Estados Unidos advierte sobre los esfuerzos de China para recopilar datos genéticos

BETHESDA, Maryland – Las empresas chinas están recopilando datos genéticos de todo el mundo, como parte de un esfuerzo del gobierno y las empresas chinas para desarrollar la base de datos biológica más grande del mundo, informaron funcionarios de inteligencia estadounidenses el viernes.

El Centro Nacional de Contrainteligencia y Seguridad dijo en un nuevo documento que Estados Unidos necesitaba asegurar mejor las tecnologías críticas, incluida la inteligencia artificial, la computación cuántica, los semiconductores y otras tecnologías relacionadas con la llamada bioeconomía.

China y otros países están tratando de dominar estas tecnologías y están utilizando medios legales e ilegales para adquirir conocimientos técnicos estadounidenses, dijo Michael Orlando, director interino del centro de contrainteligencia, un brazo de la Oficina del Director de Inteligencia Nacional.

El sector privado estadounidense ha estado durante mucho tiempo en la mira de China y otros países que intentan robar la tecnología y la propiedad intelectual estadounidenses. Otros países como Rusia también siguen siendo una amenaza, pero el poder económico de China lo convierte en la mayor amenaza, dijeron las autoridades.

China cree que dominar estas áreas le dará una ventaja económica, y las empresas estadounidenses también están invirtiendo mucho. La inteligencia artificial y el aprendizaje automático prometen revolucionar muchos aspectos de la vida, incluidas las operaciones militares. La computación cuántica permitirá a los países romper el cifrado más estricto que existe en la actualidad, y los semiconductores son vitales no solo para las computadoras sino para muchos productos de consumo.

Pero los funcionarios ahora también están enfatizando la intersección de la tecnología y la investigación genética y biológica como un área de competencia y espionaje. Edward You, quien es el oficial de contrainteligencia nacional para tecnologías emergentes y disruptivas, dijo que el gobierno chino estaba recopilando datos médicos, de salud y genéticos en todo el mundo. El país que construya la mejor base de datos de información tendrá una ventaja en el desarrollo de curas para futuras pandemias, y China ya tiene una ventaja, dijo.

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Beijing tiene un historial de uso indebido de datos genéticos, dijo el centro de contrainteligencia, citando un informe del New York Times de 2019 sobre cómo China usa pruebas genéticas para rastrear a los miembros de los uigures, un grupo minoritario predominantemente musulmán.

Citando un informe de Reuters, el Sr. You dijo que una empresa china, BGI, había desarrollado una prueba genética neonatal con el ejército chino que le había permitido recopilar información de millones de personas en todo el mundo. La firma se afianzó en Estados Unidos en 2013, cuando compró una firma estadounidense de genómica.

BGI ahora tiene contratos y asociaciones con instituciones de salud en todo Estados Unidos, dijeron funcionarios de inteligencia. La empresa proporciona secuenciación genómica barata y tiene acceso a datos genómicos. El año pasado, el Departamento de Comercio sancionó a algunas de las subsidiarias de la empresa por proporcionar análisis genéticos que se utilizaron en la campaña de Beijing contra los uigures.

Sr. You dijo que, como resultado, los datos genéticos de algunos estadounidenses podrían ser “transferidos al gobierno chino”.

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El centro de contrainteligencia también destacó las inversiones de WuXi, que compró una planta de fabricación de Pfizer en China, anunció una planta de producción en Massachusetts e hizo una inversión en 2015 en 23andMe, la empresa de genética de consumo.

“Están desarrollando la base de datos de biografías más grande del mundo”, dijo el Sr. You sobre los esfuerzos del gobierno chino. “Una vez que tienen acceso a sus datos genéticos, no es algo que pueda cambiar como un código PIN”.

Pero 23andMe dijo que los temores de que China robara sus datos estaban fuera de lugar.

WuXi tiene una inversión de menos del 1 por ciento en 23andMe y nunca ha recibido datos de clientes, dijo Jacquie Cooke Haggarty, asesora general adjunta de la compañía, en un comunicado. Nunca se ha compartido ningún dato con una empresa de propiedad china y ningún inversor tiene acceso a los datos, dijo.

“Todas nuestras pruebas se realizan y siempre se han realizado en laboratorios con sede en Estados Unidos”, dijo.

La compañía también dijo que almacenaba información sobre nombres e información de contacto separada de sus datos genéticos. La compañía sigue los más altos estándares de cifrado y prueba sus defensas a diario, dijo.

Orlando dijo que no estaba abogando por disociar las economías china y estadounidense, pero dijo que el centro estaba tratando de advertir a las empresas sobre los riesgos de trabajar con empresas chinas bajo el estricto control del gobierno en Beijing.

“No le estamos diciendo a la gente que se desacople, pero si va a hacer negocios en China, sea inteligente”, dijo Orlando.

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Aunque China está buscando una amplia gama de datos comerciales, la mayor amenaza es para las industrias de alta tecnología que Beijing ha dicho que quiere dominar en las próximas décadas.

Los funcionarios estadounidenses y europeos han dicho durante mucho tiempo que China roba propiedad intelectual, fabrica versiones más baratas de productos, saca del negocio a los competidores occidentales y luego domina el mercado. Ese es un patrón que China ha seguido en los paneles solares, por ejemplo.

“Estas tecnologías son críticas y no podemos permitir que lo que le sucedió a otras industrias suceda aquí”, dijo Orlando.

En los últimos años, el FBI y el centro de contrainteligencia han intensificado las advertencias a empresas y universidades sobre los intentos chinos de robar tecnología estadounidense. Algunas de esas propuestas han sido recibidas con escepticismo, particularmente en universidades que creen que el gobierno de Estados Unidos puede estar tratando de limitar el número de estudiantes chinos que estudian en universidades estadounidenses.

Si bien el gobierno de EE. UU. Puede revisar muchas adquisiciones de empresas estadounidenses por parte de empresas chinas, otras inversiones chinas son más difíciles de regular. Orlando dijo que una empresa estadounidense asociada con una china debería tomar medidas para proteger sus datos.

“Se trata de los datos”, dijo el Sr. You. “Hay implicaciones de seguridad nacional que tenemos que entender”.

Leo Pimentel se especializa en noticias de Asia y el sudeste asiatico.