una docena de especies en peligro de extinción.

Dos meses después, el plácido aire fue dividido por un nuevo sonido: el estruendo de camiones y excavadoras que se preparaban para arrancar una gran sección de la duna de Katoku y enterrar dentro de ella un muro de concreto de dos pisos de altura destinado a frenar la erosión.

El proyecto del malecón demuestra cómo ni siquiera los tesoros ecológicos más preciados pueden sobrevivir a la obsesión por la construcción de Japón, que durante mucho tiempo ha sido su respuesta a la amenaza de un desastre natural, y una fuente vital de estímulo económico y capital político, especialmente en las zonas rurales.

Pero el plan para erigir la berma de concreto en la playa virgen, un bien escaso en Japón, no se trata solo de dinero o votos. Ha destrozado la aldea mientras los residentes luchan contra fuerzas más profundas que rehacen el Japón rural: el cambio climático, el envejecimiento de la población y el vaciamiento de pequeñas ciudades.

Los partidarios del proyecto, la mayoría de sus 20 residentes, dicen que la supervivencia de la aldea está en juego, ya que ha sido azotada por tormentas más feroces en los últimos años. Los oponentes, un grupo de surfistas, agricultores orgánicos, músicos y ambientalistas, muchos de ellos fuera de la isla, argumentan que un malecón destruiría la playa y su delicado ecosistema.

A la cabeza de la oposición está Jean-Marc Takaki, de 48 años, un parisino medio japonés que se mudó a un bungalow detrás de la playa el año pasado. Un guía de la naturaleza y ex programador de computadoras, el Sr. Takaki comenzó a hacer campaña contra el muro en 2015, después de mudarse a un pueblo cercano para escapar del estrés de la vida urbana.

La pelea representa un enfrentamiento que se desarrolla en áreas rurales de Japón. Los veteranos ven sus medios de vida tradicionales en industrias como la tala y la construcción amenazadas por los recién llegados que sueñan con una existencia pastoral. Las aldeas pueden necesitar nuevos residentes para reforzar sus poblaciones y economías en erosión, pero a veces se irritan con su presencia.

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Cuando el Sr. Takaki visitó Katoku por primera vez en 2010, parecía el paraíso que había estado buscando. “Nunca había visto un lugar como este”, dijo.

Todo eso ha cambiado. “Si terminan de construir esto, no sé qué vamos a hacer aquí”.

El campo de Japón está plagado de proyectos de construcción como el planeado para Katoku.

El país ha represado la mayoría de sus ríos y los ha revestido de hormigón. Tetrápodos, gatos gigantes de hormigón construidos para resistir la erosión, se apilan a lo largo de cada centímetro habitable de la costa. Después del terremoto y el tsunami de 2011 que devastó el noreste del país y provocó el colapso nuclear de Fukushima, los planificadores rodearon la región con diques.

Los proyectos suelen ser lógicos para un país asolado por terremotos, volcanes, tsunamis, deslizamientos de tierra y tifones, dijo Jeremy Bricker, profesor asociado de la Universidad de Michigan que se especializa en ingeniería costera.

La pregunta, dijo, es “¿en qué medida es ese concreto allí debido a las cosas que deben protegerse y en qué medida es parte de la cultura japonesa?”

En algunos casos, el concreto podría reemplazarse con amortiguadores naturales, como arena suplementaria o vegetación espesa, dijo Bricker. Si bien algunos ingenieros civiles japoneses están utilizando tales alternativas, agregó, “Japón ha estado tan concentrado en promover el trabajo para los contratistas tradicionales, eso significa moldear concreto, que no se había puesto tanto énfasis en las soluciones blandas”.

La dependencia del hormigón es aún mayor en Amami Oshima, la isla natal de Katoku, que en cualquier otra parte del país, dijo Hiroaki Sono, un activista de 83 años que se ha opuesto con éxito a grandes proyectos en la isla.

Las obras públicas están fuertemente subvencionadas por una ley de la década de 1950 destinada a mejorar la infraestructura local. Los políticos ansiosos por los votos de la región han renovado la ley cada cinco años, y la economía de Amami Oshima depende en gran medida de ella, dijo Sono, y agregó que la mayoría de los residentes de Katoku tienen vínculos con la industria.

“Es construcción por el bien de la construcción”, dijo.

Los ingenieros ambientales describen las playas como entornos dinámicos, que crecen, se encogen y cambian junto con las estaciones y las mareas. Elementos nuevos como un malecón pueden tener efectos impredecibles y desestabilizadores.

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Las comunidades rurales no son diferentes.

En Katoku, el cambio se produjo lentamente, luego de repente.

Durante décadas, los residentes rechazaron las ofertas del gobierno para blindar la costa con concreto.

Pero en 2014, dos fuertes tifones arrasaron la playa y arrancaron los árboles pandanus que protegían el pueblo. El cementerio, construido sobre una alta duna que separa el pueblo del mar, ahora se alza precariamente sobre la playa andrajosa.

Las tormentas sacudieron la confianza de los aldeanos en la capacidad de la bahía para protegerlos.

“Las olas llegaron hasta el cementerio”, dijo Sayoko Hajime, de 73 años, quien se mudó a Katoku con su esposo, un nativo, hace 40 años. “Después, todo el mundo estaba aterrorizado; entraron en pánico “.

Después de los tifones, el pueblo solicitó ayuda al gobierno de la prefectura. Los planificadores recomendaron un muro de hormigón de 1,700 pies de largo para evitar que el océano devore la playa.

El Sr. Takaki, que entonces vivía cerca, y algunos otros objetaron. Reclutaron analistas, quienes concluyeron que el gobierno no ha demostrado la necesidad de fortificaciones de concreto. Esos expertos argumentaron que una defensa dura podría acelerar la pérdida de arena, un fenómeno que se observa en las aldeas cercanas donde el océano choca contra las paredes de hormigón desgastado.

Para complicar aún más las cosas, un río, hogar de peces de agua dulce en peligro de extinción, abre un canal hacia el océano, subiendo y bajando por la playa a un ritmo estacional.

La prefectura acordó reducir el muro propuesto en más de la mitad. Estaría cubierto de arena para proteger la estética de la playa, dijeron, y si esa arena se lave, podría ser reemplazada.

Mientras tanto, el grupo del Sr. Takaki reforzó las dunas con nuevos pandanus. La playa recuperó naturalmente su tamaño anterior al tifón.

Aún así, los funcionarios continúan insistiendo en que es necesaria una berma. En otras aldeas, “hay una fuerte sensación de que, cuando llega un tifón, están protegidos por su malecón”, explicó Naruhito Kamada, alcalde del municipio de Katoku, Setouchi. “Y los tifones son cada vez más grandes”.

Vale la pena explorar otras opciones, dijo Tomohiko Wada, uno de los varios abogados que demandaron para detener la construcción: “Los aldeanos querían hacer algo, y la prefectura dijo ‘concreto’, porque eso es lo que hace Japón”, dijo.

Las autoridades locales se negaron a comentar sobre la demanda. Pero la ley japonesa no prevé órdenes de suspensión del trabajo en tales casos, y la prefectura parece decidida a terminar el trabajo antes de que los tribunales dictaminen.

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La nueva designación de la UNESCO podría atraer turistas y fortalecer la economía de Katoku.

Pero los aldeanos desconfían de los forasteros.

La cultura isleña es conservadora. En el Japón loco por el béisbol, los lugareños prefieren el sumo, un deporte antiguo cargado de significado religioso. También tienen una afinidad inusual por los militares: un pequeño museo cerca de Katoku detalla los últimos esfuerzos de Japón para resistir a las fuerzas estadounidenses en la Segunda Guerra Mundial. Los pilotos de barcos kamikaze son destacados.

Chiyoko Yoshikawa se mudó a Katoku con su esposo hace cuatro décadas porque el agua del río era perfecta para la artesanía local de teñir índigo. Su esposo ahora está muerto, su hija se ha mudado y el estudio, el único negocio de Katoku, se ha convertido principalmente en un pasatiempo.

La Sra. Yoshikawa se opone a la construcción, pero duda en involucrarse. Incluso ahora, sigue siendo “una forastera”, dijo.

Puede que sea prudente mantenerse alejada. Los esfuerzos de Takaki han encendido violentas pasiones.

El mes pasado, con dos reporteros del New York Times presentes, Norimi Hajime, un aldeano que trabaja para un contratista que construye la berma de Katoku, se enfrentó al Sr. Takaki en la carretera principal de la aldea.

Hajime, que agitaba una pequeña hoz, que se usa a menudo para trabajar en el jardín en Japón, acusó a Takaki de conspirar para destruir la aldea.

Nadie quiere la construcción, dijo Hajime, pero sin ella, un tifón arrasará con Katoku.

Las tormentas, respondió Takaki, no son la mayor amenaza para el asentamiento. Su escuela primaria cerró hace años. Su residente más joven, además del Sr. Takaki y su pareja, es una mujer de unos 50 años. El servicio de autobús ahora es solo con cita previa.

La playa es el activo más valioso de Katoku, argumentó Takaki, lo que la diferencia de docenas de otras aldeas agonizantes en la costa de Amami Oshima. En sus esfuerzos por salvar el asentamiento, dijo, los aldeanos pueden matarlo.

De pie en la carretera principal de Katoku, no había indicios de que la playa existiera. El Sr. Hajime solo podía ver la aldea.

“Si muere”, dijo, “muere”.

Leo Pimentel se especializa en noticias de Asia y el sudeste asiatico.